Onze eigen Mark Rutte is ook fan van Robert Caro

Wat lees je nou graag voor jezelf, vroegen we aan onze critici, bij wijze van tip ook voor u. Co Welgraven legt uit waarom hij gek is op biografieën van Amerikaanse politici.

Voor een politieke junk en boekenliefhebber is er niets zo leuk als rondstruinen in een Amerikaanse boekhandel, vooral bij de afdeling waar de biografieën van politici staan - vaak beslaat die een volledige muur. De Verenigde Staten zijn pas toe aan hun 44ste president, maar er zijn inmiddels duizenden boeken verschenen over de mannen die het land de afgelopen tweeënhalve eeuw hebben geleid. Zelfs de zwaksten onder hen, zoals James Buchanan, Warren Harding en Richard Nixon, kunnen bogen op een serie biografieën.

Mijn favoriete biograaf is de Amerikaanse journalist en historicus Robert Caro. De vroegere vicepresident Walter Mondale is ook fan, net als de vroegere Britse premier Gordon Brown en onze eigen Mark Rutte: zij verslinden de boeken van Caro. Met smart wachten we op het vijfde en laatste deel van zijn monumentale biografie van Lyndon Baines Johnson, de man die op 22 november 1963 werd beëdigd als opvolger van de vermoorde John F. Kennedy en daarmee de 36ste president van de Verenigde Staten werd. Een betere politieke biografie bestaat er niet. En een dikkere is ook moeilijk te vinden, bij elkaar gaat het de vierduizend pagina's overschrijden.

Caro is inmiddels tachtig jaar en werkt al langer aan het project dan het politieke leven van Johnson duurde (voordat hij vicepresident werd was hij Congreslid en senator voor de staat Texas). De biograaf is er vrijwel elke dag mee bezig, zelfs op zondag, en staat soms midden in de nacht op om een mooie zin op te tikken die hem is ingevallen.

Wie aan een deel van de biografie begint, heeft moeite het weg te leggen, zo spannend en briljant is het geschreven. Caro zet Johnson neer als een pure machtspoliticus die als student al wist hoe hij mensen in zijn omgeving naar zijn hand kon zetten (hij verdeelde baantjes op de universiteitscampus) en die daarbij meedogenloos te werk ging. Het is een schitterend portret van een man die grote hoogten heeft bereikt, maar die ook door diepe dalen is gegaan. En de boeken geven evenzeer een uitputtende en uitstekende beschrijving van de Amerikaanse politiek in het midden van de vorige eeuw, van eind jaren dertig tot eind jaren zestig.

Politiek was zijn lust en zijn leven, Johnson was er dag en nacht mee bezig, had weinig slaap nodig, kende geen andere hobby's en las nooit een boek uit. Hij haatte de Kennedy's. Hij wist dat JFK hem het vicepresidentschap niet uit waardering aanbood, maar uit pure berekening: zo vergrootte hij de kans de grote staat Texas met veel kiesmannen te winnen.

Caro weet al dat gekonkel en al die machinaties perfect te beschrijven. Zijn boeken zijn helaas niet vertaald in het Nederlands. De Engelstalige uitgaven van de eerste vier delen zijn te bestellen via www.amazon.com of www.bookdepository.com. Vreemd genoeg is alleen het eerste deel in Nederland te verkrijgen als e-book.

David Herbert Donald: Lincoln

SIMON & SCHUSTER, NEW YORK

Robert Dallek: An Unfinished Life, John F. Kennedy, 1917-1963 BACK BAY BOOKS, NEW YORK

De meeste Amerikaanse politieke biografieën zijn gewijd aan de allergrootsten, zoals Abraham Lincoln (15.000 titels), en aan presidenten met een dramatisch leven of levenseinde, zoals John F. Kennedy. Sterk in opkomst is Barack Obama, die zelf een paar autobiografische boeken heeft geschreven, en die - nog voordat zijn tweede termijn is afgelopen - al menigmaal is gebiografeerd.

Alle in dit artikel genoemde boeken zijn verkrijgbaar via amazon.com, ook als e-book.

Barbara Leaming: Kick Kennedy. The Charmed Life and Tragic Death of the Favorite Kennedy Daughter

THOMAS DUNNE BOOKS, NEW YORK

Ook familieleden van presidenten zijn een geliefd onderwerp. Dit voorjaar kwam in de VS het zoveelste boek uit over het tragische leven van Kathleen ('Kick') Kennedy, jongere zus van president John. Zij kwam, pas 28 jaar oud, om het leven bij een vliegtuigongeluk. Alleen haar vader was op de begrafenis: de rest van de familie kon zich niet vinden in de geliefde van haar keuze. Ook Kathleen is slachtoffer van 'the Kennedy curse', de vloek die kennelijk over de familie hangt.

Ron Chernow: Alexander Hamilton PENGUIN BOOKS, NEW YORK

Biografen schrijven ook graag over mannen die het hoogste ambt nooit gehaald hebben, maar die toch van cruciale betekenis zijn geweest. Neem Alexander Hamilton, wiens biografie uit 2004 deze zomer opnieuw hoog in de bestsellerlijsten staat. Het boek is de basis van een musical die al een jaar waanzinnig succes op Broadway heeft. Hamilton was een van de Founding Fathers en de eerste minister van financiën. Door een vrouwenaffaire kwam er een voortijdig eind aan zijn glanzende politieke carrière. Hij verloor het leven bij een duel met de toenmalige vicepresident Aaron Burr.

Co Welgraven (Lunteren, 1951) studeerde politicologie en werkt sinds 1980 voor Trouw, de laatste jaren als freelancer. Hij was onder andere politiek verslaggever, correspondent in Brussel en Berlijn en boekenredacteur. Voor Letter&Geest schrijft hij recensies van non-fictieboeken (geschiedenis, biografieën, VS). Van zijn hand verscheen 'Typisch Trouw' over de geschiedenis van deze krant.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden