Schoolmeester werd stilaan Le Professeur

20 jaar coach | Onder Arsène Wenger konden veel spelers zich bij Arsenal ontwikkelen tot internationale toppers.

"Wat weet deze Fransman over voetbal? Hij draagt een bril en lijkt op een schoolmeester." Nee, Tony Adams was niet direct enthousiast toen Arsène Wenger (66) werd aangesteld als manager van Arsenal. Het is vandaag precies twintig jaar geleden dat Wenger zijn contract bij de Londense club ondertekende. Inmiddels is de coach vijftien prijzen bij Arsenal verder en heeft zijn voormalige aanvoerder Adams zijn mening over Wenger ongetwijfeld bijgesteld.

Dat de komst van de toen 46-jarige Wenger in 1996 met argusogen werd bekeken was niet vreemd. Zijn carrière als voetballer was met clubs als Mulhouse en Strasbourg weinig imponerend. En als trainer van AS Monaco (een kampioenschap en een beker) en het Japanse Nagoya Grampus Eight had hij nog niet al te veel bagage als oefenmeester.

Direct na zijn aanstelling voerde Wenger bij Arsenal een paar veranderingen door. Hij gaf elke speler een individueel dieet en hij onderwierp zijn team aan stevige krachttraining. Het moest ertoe leiden dat boring Arsenal een club werd die flitsend voetbal ging spelen. Die bijnaam was een verwijzing naar het saaie voetbal dat Arsenal speelde in de jaren zeventig en tachtig.

Langzaam maar zeker slaagde Wenger in zijn missie. De Fransman haalde jonge spelers, die hij klaarstoomde om uit te blinken in de Engelse Premier League. Nicolas Anelka was de eerste en diens eveneens jonge landgenoot Patrick Vieira was een paar maanden eerder al in Londen gearriveerd, voordat Wenger als coach van Arsenal werd aangesteld. De talenten Marc Overmars, Freddie Ljungberg, Nwankwo Kanu en Thierry Henry volgden in de paar jaar daarna. Later waren het ruwe diamanten als Cesc Fabregas, Robin van Persie en Samir Nasri die zich onder Wenger konden ontwikkelen tot internationale toppers.

In het tweede seizoen van Wenger leidde het al tot de landstitel, de eerste voor Arsenal in zeven jaar. Er zouden er nog twee onder zijn bewind volgen (2002 en 2004). Die in 2004 was het meest indrukwekkend. Arsenal werd kampioen van de Premier League zonder ook maar een duel te verliezen, wat de Londenaren de bijnaam The Invincibles opleverde. Tussendoor won Wenger ook nog drie keer de FA Cup en even vaak de Community Shield (Super Cup). De schoolmeester was Le Professeur geworden.

Maar na het succes van The Invincibles brak er een mindere periode voor Arsenal aan. Het haalde in 2006 nog wel de finale van de Champions League, die het verloor van FC Barcelona, maar langzaam maar zeker werd Wenger links en rechts ingehaald door clubs die tientallen miljoenen uitgaven aan nieuwe spelers. Manchester City en Chelsea kochten zo succes en waren voor diamantslijper Wenger niet bij te houden.

Noodgedwongen ging de oefenmeester overstag en betaalde Arsenal in 2013 bijna vijftig miljoen euro voor Mesut Özil en een jaar later ruim veertig miljoen voor Alexis Sanchez. Afgelopen zomer was Granit Xhaka met 45 miljoen euro de duurste aankoop van Arsenal.

Toch staat het in schril contrast met de bedragen die de clubs die Arsenal op de ranglijst omringen neertelden. Manchester United haalde Paul Pogba voor meer dan honderd miljoen, buurman City gaf in een zomer meer dan honderdvijftig miljoen aan spelers uit.

De laatste prijzen van Arsenal waren de FA Cup en de Community Shield, die in 2015 werden gewonnen. Het leverde Wenger al eens de hoon van voormalig Chelsea-manager José Mourinho op, die hem een specialist in failure noemde.

Toch heeft Wenger Engeland iets gebracht wat misschien wel meer waard is dan welke prijs dan ook. Voor zijn komst werd gedacht dat het onmogelijk was voor een buitenlandse manager om succes te boeken in de Engelse Premier League. Maar in de twintig jaar dat Wenger manager van Arsenal is, heeft hij het tegendeel bewezen en zo de weg vrijgemaakt voor talloze andere trainers van het Europese vasteland die na hem zouden volgen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden