Ontdekt: een maan, op 4000 lichtjaren van de aarde

Impressie van een exoplaneet met exomaan.

Voor het eerst hebben astronomen een maan ontdekt die om een planeet buiten het zonnestelsel draait.

Manen zijn heel alledaags. Rond de acht planeten van het zonnestelsel zijn er bijna tweehonderd geteld. Dat er ook buiten het zonnestelsel manen zijn die rond planeten draaien, hoeft dan ook niet te verbazen. Maar dat twee Amerikaanse astronomen sterke aanwijzingen hebben voor het bestaan van zo’n maan op 4000 lichtjaren van de aarde wel.

Het is al een hele kluif om een planeet te ontdekken die niet rond de zon draait. Meestal verraden ze hun bestaan doordat ze iets van het licht van hun ster wegnemen of doordat die lichtjes wiebelt omdat de planeet soms aan de ene, en dan aan de andere kant staat. Zo werden ongeveer 4000 exoplaneten ontdekt.

In hun zoektocht naar exomanen bestudeerden de twee sterrenkundigen de observatiegegevens van 284 exoplaneten nog eens goed. Bij een ervan, Kepler 1625b, een gasplaneet van formaat van Jupiter, vielen onregelmatigheden op in de lichtcurve.

Formaat van Neptunus

Ze bekeken de planeet veertig uur lang met de Hubble ruimtetelescoop en zagen twee extra dipjes in de helderheid van de ster. “Zoals bij een maan die rond de planeet draait”, schrijven ze in het vakblad Science Advances. Ook bleek het dimmen van de ster een uur eerder te beginnen dan berekend, en dat klopte met het idee van een maan die de planeet heen en weer trekt. 

Het gewiebel kon ook komen door een tweede planeet, maar die konden ze in de vier jaar lange zoektocht niet ontdekken.

Het bestaan van de maan moet nog door andere metingen worden bevestigd. Naar schatting heeft zij ongeveer 1,5 procent van de massa van haar planeet. Dat is het formaat van Neptunus, terwijl de verhouding tussen de twee vrijwel gelijk is aan die tussen aarde en maan. Ze bevinden zich in de leefbare zone van hun ster; op een afstand waar water vloeibaar kan zijn. Leven lijkt uitgesloten op de gasvormige hemellichamen.

Lees ook: 

In het heelal wemelt het van leven

Het heelal is niet dood, zegt astronoom Marco Spaans. Alleen de Melkweg telt al zo'n miljoen planeten met primitief leven. 'Maar beschavingen, als die er al zijn, vinden we vermoedelijk nooit.'

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden