Polar lander moet Marsavontuur redden

Voor de Nasa is het erop of eronder. Vandaag moet haar nieuwste Marsrobot zijn kunsten vertonen bij de Rode Planeet. Vergaat het de Mars polar lander zoals haar zusterschip drie maanden geleden, dan zijn de gevolgen niet te overzien.

Onder redactie van Joep Engels

Elf maanden is de Mars polar lander onderweg geweest. Vanavond komt het moment van de waarheid. Het 577 kilo wegende gevaarte moet zich op eigen kracht aan de grond zetten in de nabijheid van de zuidpool van Mars. Niet door vlak voor de landing grote botsballonnen op te blazen en al stuiterend tot stilstand te komen, zoals de beroemde Mars pathfinder in 1997. De Polar lander landt op de 'ouderwetse' manier; met remraketten die de klap moeten opvangen.

De 328 miljoen dollar kostende Polar lander moet het leed verzachten dat door haar zusterschip, de Climate orbiter, in september is aangericht. Of beter gezegd: door de ingenieurs die hadden geblunderd door elkaar informatie in verschillende rekeneenheden te verstrekken. Het Polar lander-team is met 37 ingenieurs versterkt en er is twee miljoen dollar extra uitgetrokken voor tests om dit soort wanprestaties te voorkomen. De inspanningen lijken zich al te hebben beloond: een nadere beschouwing leerde dat de batterijen in de lander eerder moeten worden opgewarmd dan tot dusver was gedacht. Mislukt de landing van vandaag, dan kan het ambitieuze draaiboek voor verkenning van Mars voorlopig de prullenbak in.

De Mars polar lander kent verschillende noviteiten. Zo zullen tien minuten voor de landing vanuit het landingsvaartuig twee harpoen-vormige projectielen worden afgeschoten richting Marsbodem. Volgepakt met meetinstrumenten zullen deze gedurende maximaal drie uur gegevens over het plaatselijke weer en de bodemgesteldheid doorgeven. Op de lander zelf bevindt zich een microfoon die de omringende geluiden moet opvangen. De kosten van het instrument, 50 000 dollar, zijn uit privégelden bijeengebracht.

Daarnaast zal de Polar lander met zijn robotarm bodemmonsters opgraven en in een oventje deponeren. Tijdens het verhittingsproces moet duidelijk worden of er zich kooldioxide en water in de bodem bevinden. Het vermoeden bestaat dat zich rond de Marspolen in vroeger tijden veel water heeft opgehoopt.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden