Promoveren

In juni mocht ik weer naar China, dit keer om aan Peking University een promotie bij te wonen. Yuching Zhang was vier achtereenvolgende jaren een paar maanden bij ons in Leiden geweest. Voor Yuching's verblijf hier kreeg ik jarenlang beurzen uit het verdrag van wetenschappelijke samenwerking tussen beide ministeries van onderwijs. Zoals ook aan Amerikaanse universiteiten is in China het plechtig uitreiken van de bul ('graduation') op een later tijdstip dan de bijeenkomst waarin het proefschrift verdedigd moet worden.

Ik heb dus Yuching niet in toga en baret gezien, doch alleen deelgenomen aan de bijeenkomst waarin hij zijn proefschrift moest verdedigen tegenover zeven hoogleraren, waarvan twee promotoren, drie vrouwen en één allochtoon (ikzelf). Die zitting, bij ruim dertig graden Celsius op een bovenverdieping van het kinderdagverblijf van de Universiteit, was tamelijk informeel en duurde ruim twee uur. Ik had speciaal voor deze gelegenheid een net pak meegenomen maar was met Yuching de enige van de mannen die een das droeg. Het karakter van opponeren en verdedigen verschilde niet van wat wij hier gewend zijn, alleen duurde het veel langer. Dankzij het tolken door een hoogleraar van Beijing Normal University kon ik het debat enigszins volgen. Het Chinese proefschrift zelf kon ik natuurlijk niet lezen, wel de tabellen en de Engelse samenvatting. Na afloop kregen alle opponenten hun presentiegeld uitgekeerd, vijftig yuan (officieel ongeveer twaalf gulden vijftig cent, maar in koopkracht wel meer waard). 's Avonds werden mijn vrouw en ik te eten uitgenodigd bij de ouders van Yuching.

Tijdens het eten viel in de hele wijk het licht uit, vermoedelijk door overbelasting vanwege alle airconditioning-apparaten. Yuching had er zelf ook net een voor zijn ouders gekocht. Bij het licht van kaarsstompjes op kroonkurken en in stijgende temperatuur aten wij vrolijk verder. Yuchings vader gaf mij een fles rijstwijn en zijn eigen exemplaar van Mao's rode boekje. Ik vraag me nu af of hij voor zichzelf nog een nieuw exemplaar gekocht heeft. Yuching is onlangs benoemd tot associate professor aan het psychologisch instituut van de Chinese Akademie van Wetenschappen, maar praktisch zonder salaris. Wel kan hij hierdoor misschien voor zichzelf, zijn vrouw Lin Wei en hun dochtertje een twee-kamer huur-appartement krijgen, zodat ze weg kunnen uit de sloppenwijk waarin ze nu in één kamer moeten zien te leven. Toen vorig jaar hun dochtertje geboren werd kwam Lin Wei's moeder uit Fuzhou over, ruim duizend kilometer zuidelijk van Peking. Het was toen maar gelukkig dat de jonge vader net weer met een beurs naar Nederland kong gaan, want anders was er voor de grootmoeder geen slaapplaats geweest. De laatstemaanden voor zijn promotie moest Yuching ook 's nachts werken zodat het dochtertje niet slapen kon en dus uit logeren ging bij oma en opa in Fuzhou. Lin Wei en Yuching zagen hun eenjarig kind vijf maanden lang niet.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden