Signaal na 3,5 miljard km

AMSTERDAM - Het was woensdagnacht even nagelbijten op het hoofdkwartier van de Nasa, maar het ruimtevaartuig Cassini heeft zichzelf veilig in een baan om Saturnus gebracht. Donderdagochtend om 6.30 uur kwam zijn eerste radiosignaal binnen.

Na een reis van 3,5 miljard kilometer, afgelegd in zeven jaar, stond de ruimtesonde voor de moeilijkste opgave uit zijn bestaan. Hij moest eerst tussen de twee ringen van Saturnus doorvliegen.

Daarna moest hij zijn motor aanzetten om snelheid te minderen, zodat hij door de zwaartekracht gegrepen kon worden en in een baan om de planeet zou gaan draaien.

Het gevaar bestond dat het schip daarbij tegen een verdwaald rots- of ijsblok aan zou knallen, afkomstig uit een van de ringen. En als zijn snelheid te hoog bleef, zou het ruimteschip straal aan de planeet voorbijvliegen, de eeuwigheid in.

Maar de Cassini heeft alle gevaren doorstaan. De geplande remtijd van 96 minuten bleek voldoende om hem in een perfecte baan te krijgen.

In die positie zal het vaartuig

76 keer om Saturnus draaien. Ondertussen maakt hij foto's; de eerste zijn gistermiddag binnengekomen. Ook meet hij straling en detecteert hij kosmische stofdeeltjes.

Het hoogtepunt van de missie komt eind december. Dan stuurt de Cassini de meegebrachte Huygens-sonde naar Titan, de grootste maan van Saturnus.

De sonde, van Europese makelij, zal metingen verrichten aan de gaslaag rondom de maan. Die laag vertoont vermoedelijk sterke overeenkomst met de dampkring uit de begintijd van de aarde. Vervolgens daalt de sonde af naar het oppervlak.

Wat hij daar zal aantreffen is onbekend, omdat de maan letterlijk in nevelen is gehuld.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden