Ook mensen staan niet boven de wetten van Darwin

Beeld thinkstock

Staan mensen boven Charles Darwins wetten over natuurlijke selectie? Zijn we gestopt met fysieke en genetische evolutie? Wel volgens David Attenborough. De Britse bioloog waarschuwde vorige week in The Guardian dat de mensheid geen natuurlijke selectie meer kent sinds we in staat zijn 90 tot 95 procent van onze baby's groot te brengen. "Wij zijn de enige soort die de natuurlijke selectie vanuit eigen vrije wil heeft stopgezet."

Hoe komt Attenborough daar bij, vraagt hoogleraar gewervelde ecologie aan de California State University Madhusudan Katti zich af. Zelfs al zou de babysterfte zo sterk worden teruggedrongen dat overal ter wereld 90 tot 95 procent van de baby's het eerste jaar overleeft, dan nog heeft dat slechts invloed op één van de vele voorwaarden voor natuurlijke selectie, stelt Katti.

De vele ontdekkingen die zijn gedaan sinds Darwin zijn On the Origin of Species schreef, wijzen er volgens hem op dat "de genetische variatie bij de mens niet is uitgeschakeld. Sterker, het menselijk genoom laat zien dat de verscheidenheid met de recente bevolkingsexplosie de afgelopen 200 generaties met steeds meer mutaties is toegenomen. Daardoor evolueren we wellicht sneller dan ooit tevoren."

Katti geeft als voorbeeld mutaties waardoor het enzym lactose (voor de vertering van melk) niet alleen in onze babytijd, maar een leven lang 'aan blijft staan'. Koloniseren van nieuwe gebieden bevordert snellere voortplanting waardoor vrouwen op steeds jongere leeftijd zwanger kunnen worden. Ook de overvloedige consumptie van calorieën in Westerse landen leidt tot een pubertijd die op steeds jongere leeftijd begint. Ander voorbeeld zijn de "infectieziekten die een selectieve druk op onze genen blijven uitoefenen in een evolutionaire wapenwedloop die de moderne geneeskunde uitdaagt als ziekteverwekkers immuun worden voor medicijnen."

Ons lichaam bestaat voor een groter deel uit bacteriën dan uit menselijke cellen, legt Katti uit. Dat roept de vraag op wat het fysiek betekent om mens te zijn. De bacteriën in ons lichaam zijn cruciaal voor onze gezondheid, en muteren zelf ook. Zo is onlangs in darmbacteriën van Japanse sushi-eters een gen gevonden dat de celwand van zeewier afbreekt. "Een opmerkelijk voorbeeld van genuitwisseling tussen bacteriën die de mens een selectief voordeel biedt."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden