Rabbijn met knokploeg voor de rechter

Rabbijn Mendel Epstein op archiefbeeld. Beeld YouTube

Noem hem een zware jongen, noem hem een beschermheilige van vrouwen. Mendel Epstein uit New Jersey was de rabbijn die je als ultra-orthodoxe vrouw belde wanneer je echtgenoot niet van je wilde scheiden. Deze week moet hij zich in de rechtbank verdedigen voor de manier waarop hij te werk ging. Die zou nogal gewelddadig zijn.

Chirurgenmessen, schroevendraaiers, touw, stroomstootwapens: volgens het openbaar ministerie in de Amerikaanse staat gebruikte rabbijn Epstein het allemaal. De ultra-orthodoxe geestelijke verleende de afgelopen jaren een opmerkelijke dienst. Hij ging op bestelling langs bij geloofsgenoten die weigerden om hun vrouw een 'get' te geven, religieuze toestemming om het huwelijk te ontbinden.

Die 'get' bezorgt sommige vrouwen in ultra-orthodoxe kringen kopzorgen. Zonder het briefje kan een orthodox huwelijk niet ontbonden worden, en zonder toestemming van de man kan dat briefje niet worden afgegeven.

Een aantal mannen is echter zozeer gekant tegen echtscheiding dat ze weigeren om aan de 'get' medewerking te verlenen. Ze blijven liever tot hun dood getrouwd met een vrouw die niet van hen houdt dan dat ze ontbinden wat God samenbracht.

Critici zien de 'get' als verkapte mishandeling. Het leidt tot huwelijkse gevangenschap, vinden zij. Ook als de vrouwen fysiek afstand nemen van hun echtgenoot, is hun vrijheid beperkt. Medegelovige blijven hen zien als gehuwd, en dus is leven als single of het aangaan van een nieuwe relatie vrijwel onmogelijk.

Opgeschoten jongens
Van die critici is rabbijn Epstein ongetwijfeld de meest kleurrijke. Hij zou bij zijn huisbezoekjes geflankeerd worden door opgeschoten jongens die er niet voor terugdeinsden om hun vuisten te gebruiken. Met een korte ontvoering probeerden ze de weigerende echtgenoten op andere gedachten te brengen. Naar eigen zeggen ging de groep eens in de anderhalf jaar op stap. De vrouwelijke klanten betaalden minimaal 50 duizend dollar (bijna 44 duizend euro).

Bijna twee jaar geleden liep Epstein tegen de lamp. Twee undercoveragenten van de FBI die zich voordeden als een joodse vrouw en haar broer wisten hem zo ver te krijgen dat hij hen aannam als klant. "We gaan uw man een paar uur ontvoeren, in elkaar slaan en martelen", beloofde hij de agenten. Die namen het gesprek op en stuurden een arrestatieteam op hem af.

Een voorvechter van vrouwenrechten
Epsteins advocaat Robert Stahl ziet het proces vol vertrouwen tegemoet, vertelt hij aan persbureau AP. "Er zal veel informatie naar buiten komen over de vermeende slachtoffers, en maar er zal geen bewijs zijn dat hij betrokken was." Stahl noemt zijn cliënt 'een voorvechter van vrouwenrechten."

Rabbijn Mark Dratch van de Rabbinale Raad van Amerika is minder positief. Hij vindt de praktijken waarvan Epstein verdacht wordt 'beschamend', al begrijpt hij wel waarom er vraag is naar Epsteins diensten. In Israël kan een weigerende echtgenoot in de cel belanden, maar de VS ontbeert zulke wetgeving.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden