Oververhitte zeesterren offeren vrijwillig arm op om te blijven leven

De paarse zeester. Beeld D. Gordon E. Robertson
De paarse zeester.Beeld D. Gordon E. Robertson

Een zeester scheidt zijn armen af als hij het warm heeft. Dat blijkt uit een Frans onderzoek naar de waterdieren, dat deze week in het Journal of Experimental Biology verscheen.

Omdat zeesterren koudbloedig zijn, hebben ze snel last van de warmte. Vooral zeesterren die in de branding leven hebben het zwaar; soms moeten ze wel zes uur zonder verkoelend water zien te overleven. Als de sterren tijdens deze droogte te lang in temperaturen van meer dan 35 graden moeten leven, sterven ze vaak.

Sylvain Pincebourde, die het onderzoek leidde, vroeg zich af of de armen van de ster ook last hebben van de warmte. Is de temperatuur van de uitsteeksels lager, net als bij mensen, of zit het anders? Hij verzamelde zeventig paarse zeesterren (Pisaster ochraceus) bij de kust van Californië en stopte ze in het laboratorium in glazen bakken.

Elke bak kreeg een andere temperatuur, tussen de 26 en 42 graden. Vervolgens keek Pincebourde met een infraroodtemperatuur wat er gebeurde. Hij zag iets opvallends: alle sterren waren warmer bij hun armen dan in hun middenlichaam. Pincebourde denkt dat de ster de hitte zelf doorstuurt naar de armen, zodat het middenlijf minder snel beschadigd raakt.

Er zit echter een nadeel aan die warmteregeling: de armen hebben ook last van de hitte, waardoor ze afsterven als ze te warm worden. Bij temperaturen van 33 tot 39 graden verloren de zeesterren na twee dagen allemaal minstens één arm.

Zeesterren missen wel vaker armen, maar meestal komt dat door een aanval van een roofdier. Dit onderzoek laat zien dat er in sommige gevallen ook iets anders achter kan zitten: een vrijwillig offer om te blijven leven.

Een infrarood-opname van de ster tijdens het experiment. Beeld Silvain Pincebourde
Een infrarood-opname van de ster tijdens het experiment.Beeld Silvain Pincebourde
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden