Rio voelt als voorbestemd

turnen | interview | Yuri van Gelder gaat na drie gemiste kansen eindelijk naar de Spelen.

Het interview met Yuri van Gelder moet twee keer worden verzet. In zijn leven staat slecht nieuws, helaas, vaak garant voor nog meer ellende of verdriet. Een paar weken geleden krijgt de 33-jarige Brabander een telefoontje. Een vriend van hem is met zijn vriendin omgekomen op de Duitse snelweg. Hun kind, op de achterbank, overleeft het ongeluk.

Op de dag dat Van Gelder zou praten over zijn olympische ambities, is hij bij de uitvaart. Een nieuwe afspraak wordt gemaakt, maar dan is het weer raak. Twee weken geleden overleed Mitch Fenner, de bondscoach die de Nederlandse turners als team naar de Olympische Spelen bracht. Kort voor zijn dood horen de turners dat de 70-jarige coach is uitbehandeld voor kanker. "Hij kreeg nog een half jaar tot een jaar", vertelt Van Gelder in Den Bosch, waar hij aan het trainen is met de Nederlandse selectie. "Dat het dan anderhalve week later al zo ver is, verwacht je niet."

Twee verdrietige berichten, kort na elkaar. Van Gelder heeft het helaas vaker meegemaakt. "Het lijkt wel alsof het bij mij altijd achter elkaar moet komen. Als er één gaat, vallen er meer."

In 2002 komen vier vrienden van hem om bij een auto-ongeluk. Korte tijd later pleegt iemand die hij kent zelfmoord. "Een jaar later was het weer raak. En daarna heb ik nog een paar mensen verloren. Het zijn extreme dingen, ik maak het dan toevallig mee. Het blijft lastig."

Of hij daardoor anders in het leven staat? Van Gelder weet het niet zo goed. Hij wil niet te veel stil blijven staan bij het verleden. Toch beseft hij daardoor wel wat hij allemaal heeft. "Ik voel me vereerd dat ik mag doen wat ik leuk vind en waar ik talent voor heb. Als ik om mij heen kijk, zijn er niet heel veel mensen die naar de Spelen gaan. Dat is toch uniek. Daar ben ik trots op."

In Rio maakt Van Gelder eindelijk zijn olympische debuut. Twaalf jaar wachtte de turner erop.

In 2004 is de ringenspecialist al een groot talent, maar Athene komt net te vroeg. De jonge turner is er toch bij in Griekenland, als vrijwilliger. Hij krijgt daar de opdracht om een cameraman bij te staan. Het is geen officiële taak, meer een manier om de wedstrijd te zien.

undefined

Chinezen

Tussendoor glipt hij de trainingszaal in om tussen de grootheden te trainen. Stoer oefent hij daar zijn eigen element, een horizontale houding onder de ringen waarbij hij zich tussen de ringen opdrukt tot boven de ringen. "Toen ik dat deed, kreeg ik in de zaal applaus van de Chinezen. Dat was heel bijzonder, dat je als Nederlander applaus kreeg van de allerbesten. Ik deed dat ook om te laten zien: kijk maar uit. Ik kom eraan."

Ze krijgen het nakijken, de Chinezen. Een jaar later schrijft Van Gelder turngeschiedenis met de wereldtitel in Melbourne in 2005. Op het WK gaat zijn eigen element, de Van Gelder, officieel de boeken in.

In Peking wil hij zijn olympische debuut maken, maar de ringenspecialist slaagt er niet in zich te kwalificeren. Op de WK in Stuttgart wordt Van Gelder tweede, en alleen de wereldkampioen plaatst zich voor de Spelen. Hij legt zich er snel bij neer. Regels zijn regels. "Maar het was natuurlijk absurd dat de nummer twee niet naar de Spelen gaat", zo vindt hij nog steeds. "De olympisch kampioen heeft het in Peking daardoor een stuk makkelijker gehad."

In 2009 pakt de voormalige Lord of the Rings zijn laatste grote prijs met goud op de Europese kampioenschappen. Daarna breekt een moeilijke tijd aan. Van Gelder wordt betrapt op cocaïne, dat hij voor zijn plezier gebruikt. Het kost hem zijn baan bij Defensie, een schorsing van het turnen en zijn reputatie.

Zeven jaar later wordt hij er nog vaak aan herinnerd. Van Gelder kickte af in Schotland, kwam weer op niveau maar pakte geen medailles meer op grote toernooien. Steeds viel hij net buiten het podium. En elke keer kwam het onderwerp, waar hij liever niet over praat, weer terug.

"Ik probeer mezelf al jaren opnieuw neer te zetten, dat gaat nu heel goed. Maar ik heb nog geen interview gehad waar er niet naar gevraagd wordt. Dat helpt niet mee. Niemand zal ooit vergeten welke fout ik heb gemaakt."

Hij leerde van zijn fouten. En probeert niet te veel stil te staan bij wat er in het verleden is gebeurd. Nu is hij 33 en maakt hij eindelijk zijn olympische debuut. Van Gelder denkt dat hij het, ondanks zijn leeftijd, nog steeds in zich heeft. Hij zal niet de enige dertigplusser zijn die in Rio in actie komt.

Na al die vierde plekken móet het een keer zijn kant op vallen, hoopt hij. In het land waar zijn vriendin vandaan komt, wil hij de cirkel rond maken. Deelname in Rio voelt als voorbestemd. "Soms denk ik dat alles wat er is gebeurt, gewoon zo moest zijn. Aan de andere kant is het misschien lariekoek. Je kan het ook zelf beïnvloeden, door hard werken en volhardendheid. Maar dit voelt alsof het zo moest zijn."

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden