Ranieri houdt het tactisch simpel, dat werkt in Leicester

Italiaanse coach is de ongedachte architect van een grootse voetbalverrassing. Dit weekend kan kampioenschap feit zijn.

Verliezen van de Faerøer-eilanden, veel dieper kun je in de voetbalwereld niet zakken. De thuisnederlaag tegen het 50.000 inwoners tellende eilandenrijk in de EK-kwalificatie betekende eind 2014 al na vier wedstrijden het ontslag van Claudio Ranieri als bondscoach van Griekenland.

Verbaasd werd afgelopen zomer dan ook gereageerd toen diezelfde Ranieri werd aangesteld als coach van Leicester City. De ploeg was een jaar eerder na een afwezigheid van tien jaar teruggekeerd in de Premier League en speelde zich dankzij zeven zeges in de laatste negen duels alsnog naar een veilige veertiende plaats.

De club werd voorafgaand aan dit seizoen dan ook weer ingeschaald als degradatiekandidaat, maar heeft zich inmiddels verzekerd van de Champions League in plaats van degradatie naar de Championship. Onder leiding van Ranieri zette het elftal de zegereeks van eind vorig seizoen onder de ontslagen trainer Nigel Pearson voort, waardoor nu het eerste kampioenschap uit de clubhistorie lonkt.

Bij winst zondag in de uitwedstrijd tegen Manchester United is Leicester kampioen, anders kan dat ook gebeuren wanneer achtervolger Tottenham Hotspur maandag verliest bij Chelsea. De landstitel in de Engelse miljardencompetitie zou bovendien één van de grootste stunts uit de voetbalgeschiedenis zijn, zo niet de grootste gezien de toegenomen verschillen in budget tussen de topclubs en de rest.

Van falen tegen de Faerøer-eilanden naar architect van de grootste voetbalverrassing aller tijden; het is een bijzondere wending in de loopbaan van Ranieri. De 64-jarige Italiaan diende sinds hij zijn spelerscarrière beëindigde dertien verschillende clubs en één land.

Hij begon succesvol in eigen land door Cagliari in twee seizoenen terug te brengen van de Serie C naar de Serie A. Daarna leidde hij ook Fiorentina terug naar het hoogste niveau en won in Florence in 1996 ook de beker. In Spanje leidde hij Valencia met veelal zelf opgeleide spelers naar de Champions League en bekerwinst, maar vervolgens kon hij als coach van Atlético Madrid degradatie niet voorkomen.

Ondanks dat hij op dat moment nauwelijks Engels sprak, werd Ranieri in 2000 trainer van Chelsea. In eerste instantie geholpen door Italiaans of Spaans sprekende spelers boetseerde hij een elftal dat het elk jaar beter ging doen en na zijn vertrek in 2004 werd Chelsea in 2005 en 2006 onder José Mourinho kampioen. Via onder meer Juventus, AS Roma en Internazionale keerde hij deze zomer in Engeland terug.

Waar Ranieri bij onder meer Chelsea nog bekend stond om zijn ingewikkelde tactische plannen en vele personele wijzigingen, speelt Leicester dit seizoen in een vrij simpel, reactief 4-4-2-systeem waarbij de doelpunten vaak komen uit snelle tegenaanvallen. De ploeg heeft een balbezitpercentage en nauwkeurigheid van passing van een degradatiekandidaat, maar dat wordt ruimschoots gecompenseerd door een hecht en fit basiselftal dat goed georganiseerd verdedigt en de kunst van de counter tot in de finesse beheerst.

In Leicester is Ranieri inmiddels uitgegroeid tot de held van de tot voor kort anonieme provinciestad, uiteraard naast sympathieke sterspelers als topscorer Jamie Vardy en Riyad Mahrez. Een Turkse tv-zender ging deze week de stad in en vroeg bewoners een boodschap in te spreken voor de trainer die de lokale club internationaal beroemd maakte. Van de marktkoopman tot de immigrantenjongeren en van de bejaarde vrouw tot de spoorwegbeambte; allemaal prijzen ze de man die de eeuwige underdog ongekend succes gaf.

"Hier doe ik het voor", zei Ranieri, onder de indruk van de aandoenlijke reeks steunbetuigingen. "Dit is fantastisch om te zien. Het is een ongelooflijk seizoen, waarin we gingen voor handhaving maar steeds meer zijn gaan geloven in meer. Ik geloof het pas echt als het zover is."

Hegemonie van topclubs in Premier League

Het kampioenschap van Leicester City zou één van de grootste stunts uit het Engelse voetbal zijn. De laatste 'kleine' club die kampioen werd was Blackburn Rovers in 1995, drie jaar nadat de rijkste clubs de Premier League stichtten. Het verschil in budget tussen de clubs in de hoogste divisie en de rest groeide daarna zo snel, dat de hegemonie van de topclubs alleen doorbroken leek te kunnen worden met heel veel geld - zoals Manchester City in 2012 en 2014 aantoonde. De laatste kampioen van de First Division was in 1992 Leeds United, daarna verdeelden Manchester United (dertien), Chelsea (vier) en Arsenal (twee) de meeste kampioenschappen. Van oudsher succesvolle clubs als Liverpool (achttien titels, waarvan de laatste in 1990) en Everton (negen titels, meest recent in 1987) spelen nog maar zelden een rol in de titelstrijd. Langer geleden zorgde trainer Brian Clough voor een enorme verrassing door Derby County in 1972 de eerste landstitel uit de clubgeschiedenis te laten winnen en in 1978 hetzelfde te presteren met Nottingham Forest.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden