Qatar viert promotie Belgische club Eupen

Oliemiljoenen helpen KAS Eupen naar de hoogste voetbalklasse

De voorbereiding van Qatar op het WK van 2022 begint niet in eigen land, maar in België. Om precies te zijn is die al begonnen en wel in Eupen, een stadje met nog geen 20.000 inwoners in Duitstalig België.

Voetbalclub KAS Eupen werd in 2012 overgenomen door Qatarese eigenaren, die er spelers klaarstomen voor een WK-waardig elftal dat in 2022 de eer van het gastland moet verdedigen op het omstreden toernooi. Eupen promoveerde vrijdag voor de tweede keer in de clubhistorie naar het hoogste niveau in België.

De promotie kwam wat curieus tot stand, want de beslissing viel vrijdagavond laat in een arbitragezaak in Brussel. Kampioen White Star Brussel kreeg op die zitting geen licentie, waardoor de nummer twee uit Eupen komend seizoen in de eerste klasse speelt.

Supporters, spelers en medewerkers van de club stroomden vrijdagavond alsnog naar het stadion om de promotie te vieren. Ook in de Qatarese hoofdstad Doha zal een al dan niet alcoholvrij flesje zijn ontkurkt, want de ploeg kan zich daardoor meten met elftallen van een hoger niveau.

Dat is voor de Qatarese eigenaren van de Aspire Academy immers het doel, want de huidige nummer 83 op de wereldranglijst wil een afgang in 2022 voorkomen. Afgelopen seizoen speelden twee Qatarese spelers en nog eens twaalf Afrikanen uit de opleiding in Senegal voor Eupen. Deze spelers kunnen voor het WK mogelijk genaturaliseerd worden, omdat het potentieel in Qatar zelf met 2,5 miljoen inwoners beperkt is. Eupen dient als opstap vanuit de opleiding naar de top.

Hét voorbeeld van de Qaterese aanpak is de 19-jarige aanvaller Akram Afif. Geboren in Doha doorliep hij de opleiding van Aspire, dat hem stalde in Eupen. Na 21 wedstrijden en 7 doelpunten verkast hij deze zomer naar de Spaanse subtopper Villarreal.

Met een budget van 10,5 miljoen euro afgelopen seizoen en naar verwachting een paar miljoen meer komend seizoen heeft Eupen dankzij de Qatarezen nu al meer te besteden dan sommige clubs op het hoogste niveau. Aspire levert niet alleen de spelers, maar zorgt ook voor een goede opleiding, begeleiding en accommodatie.

Dat is weleens anders geweest in Eupen, waar onbetrouwbare investeerders de club naar de rand van de afgrond brachten. Ook op de oliedollars uit Qatar werd in eerste instantie sceptisch gereageerd, maar inmiddels kunnen de meeste supporters ermee leven.

"De fans wilden vooral weten wat de plannen op de lange termijn waren", zegt directeur Christoph Henkel. "Kort daarvoor waren een Duitse en Italiaanse investeerders al snel weer vertrokken. Dat zorgde in het begin daarom ook voor kritische reacties op de eigenaren uit Qatar."

De Qatarezen lieten al snel blijken niet voor de korte termijn naar Eupen te zijn gekomen. Aspire wil ook na het WK 2022 doorgaan met het ontwikkelen van talent en mogelijk kan Eupen daarin een rol blijven spelen.

De aanhang heeft de regelmatig wisselende teamsamenstelling met bovendien veel buitenlandse spelers dus maar voor lief genomen, ook omdat de club er nu eindelijk weer eens financieel goed voorstaat. Nu Eupen ook weer op het hoogste niveau mag uitkomen, is het tevens een uithangbord geworden ter promotie van de vrij onbekende Duitstalige gemeenschap in België, die in het uiterste oosten van het land zo'n 75.000 mensen telt.

"Eupen is klein en de regio ook", zegt Henkel. "We zijn trots dat we desondanks tegen de topteams mogen spelen. Dit seizoen trokken we gemiddeld 1500 toeschouwers, volgend jaar hopen we rond de 4000 te zitten."

Eupen is volgens Henkel op alle fronten klaar voor de eerste klasse en hoopt er dit keer langer te verblijven dan vijf jaar geleden, toen het direct weer degradeerde. "We hebben nu al een goede basisploeg, maar willen graag nog een paar spelers met ervaring op het hoogste niveau erbij halen. We gaan zien of dat spelers worden uit Qatar, Afrika of gewoon uit België."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden