Russische zwemmer: “Mijn lichaam was beschadigd, mijn ziel niet & rdquo;

SEVILLA - In het Russisch Staatscircus ligt een pracht van een carrière open voor clown Popov. Maar voorlopig is de Rus met de voornaam Alexander niet van zins zijn sportieve heerschappij prijs te geven. De man die vorig jaar slachtoffer werd van een bizarre steekpartij in Moskou, werd in Sevilla bewonderd om de wijze waarop hij als Europees kampioen terugkeerde op de 100 meter vrije slag.

Een verslaggever kon zich nog net beheersen om niet op de bijna twee meter lange zwemmer af te stappen met de opmerking 'sorry geen vragen, alleen even kijken'.

Eerder deze week had een Spaanse media-vertegenwoordigster de Rus al gevraagd naar het litteken, dat moet zijn achtergebleven nadat een meloenenverkoper vorig jaar te Moskou een mes in het zwemmerslijf had gedreven. Schertsend had Popov gevraagd of hij zich voor haar uit moest kleden.

Het is de sfeer waarin niet alleen persconferenties met Popov zich tegenwoordig afspelen. Pieter van den Hoogenband, die zichzelf gisteren in de finale van het koningsnummer teleurstelde met een vijfde plaats, was de gedaanteverandering van de Rus ook opgevallen. “Ik weet niet wat er met Popov is, hij is compleet veranderd. Twee jaar geleden was ik voor hem te min om een praatje mee te maken. Nu komt hij naar me toe en vertelt de ene grap na de andere. Maar petje af voor de wijze waarop hij na al die succesvolle zwemjaren weer is teruggekomen.”

Misschien is de nu zesvoudige Europese kampioen het leven gaan relativeren, na de steekpartij die vlak na de Olympische Spelen plaatsvond. Een aantal meloenenverkopers zou zich hebben gestoord aan het gedrag van Popov's vrienden, waarna een ruzie ontstond. Toen de zwemmer sussend wilde ingrijpen, verdween het lemmet van een mes vijftien centimeter diep tussen zijn negende en tiende rib, en schampte een nier, long en het middenrif. In de dertien dagen ziekenhuis verloor Popov zes tot zeven kilo lichaamsgewicht. Hij bleef buiten levensgevaar, maar het duurde maanden voordat hij de training weer kon hervatten. “Mijn lichaam was beschadigd, mijn ziel niet”, verklaarde hij aan de vooravond van de EK. “Mijn lichaam is als een frame. De dokters hebben er hun lasapparaat op los gelaten, en ik kan weer verder.”

De overtuiging dat het incident zijn zwemcarrière niet zou schaden, toetste hij gisteren met succes aan de praktijk. In de ochtenduren had Popov voor zijn doen moeite om greep op zijn race te krijgen, hij moest zelfs in de Zweed Lars Frolander (later op de dag goed voor zilver) een snellere concurrent dulden. Maar in de finale had de Rus de controle terug over zijn techniek, en bleek hij met een kampioenschapsrecord en beste jaartijd van 49,09 onbereikbaar.

“'s Morgens was ik onzeker van mezelf, ik kon niet met de race omgaan. Het is opmerkelijk hoe snel je het gevoel voor wedstrijden zwemmen kwijt bent. Mijn trainer heeft me mee het binnenbad ingenomen om wat aan techniek en sprint te doen. 's Middags stond ik als herboren aan de start en zwom ik technisch mijn beste wedstrijd van de laatste tweeënhalf jaar. Ik had nauwelijks in de gaten dat het zo snel ging, ik was eerder aan de finish dan ik had gedacht. Anders had ik aan het eind nog wat meer kunnen accellereren.”

Duivel

In het leven van de viervoudige olympische kampioen veranderde veel na Atlanta. Acht maanden na de steekpartij trad hij in het huwelijk met de Russische zwemster Daria Shmeleva en liet hij zich dopen in de Russisch Orthodoxe kerk. “Ik dacht dat als God me aan de ene kant mijn succes heeft geschonken, dan heeft de duivel me aan de andere kant misschien een portie pech gegeven. Het leek me tijd om weer in contact met God te treden. Nu voel ik me weer zuiver, een gereinigde Rus met de tradities van duizenden jaren geleden.”

Maar wel een Rus die het grootste deel van het jaar in Canberra woont, de plaats waar naar toe hij zijn trainer Gennady Turetsky is gevolgd. “Daar hoef ik niet met een machinegeweer onder de arm over straat, zoals in Moskou”, klonk het gisteren even serieus. Liever hangt Popov de clown uit. De kampioen werpt zich tijdens 'zijn' persconferentie op als tolk voor de winnaar van het brons, de Witrus Oleg Roucklevitsch; verontschuldigt zich in het Engels om tussendoor één vraag voor de Russische radio te beantwoorden; noemt als grootste doel in Australië niet de wereldtitel of een wereldrecord maar “nieuwjaar vieren” en ziet als voordeel van de komende WK en Olympische Spelen in Australië vooral de “beperkte reistijd.” Consequent spreekt Popov over die enige wedstrijd die hij voor de EK zwom, in Santa Clara.

Maar Aleksander, in Brazilië leed je tegen Borges toch voor het eerst sinds 1991 een nederlaag?

“Ach dat, dat was nauwelijks een wedstrijd. Ik herinner het me nauwelijks meer. Waar hebben jullie het eigenlijk over?”

Popov wordt gevraagd wanneer hij dit jaar weer is begonnen met hard trainen. “Ik heb dit jaar nog helemaal niet hard getraind. Ik heb me vooral op mijn techniek gericht. Het kost me nu minder energie om dezelfde snelheden van vorig jaar te bereiken.” De ontwikkeling van de Amerikanen Neil Walker en Scott Tucker, die onlangs tijdens de Amerikaanse kampioenschappen van 51 seconden in de 49 doken, baart hem geen zorgen. “Misschien zijn ze super getalenteerd, misschien komen ze van een andere planeet. Maar volgens mij is zo'n progressie onmogelijk.” Angst voor hen tijdens de WK in Perth? Het gezicht van Popov trekt grimassen. “Als de Russische ploeg het wil, ben ik dit weekeinde startzwemmer van de 4x100 estafette. Om mijn tijd nog wat aan te scherpen en zodoende het gat met hen nog wat te vergroten. Die jongens willen me in Perth opvreten, die gaan als wilde paarden tekeer. Maar ik zal alles onder controle hebben.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden