Op spierkracht alleen wint een sprinter niet

Op de laatste meters zijn stalen zenuwen doorslaggevend

De archetype-sprinter bestaat niet. Guido Bontempi, tegenwoordig ploegleider bij de Kazachse ploeg Astana, benadert het beeld wellicht nog het best. 'De Buffel', zoals zijn bijnaam luidde, was een imposante verschijning in het peloton medio jaren tachtig. Een rijzige gestalte, veel langer dan de gemiddelde Italiaan toentertijd en voorzien van een stel bovenbenen met de omvang van bielzen. Een beetje als de Duitser André Greipel, de sprinter van Lotto-Belisol die deze weken op jacht gaat naar zijn tweede Touretappe.

Een sprinter hoeft niet per se over een antiek Grieks geboetseerd lijf te beschikken om zich met zeventig per uur in de mêlee voor de finishstreep te mengen. "Ik zou niet weten hoe een topsprinter eruit zou moeten zien. Ze zijn in er in alle maten en soorten." Jean-Paul van Poppel maakte in zijn jaren als Nederlandse sprintkoning niet de indruk tot de wereldtop te horen. Schijn bedriegt weten we nu. In het lichaam van de ploegleider van Vacansoleil school een ware krachtpatser. Goed voor negen Touretappes was de Tilburger.

Onder de platanen in het oude centrum van de grensgemeente Visé net onder Maastricht durft Van Poppel zich niet te wagen aan een vergelijking op basis van fysieke uiterlijkheden. Lengte zegt niet alles, net zo min als massieve dijen, betoogt hij. Wat maakte Bontempi dan tot de 'Buffel'?

Het is nog een uur voor de start van de tweede etappe. Tijd genoeg om een boom op te zetten over wat een topsprinter een topsprinter maakt. Erik Zabel, het Duitse fenomeen dat in 2008 afzwaaide en tegenwoordig zijn kennis overdraagt op de renners van het Russische Katusha, gaat er op zijn gemak voor zitten. Zabel, rustend op een ploegwagen, toonde zich in twaalf etappes in de Ronde van Frankrijk onklopbaar. Het hoeft geen betoog dat hij ze stuk voor stuk won in een massasprint.

"Een topsprinter is een compleet renner. Sterk, geslepen, explosief." Een waaghals met doodsverachting misschien? Zabel lacht hardop. De sprinttrainer van Katusha wiens zoon tegenwoordig voor de Raboploeg rijdt, kan het beeld dat een massasprint oproept bij een leek maar al te goed begrijpen, zegt hij. Voor een buitenstaander ziet het er soms spectaculair uit. En helemaal als er coureurs tegen het asfalt kwakken of de hekken toucheren.

Zabel: "Ik viel weinig tijdens mijn carrière. Niet omdat ik niet mijn leven blindelings in de waagschaal gooide maar omdat ik de druk aan kon."

Van Poppel herkent zich in de woorden van de Duitser die zes keer met de groene trui op het podium pronkte in Parijs. "Op die laatste meters telt het mentale aspect; kun je met de pressie omgaan?" Wat er in het hoofd omgaat die resterende paar kilometer kan de doorslag geven tussen top op flop.

Mark Cavendish is als het gaat om mentale weerbaarheid een klasse apart, meent Zabel. Als de hele wereld, zijn ploeg inbegrepen, de Brit heeft afgeschreven wijkt zijn geloof in zijn eigen capaciteiten geen duimbreedte. Dat, aldus de 41-jarige volksheld uit Duitsland, maakt 'Cav' tot een 'buitencategorie' coureur.

Er rijden in deze 99ste Tour twee renners die je volgens Van Poppel het label exceptionele klasse mag opspelden. De een is de voorgenoemde Engelse wereldkampioen die gisteren in het Waalse Doornik zijn honger stilde met zijn 21ste sprintzege. De ander is een Duits talent in Nederlandse dienst, Marcel Kittel.

Het 24-jarige uithangbord van Argos-Shimano moest gisteren ruim voordat de finale begon passen. Last van zijn maag, luidde de diagnose van de ploegarts. De twee oud-sprinters dichten Kittel ondanks zijn malheur een grote toekomst toe. Waarom? "Omdat hij heeft wat Cavendish zo exceptioneel maakt: stalen zenuwen", weet Zabel. Van Poppel: "Deze jongen heeft zich in die paar jaar dat hij nu prof is tot een van de meest complete sprinters in het peloton ontwikkeld."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden