Planten en bos onverwacht grote bron van methaan

Planten ademen veel methaan uit. Deze ontdekking verrast biologen en gooit ook de boekhouding van broeikasgassen overhoop.

Methaan (aardgas) is na kooldioxide het belangrijkste broeikasgas. De afgelopen 150 jaar is de concentratie ervan in de atmosfeer verdrievoudigd, door de uitstoot van rijstvelden en vee. Jaarlijks gaat 600 miljoen ton de lucht in.

De wetenschap blijkt een belangrijke methaanbron over het hoofd te hebben gezien: de plant. Dat was logisch, want volgens de boeken kan er alleen methaan ontstaan als er geen zuurstof in de buurt is, zoals in moerassen. Maar biologen van het Max Planck Instituut in Heidelberg schrijven vandaag in Nature dat planten methaan kunnen produceren en uitademen, ook in een normale, zuurstofrijke omgeving.

Het zijn eerste bevindingen, opgedaan in een laboratorium, maar als ze wereldwijd geldig zijn, heeft dat enorme gevolgen voor ons inzicht in de huishouding van de atmosfeer. Het zou betekenen dat alle plantengroei op aarde samen jaarlijks goed is voor 10 tot 30 procent van de totale methaanuitstoot.

Sommige stukjes vallen daardoor op hun plaats. De methaanwolken die door satellieten boven regenwouden waren gezien, zijn ineens verklaarbaar. Net als het gat in de methaanboekhouding: tussen 1990 en 2000 daalde de uitstoot van methaan naar de atmosfeer met 20 miljoen ton per jaar en dat correspondeert vrij exact met de ontbossing.

Maar het Kyoto Protocol wordt weer wat ingewikkelder. Volgens dat Protocol mogen landen hun CO2-uitstoot compenseren met de aanleg van bossen, maar als die bossen methaan uitademen, schiet het klimaat er weinig mee op. Een paar weken geleden plaatsten Nederlandse onderzoekers al vraagtekens bij het gunstige effect van bosaanleg.

Intussen vraagt de commentator van Nature zich af hoe iedereen deze methaanbron over het hoofd heeft kunnen zien. Hij verwacht een stevig debat, niet alleen in de politiek, maar ook onder wetenschappers.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden