Saudische popster-prins heeft zijn eigen pr-machine

Mohammed bin Salman tijdens zijn ontmoeting met president Trump. Beeld Photo News

Kroonprins Mohammed bin Salman vijzelt met slimme pr het imago van zijn land op. De komende weken is hij in de VS.

De Saudische kroonprins Mohammed bin Salman geniet een popster-imago in het Westen. Hij is de komende drie weken te gast in de Verenigde Staten, waar hij ontmoetingen heeft gepland met president Trump, de CIA en tal van Amerikaanse multinationals. De kroonprins is niet alleen geliefd bij de machtigen en rijken, maar ook bij veel media. Slimme pr helpt in elk geval het imago van hem en zijn land sterk te verbeteren.

In een interview met het Amerikaanse programma '60 Minutes' van CBSNews werd hij door de interviewster geprezen als de man die vrouwen emancipeert. De Britse krant The Telegraph noemde hem eerder 'de belichaming van een menselijke dynamo' en voorspelde dat 'met deze jonge prins aan het roer Saudi-Arabië's toekomst werkelijk geen grenzen meer kent'. De invloedrijke New York Times-columnist Thomas Friedman omschreef hem als 'een jonge leider die religieuze en economische hervormingen doordrukt, die de taal van de hightech spreekt en wiens grootste zonde er misschien uit bestaat dat hij te snel wil gaan.'

Tot nu toe leed Saudi-Arabië onder een slecht imago. Het land onthoofdt ongelovigen, onderdrukt vrouwen en bombardeert zijn buurland Jemen. Daarom heeft het koninkrijk westerse pr-bedrijven in de arm genomen om dit beeld bij te stellen. Die hebben het druk met hun Saudische klant en verdienen goed aan hem. Zo onthulde de International Business Times vorig jaar dat het Amerikaanse adviesbureau Targeted Victory maar liefst 1 miljoen dollar kreeg van de Saudiërs voor het schrijven en versturen van 55 tweets ter promotie van het conservatieve koninkrijk.

Buitenlandse agenten

Andere pr-bedrijven gaan slimmer te werk, zoals door veranderingen in terminologie aan te brengen. De oorlog tegen Jemen? Strijd tegen pro-Iraans terrorisme. Miljoenen burgers kampen met voedseltekort en cholera-uitbraken? Een tragedie, die, gelijk een natuurramp, geen aanwijsbare dader heeft. De arrestatie van honderden rijke Saudiërs? Anticorruptiecampagne. Het afpakken van miljarden dollars? Het innen van zwart geld.

Pr-bedrijven die voor Saudi-Arabië werken dienen de belangen van een buitenlandse mogendheid en staan daarom in de VS geregistreerd als buitenlandse agenten. Ze moeten hun activiteiten voor de Saudische regering openbaar maken.

Kroonprins Mohammed bin Salman in Washington. Beeld AFP

Zo houdt de MSLGroup zich bezig met 'het opstellen en verstrekken van nieuwsberichten' en het schrijven van 'opiniestukken' en het 'coördineren van media-activiteiten voor Saudische functionarissen'. Het kantoor onderhoudt contact met meer dan zestig media namens de Saudische ambassade. Tussen 1 april en 30 september vorig jaar verstrekte het bedrijf onder meer informatie aan media als New York Times, Reuters en CNN over onderwerpen als Jemen, Iran, contraterrorisme, maar ook over Syrië.

Tal van andere pr-bureaus komen op de lijst van 'buitenlandse agenten' voor, waaronder Burson-Marsteller, die communicatie verzorgt van de Islamitische Militaire Alliantie, die onder leiding van Saudi-Arabië staat.

Journalisten worden ook sinds kort uitgenodigd om het 'nieuwe Saudi-Arabië' te zien. Het Britse pr-bedrijf Pagefield organiseert namens de Saudiërs persreizen naar Jemen. Westerse journalisten worden daar door het Saudische leger naartoe gebracht en krijgen er te zien hoe Saudische hulpgoederen naar Jemen worden verstuurd. Sommige bedrijven verspreiden zogeheten factsheets aan verschillende media, waarin ze vertellen hoezeer Saudi-Arabië probeert burgers te ontzien.

De pr-bedrijven proberen vooral de aandacht te richten op de moderniseringsplannen van de kroonprins. Vrouwen mogen vanaf juni autorijden en sportwedstrijden bezoeken. De Nederlandse dj Armin van Buuren komt in juni optreden, en Mohammed bin Salman zei in het interview met CBSNews dat vrouwen gelijk zijn aan mannen.

Als de plannen worden uitgevoerd dan betekent dat inderdaad een grote stap voorwaarts. Maar voor de sceptici geldt nog altijd: eerst zien, dan geloven.

Het veranderende gezicht van Saudi-Arabië

De Saudiërs zijn van plan om verschillende public relations-hubs te ontwikkelen in de wereld. Dat meldde The Financial Times vorig jaar nadat die een regeringsrapport onder ogen had gekregen. De Saudiërs willen pr-vestigingen openen in onder meer Londen, Berlijn, Parijs, Moskou en Mumbai. Het doel is het promoten van het veranderende gezicht van Saudi-Arabië naar de rest van de wereld en het verbeteren van de internationale kijk op het koninkrijk.

De hubs zouden nieuwsberichten moeten schrijven over Saudi-Arabië en op sociale media artikelen moeten verspreiden die positief zijn over het koninkrijk en invloedrijke mensen moeten uitnodigen naar Saudi-Arabië.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden