Ook België krijgt voetbalfinale

Racing Genk en Standard Luik strijden vanavond in onderling duel om de titel

Zo mogelijk nog spannender dan in Nederland is de ontknoping van het voetbalseizoen in België, waar het vuur vanavond zal oplaaien in de Cristal Arena van Genk. Zoals Ajax en FC Twente zondag in Amsterdam, staan daar dan Racing Genk en Standard Luik op de laatste speeldag als de overgebleven titelkandidaten tegenover elkaar. Het Belgische voorspel was nog heter, met play-offs waarin de regerende kampioen Anderlecht pas afgelopen weekeinde als derde kanshebber afhaakte.

Ook de uitgangsposities voor de apotheose zijn dezelfde als in Nederland, waar de ene ploeg (Ajax) moest winnen en de andere (FC Twente) aan een gelijkspel genoeg zou hebben gehad. Het verschil is slechts dat hier de uitploeg alleen met een zege de titel kan veroveren. Voor Genk volstaat ondanks een gelijk aantal punten een puntendeling in de complexe reglementering, die aanvankelijk weerstand dan wel onbegrip opriep en her en der nog steeds wenkbrauwen doet fronsen.

Maar Sef Vergoossen, de Nederlandse trainer die in 2002 met Genk kampioen werd, prijst het systeem. "De bovenkant van het Belgische voetbal verschilt niet veel van het Nederlandse, de onderkant wel", zegt hij. "Door de topploegen vaker tegen elkaar te laten spelen bevorder je de weerbaarheid. Daarnaast gaat het natuurlijk ook om geld. Als Genk, Standard, Anderlecht en Club Brugge tegen elkaar spelen ben je steeds verzekerd van meer dan 20.000 toeschouwers."

Vergoossen is een vaste toeschouwer in Genk en hij heeft regelmatig contact met trainer Frank Vercauteren en diens staf. Nadat de Limburger PSV in 2008 als interimcoach naar de titel had geleid, schreef hij op verzoek een rapport voor Racing Genk. "De club is professioneler geworden dan in mijn tijd, en toen zag het er al goed uit", zegt Vergoossen. "Voor België is Genk een modelclub, met een goed stadion, prachtige trainingsvelden en onderhand een begroting waarmee je structureel bij de eerste drie moet spelen."

Genk heeft het gehele seizoen bovenin meegedraaid, een veelbesproken verschil met Standard, dat zich ternauwernood voor de play-offs plaatste en daarin plots acht van de negen wedstrijden won. "Standard heeft een ongelooflijke krachtsinspanning geleverd", zegt Adrie Koster, de Nederlandse trainer van Club Brugge, dat de nacompetitie met ruime achterstand op de vierde plaats zal beëindigen. Club speelde desondanks een gewichtige rol: Standard leed in Brugge zijn enige puntenverlies (1-1) en vorige week ging Genk er zelfs met 3-0 onderuit.

Voor Koster is de rijzige Standard-middenvelder Axel Witsel de beste voetballer op de Belgische velden. Hij is pas 22 jaar, maar met zijn dit seizoen veelvuldig geblesseerde generatiegenoot Stefan Defour geeft hij de Waalse club al enige jaren kleur. Zij waren de exponenten van een ommezwaai in Luik, waar enige jaren geleden de blik op eigen jeugd werd gericht. Het resulteerde na een lange periode zonder succes in de landstitels van 2008 (toen nog onder de huidige FC Twente-coach Michel Preud'homme) en 2009 - en nu dus de herrijzenis in de play-offs met volgens Koster en Vergoossen iets krachtiger spel dan dat van Genk.

In Belgisch Limburg wordt de aandacht vooral getrokken door twee tieners; de al ongekend vasthoudende doelman Thibaut Courtois en de geprezen flankspeler Kevin De Bruyne. Vergoossen: "Wie verwacht dat een keeper van 18 het al een heel seizoen volhoudt? De Bruyne is een groot talent. Maar als ploeg heeft Genk zich dit seizoen ontwikkeld van frivool tot al heel stabiel."

Maar geeft dat nog de doorslag? Genk had 64 punten na de reguliere competitie, Standard 49. Koster is een tegenstander van het systeem, maar hij beseft dat trainers en spelers zich erop moeten instellen. "Het gaat erom op het juiste moment te pieken, en dat doet nu vooral Standard."

Nacompetitie krijgt na eerdere scepsis nu goede kritieken
In België wordt het seizoen voor de tweede achtereenvolgende maal met play-offs afgesloten. Er is reeds afgesproken dat de nacompetitie de komende drie jaar wordt gehandhaafd. "Na eerdere scepsis krijgen we goede kritieken in de pers", zegt directeur-generaal Ludwig Sneyer van de organiserende Pro League.

De formule kan bevreemding wekken. De zes hoogst geëindigde ploegen gaan de play-offs in met hun gehalveerde puntentotaal uit de reguliere competitie. Zo moet spanning worden gewaarborgd. Vorig seizoen lukte dat niet: Anderlecht was halverwege de play-offs al zeker van de titel. Maar nu is het spannend tot het einde. Tot de een na laatste ronde had naast Genk en Standard ook Anderlecht nog kans op de titel.

"We kunnen zeer tevreden zijn vanwege het spanningselement", zegt Sneyer. De directeur van de Pro League bestrijdt dat een eventuele titel van Standard, dat een magere competitie draaide, oneerlijk zou zijn. "De afspraken zijn van tevoren gemaakt. Iedereen heeft zich kunnen wapenen. Als een sprinter in de kwalificaties de snelste tijd van allemaal loopt en niet in de finale, moet hij dan wereldkampioen worden?

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden