Nieuwe aanwijzing voor mysterieuze negende planeet

Amerikanen denken met computer Planet X op het spoor te zijn

Niemand heeft hem ooit gezien, maar al jaren bestaat het vermoeden dat er ergens nog een onbekende negende planeet moet zijn in ons zonnestelsel. Twee Amerikaanse astronomen: Konstantin Batygin en Mike Brown van de Caltech universiteit in Californië, zeggen nu dat ze hem op het spoor zijn. Het enige wat nog even moet gebeuren is visueel contact maken.

Het zonnestelsel telt acht bekende planeten: Mercurius, Venus, Aarde, Mars, Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus. Pluto gold tot 2006 ook als planeet, maar toen dezelfde Brown ontdekte dat er in de buurt van de Kuipergordel achter Pluto nog meer rotsen met ongeveer hetzelfde formaat in een eigen baan rondzweefden, werd Pluto gedegradeerd tot dwergplaneet. Brown hield daar de treffende bijnaam 'Planet Slayer', planetendoder, aan over.

Nu beweert Brown samen met zijn 29-jarige collega Batygin uitgedokterd te hebben waar de mysterieuze negende planeet is en hoe groot hij moet zijn. Batygin is een computergenie en berekende dat 'planeet X', zoals hij wel wordt genoemd, vijf tot vijftien keer groter moet zijn dan de aarde en dat zijn baan rond de zon ongeveer 15.000 jaar duurt.

Brown en Batygin ontdekten dit aan de hand van een zestal ruimteobjecten in de Kuipergordel, met een formaat iets kleiner dan Pluto. De objecten vormen een cluster en hebben allen een eigenaardige elliptische baan die niet in de buurt komt van onze zon.

Toch moet er iets zijn dat groot genoeg is om met zijn massa de objecten in hun baan te houden. Het was logisch geweest als dat de laatste planeet in ons zonnestel was: Neptunus. De objecten komen buiten het bereik van Neptunus, maar raken niet verdwaald in het heelal. Aan de hand van de verschillende banen konden ze de massa en baan van een negende planeet berekenen.

Al in 2012 bestudeerden astronomen Scott Sheppard en Chad Trujillo enkele van dezelfde objecten. Ook zij zochten naar de onontdekte planeet, maar uiteindelijk strandde het onderzoek. Ze zijn verheugd dat het Brown en Batygin wel is gelukt. "Ze hebben onze resultaten naar het volgende niveau getild. Ze doken diep in de dynamiek van de objecten, iets waar wij niet erg goed in zijn", zegt Sheppard tegen wetenschappelijk tijdschrift Science.

Planetair wetenschapper Dave Jewitt is sceptischer. Er is een kans van 0,007 procent dat het clusteren van de onderzochte objecten op toeval berust. Dat geeft dus een aanzienlijke statistische foutmarge voor de berekeningen. Jewitt vreest dat de resultaten heel anders kunnen zijn als er meer objecten uit de Kuipergordel worden onderzocht. "Het is alsof je Mikado speelt met slechts zes van de stokjes", aldus Jewitt.

Er zijn nog meer onverklaarbare zaken aan de nieuwe planeet, zoals: waar is hij ontstaan? En als zijn baan rond de zon zo ruim is, waarom raakt hij dan niet op drift in het heelal? Toch zijn Brown en Batygin zeker van hun zaak en vast van plan om hem te vinden. Daarvoor moeten ze gebruik maken van een speciale telescoop die ook objecten die geen licht geven kan zien. Met de Japanse 8-meter Subaru telescoop zou moeten kunnen wat de Hubble ruimtetelescoop en de 10-meter Keck op Hawaii niet kunnen.

Sheppard en Trujillo hebben al toegezegd te zullen helpen. Ze hopen binnen vijf jaar met resultaten te kunnen komen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden