RUIMTEVAART

Het internationale ruimtestation kómt er: afgelopen donderdag werden in Washington de laatste handtekeningen gezet. Een dag later werd in Den Haag het groene licht gegeven voor de bouw van een Nederlandse bijdrage: twee roeren voor de proef-reddingssloep.

Het nieuwe ruimtestation, waarvan de assemblage deze zomer begint, moet een prettige plek worden om te verpozen, maar er kunnen momenten komen waarop je acuut weg zou willen. Niet steeds zal er een vervoermiddel voorhanden zijn waarmee alle zeven bewoners van het ruimtestation in geval van nood naar huis kunnen. Een vaste reddingssloep is dan een uitkomst.

Maar niet meteen. X-38 heet het toestel waarmee de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa, in samenwerking met Europa, eerst de benodigde technieken wil beproeven. Het gaat dan vooral om terugkeertechnologie: hoe maak je een ruimtevaartuig dat een vurige afdaling in de dampkring doorstaat en daarna nogmaals kan worden gebruikt? Er moet in feite een kleine variant komen van de sinds 1981 operationele, eveneens herbruikbare Space Shuttle, maar dan alléén bedoeld voor passagiersvervoer.

De X-38 is een kleine uitvoering van die kleine variant. Het onbemande prototype, formaat sportvliegtuigje, moet in het jaar 2000 vanuit de grote Shuttle overboord worden gezet, om vervolgens in de dampkring af te dalen en automatisch te landen.

Zeven Europese landen betalen samen 68 miljoen gulden aan het X-38 project. Met 13 miljoen gulden behoort Nederland tot de grotere financiers. De X-38 (er wordt een vlucht- en een testexemplaar gebouwd) wordt beproefd in de windtunnel van het Nationaal lucht- en ruimtevaartlaboratorium in Amsterdam. Bijna al het Nederlandse geld gaat op aan twee roeren die in de beide verticale staartvinnen van het toestel worden geplaatst. Heel oneerbiedig: twee planken, 90 centimeter hoog en 60 centimeter breed, met scharnieren eraan.

Twee planken, dat is inderdaad wel héél oneerbiedig, zegt Michiel Meijer, manager van de business unit launchers van hoofdaannemer Fokker space. Het gaat om hoogwaardige technologie, ontworpen om forse belastingen te kunnen doorstaan. Zo wordt het oppervlak van de roeren, een speciaal ontwikkelde combinatie van nikkel en chroom, tijdens de afdaling in de dampkring verhit tot 1 200 graden Celsius. De roeren moeten stevig zijn en tegelijk niet te log: de X-38 moet bestuurbaar blijven.

“Eigenlijk gaan wij een technologie-stap verder dan de Amerikanen”, zegt Meijer, erop wijzend dat de Nasa voor haar bijdrage aan het prototype louter bestaande technologie toepast. Voor Europa is de X-38 iets totaal nieuws. “Herbruikbare ruimtevaartuigen hebben de toekomst, en daarom is het belangrijk dat we in Europa zo snel mogelijk beginnen met de ontwikkeling van de benodigde technologie.” Volgend jaar al moeten de roeren worden afgeleverd.

Het is overigens nog maar de vraag of de kostbare Nederlandse roeren vaker dan eenmaal worden gebruikt. Voorlopig staat er nog maar één testvlucht van de X-38 op de rol. Het is ten slotte een technologie-demonstrator, zegt Meijer. Bij gebleken succes zal er een sloep worden gebouwd waarmee astronauten écht een zinkend ruimteschip kunnen verlaten.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden