Rafael Nadal wacht de komende weken een vrijwel onmogelijke opgave

Rafael Nadal tijdens een training in de stierenvechtersarena Plaza de Torros in Valencia.Beeld EPA

Dit weekend maakt Rafael Nadal zijn zoveelste rentree, na opnieuw maandenlang blessureleed. Wordt dit gravelseizoen net zo succesvol als vorig jaar?

Het Europese gravelseizoen staat voor de deur en dus zijn alle ogen gericht op Rafael Nadal. De 31-jarige Spanjaard domineerde vorig jaar op zijn favoriete ondergrond met als hoogtepunt zijn tiende titel op Roland Garros. Maar het is de vraag of de fysiek kwetsbare Nadal de komende maanden opnieuw zijn wil kan opleggen aan de concurrentie.

Het eerste antwoord op die vraag komt wellicht al dit weekeinde. Nadal is door coach Sergi Bruguera opgenomen in de Spaanse Davis Cupploeg, die vanaf vandaag tegen Duitsland strijdt voor een plaats in de halve finales van de wereldgroep. Op het gravel in de stierenvechtersarena Plaza de Torros in Valencia maakt Nadal na een lange absentie zijn rentree op de tennisbaan.

Eerste test

Na zijn fantastische comeback in 2017, met grandslamzeges op Roland Garros en de US Open, zit Nadal dit jaar weer in de lappenmand. In januari moest hij tijdens de Australian Open opgeven met een bovenbeenblessure en sindsdien kwam hij niet meer in actie. Een geplande rentree in Mexico werd geannuleerd en Nadal sloeg ook het hardcourtcircuit in de VS over.

In Valencia ondergaat Nadal dit weekeinde de eerste test na zijn gedwongen afwezigheid van bijna drie maanden. Is de Mallorcaan fysiek in staat om twee eventuele vijfsetters te spelen, vandaag tegen Philipp Kohlschreiber en zondag tegen Alexander Zverev? En houdt hij zich mentaal staande? Vragen die de hele tenniswereld bezighouden, Nadal zelf niet uitgezonderd.

De zestienvoudig grandslamwinnaar begon afgelopen maandag aan zijn vijfde termijn als nummer één van de wereld, bijna tien jaar nadat hij in augustus 2008 de mondiale ranglijst voor het eerst aanvoerde. Hij dankte die promotie aan de vroege uitschakeling van Roger Federer vorige maand in Miami. De Zwitserse titelverdediger leverde daardoor zoveel punten in dat Nadal hem passeerde.

De kans is groot dat dit scenario zich de komende weken opnieuw voltrekt, maar dan in omgekeerde richting. Van de 25 partijen die Nadal vorig jaar op het Europese gravel speelde, verloor hij er slechts één, van Dominic Thiem in Rome. Met de titels in Monte Carlo, Barcelona, Madrid, Roland Garros en de kwartfinale in Rome verdiende Nadal maar liefst 4680 punten.

Misstap

Het lijkt een vrijwel onmogelijke opgave om die prestaties te evenaren en die enorme hoeveelheid punten te verdedigen. Eén misstap en Nadal is de koppositie op de wereldranglijst weer kwijt aan Federer, die op dit moment slechts honderd punten minder heeft en net als vorig jaar het gravelcircuit in Europa links laat liggen.

Nadal staat nu in totaal 168 weken aan de top van de mondiale ranglijst. Hij moet die positie nog twee weken vasthouden om op gelijke hoogte te komen met John McEnroe. Met 170 weken is de Amerikaan nummer zes op de lijst van langst zittende nummers één achter Federer (308), Pete Sampras (286), Ivan Lendl (270), Jimmy Connors (268) en Novak Djokovic (223).

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden