Opwinding over drie nieuwe ‘aardes’

Het nieuwe TRAPPIST zonnestelsel. Beeld ANP

De zeven zusters van de aarde worden ze genoemd. Zeven aardachtige planeten die cirkelen om een kleine ster, 39 lichtjaren van ons verwijderd. Drie van die planeten houden daarbij de juiste afstand aan zodat er een temperatuur mogelijk is waarbij water vloeibaar is.

Met veel tromgeroffel maakten Belgische wetenschappers gisteren hun vondst in het natuurwetenschappelijk tijdschrift Nature bekend. Want waar water is, zou leven kunnen ontstaan. Alleen: de aanwezigheid van water is nog niet aangetoond. En eigenlijk hadden de Belgen het bestaan van dit planetenstelsel op zich al een jaar geleden gemeld.

Maar toen dachten ze dat het om vier planeten ging. Nu ze het stelsel, dat op 39 lichtjaren van de aarde staat, een tijdje met de Spitzer ruimtetelescoop van Nasa hebben gevolgd, hebben ze gezien dat het bij één van die vier planeten om vier afzonderlijke exemplaren gaat.

'In de maat' rond de ster

Die vier blijken ‘in de maat’ rond de ster te draaien waardoor ze telkens op hetzelfde moment tussen ster en aarde komen te staan. Zo namen de Belgen ze ook waar: bij elke passage werd het licht van de ster iets gedimd.

De ster zelf is niet veel groter dan de planeet Jupiter en de planeten draaien er kort omheen. Een jaar duurt daar enkele dagen. Bovendien zijn de planeten vermoedelijk net als de maan ‘vastgeklonken’, met altijd dezelfde zijde naar de ster gericht.

Dat betekent dat het aan de ene kant te heet is en aan de andere kant te koud. Alleen de schemerzone biedt perspectieven voor een verdere zoektocht naar de aanwezigheid van water en dus de mogelijkheid van leven.

Toch is het enthousiasme van de wetenschappers begrijpelijk. Niet eerder werd een ster ontdekt met zo veel rotsachtige planeten in de goede zone. En omdat ze voor de ster langs bewegen, kan worden bekeken of ze eventueel een atmosfeer hebben. De volgende voorwaarde voor het ontstaan van leven.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden