Odessa, de Efteling van Oekraïne

Het alledaagse leven in Odessa.Beeld Christian Vermont

De foto's van Christian Vermont (29) uit Den Haag vertellen het verhaal van de bewoners van de Oekraïense stad Odessa. Een verhaal dat zo absurd is dat hij het nooit voor mogelijk had gehouden. "Het is hier iedere dag net de Efteling, je ziet alleen maar gekke dingen", vertelt de fotograaf vanuit de stad die opvallend veilig is tussen de gevechten.

Hij had geen idee wat hij aan zou treffen in Oekraïne, maar het gebied had een aantrekkingskracht op Vermont. "Het is een soort reservaat. Direct nadat de Sovjet Unie uiteenviel werd het land leeggeroofd door rijke Russen. Alles is stil blijven staan: de mensen lopen met smartphones rond, voor de rest is er niets veranderd sinds 1990."

Niet lang nadat Vermont arriveerde brak de strijd tussen Oekraïne en Rusland uit. Hij besloot mensen op de hoogte te houden van zijn leven via zijn Twitteraccount @FollowChris, dat inmiddels met ruim 37.000 volgers een hit is. De Krim kon hij net op tijd ontvluchten voordat de Russen het gebied afsloten. Nu is Odessa zijn thuisbasis, in het zuiden van het land.

Wachten tot de storm uitbreekt
Het was niet de spanning in Oekraïne die hem hier naartoe bracht, wel wat hem nu hier houdt. "Het is net als het beklimmen van de Mount Everest. Als je weet dat je op 80 procent van de berg bent, laat je je door weinig meer tegenhouden om de top te halen. Nu ik hier eenmaal ben, is het afwachten tot de storm uitbreekt. En dan zal ik hier zijn om foto's te maken van hoe het dagelijks leven verandert."

Beeld Christian Vermont

Dat is precies wat hij in zijn foto's wil laten zien. "Oekraïne was het enige land waar ik me helemaal geen beeld van kon vormen. Dat beeld heb ik nu voor mezelf verzameld en dat wil ik ook op andere mensen overbrengen." Dus struint hij dagenlang door Odessa. "Ik ga niet op zoek naar een beeld, want wat je hier ziet kan je toch niet van tevoren bedenken." Een duidelijk doel heeft hij niet met zijn foto's. "Ik ben geen wereldverbeteraar. Ik wil mensen laten zien dat niet alles zwart-wit is. Oekraïne is, in veel opzichten, grijs. Niets staat vast."

Dat uitgangspunt geeft Vermont een heleboel vrijheden. Vrijheid om alles te fotograferen, vrijheid om zijn eigen ethiek te bepalen van wat kan of niet. Ook het eenvoudige feit dat hij een westerling is geeft hem veel vrijheid. "Al ga ik hier in een jurk rondlopen; zolang ik zeg dat ik uit het westen kom, accepteren ze alles. Dat is een heel abstract iets voor hen, waar alles kan."

Beeld Christian Vermont

Ieder voor zich
Maar dat in het land in veel opzichten niets vaststaat heeft ook een keerzijde. "De cultuur is meer ieder voor zich: iedereen zorgt voor zichzelf. Zit je hier vast in de put, dan moet je er zelf maar uitkomen. Een mensenleven is hier minder waard."

Dat zag hij toen op 2 mei hevige gevechten in de stad uitbraken. "Een gebouw werd in brand gestoken, mensen sprongen brandend uit ramen. Een dag later konden mensen gewoon weer in naastgelegen gebouwen rondlopen, een onderzoek werd niet ingesteld. Waar in Nederland verschillende rouwdiensten gehouden zouden worden, gaat hier het leven door."

Toch is dat niet wat Vermont wil laten zien op zijn foto's. "Als je mij vijf jaar geleden had verteld dat ik naar een oorlogsgebied zou trekken om foto's te maken, zou ik je uitgelachen hebben. Maar nu ik er ben fascineert het me mateloos. Ik hoop die fascinatie over te brengen via Twitter. Het zijn niet alleen maar groene pakken en helmen, maar ook drie vrouwen bij de bushalte of kinderen op straat."

Beeld Christian Vermont
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden