Opvolging tennistoppers laat lang op zich wachten

Lleyton Hewitt, de laatste Australische finalist tijdens de Australian Open. De 29-jarige tennisser behoort niet meer tot de wereldtop. ( FOTO AFP) Beeld AFP
Lleyton Hewitt, de laatste Australische finalist tijdens de Australian Open. De 29-jarige tennisser behoort niet meer tot de wereldtop. ( FOTO AFP)Beeld AFP

amsterdam – - Hoop doet leven, maar toch zullen niet veel Australische tennisfans rekenen op succes van een landgenoot op de Australian Open. Een blik op de plaatsingslijst van het grandslamtoernooi in Melbourne leert dat het Australische tennis niet bepaald hoogtijdagen doormaakt. Alleen Samantha Stosur heeft een beschermde status in de 99ste editie van het evenement dat maandag van start gaat.

Het is al meer dan drie decennia geleden dat in het slotweekeinde in Melbourne het Australische volkslied klonk. Na de triomfen van Mark Edmondson (1976) en Chris O’Neil (1978) maakten de vertegenwoordigers uit het eens zo machtige tennisland weinig klaar op het eigen grandslam. Alleen Lleyton Hewitt haalde in 2005 nog de finale waarin hij werd afgetroefd door de Rus Marat Safin.

Het was het hoogtepunt voor Hewitt in zijn veertien optredens op Melbourne Park. Jarenlang droeg hij de druk van een heel volk op zijn schouders, maar inmiddels ligt er al een dik laag stof op de goede prestaties van de 29-jarige vechtjas. Na twee heupoperaties en andere fysieke ongemakken heeft ook hij de hoop laten varen op een grandslamsucces.

Op de wereldranglijst is Hewitt met de 54ste plaats nog altijd de beste Australiër. In de tophonderd is de voormalige nummer één zelfs de enige speler van Down Under. Bij de vrouwen is de situatie iets beter, maar ook niet hoopgevend. Stosur (nummer zes) wordt op de lijst van de honderd beste speelsters vergezeld door Jarmila Groth (40) en de in Rusland geboren Anastasia Rodionova (66).

Het feit dat Australië er maar niet in slaagt opvolgers op te leiden van toppers als Hewitt, Patrick Rafter, Mark Philippoussis en Pat Cash is een grote bron van zorg in het land, dat in de vorige eeuw illustere kampioenen als Ken Rosewall, Rod Laver en Roy Emerson voortbracht. Er is ook kritiek: er zou veel te weinig zijn gedaan aan de begeleiding van jonge talenten.

„Voorafgaande aan de laatste vijf jaar hebben we het inderdaad niet goed gedaan” erkent John Fitzgerald, directielid van de Australische tennisbond, aan de vooravond van de Australian Open. „We keken te veel naar de topspelers en hadden niet voldoende oog voor de ontwikkeling van jonge spelers. Dat kunnen we ons aanrekenen.”

Volgens Fitzgerald zijn er stappen voorwaarts gemaakt. De bond heeft een beroep gedaan op oud-kampioenen als Cash om de komende generatie spelers te coachen. En de huidige lichting, met onder meer Bernard Tomic, biedt perspectief voor de toekomst. De 18-jarige Tomic was twee jaar geleden de jongste speler ooit die een partij won op de Australian Open.

Fitzgerald vraagt om geduld. Het kost veel tijd en energie om van een veelbelovende junior een topper te maken. „Ik moet lachen om mensen die beweren dat het systeem niet deugt”, aldus Fitzgerald, in zijn beste dagen nummer één van de wereld in het dubbelspel. „Het is niet zo dat je met je vingers knipt en dat je tien spelers in de tophonderd en drie in de toptien hebt. Het is hard werken.”

Met Cash won Fitzgerald in 1986 de Davis Cup. Ook in het landentoernooi speelt Australië inmiddels geen rol van betekenis meer. Fitzgerald legde in 2010 na tien jaar zijn functie als Davis Cupcoach neer nadat Australië er niet in was geslaagd terug te keren in de wereldgroep. In de beslissende play-off wedstrijd in Cairns verloor Australië met 2-3 van België.

Fitzgerald acht het niet reëel om te verwachten dat Australië in de toekomst weer met de regelmaat van de klok grandslamkampioenen aflevert. „De jeugd heeft veel meer te kiezen”, legt hij uit. „Er zijn meer professionele sporten in Australië dan drie, vier decennia geleden. En het internationale tennis is in de breedte veel sterker geworden.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden