Nieuw evenwicht biedt Ajax kansen

Overwinning op calculerend AC Milan nodig voor langverwachte overwintering in Champions League

MILAAN - Bedaard nam Frank de Boer gisteravond plaats op de stoel waarop hij precies drie jaar geleden zijn eerste officiële woorden als trainer van Ajax had gesproken. Bij de terugkeer in het stadion waarin hij luttele dagen na het ontslag van zijn voorganger Martin Jol prompt een prestigieuze zege had kunnen bijschrijven, was hij reëel genoeg om elke vergelijking van de hand te wijzen. In San Siro zal zich nu een ander AC Milan presenteren, besefte en waarschuwde De Boer.

Het al geplaatste Milan kon zich indertijd een 0-2 nederlaag tegen Ajax permitteren. Nu kan Ajax, dat al verzekerd is van een doorstart in de Europa League, zich alleen met een overwinning nog plaatsen voor het vervolg van de Champions League. Voor AC Milan volstaat een gelijkspel.

Drieduizend meegereisde supporters beelden vanavond het hernieuwde vertrouwen uit van het plotseling opgeleefde Ajax. "Maar bij Milan zal er een andere spanning zijn dan drie jaar geleden", zei De Boer. "Toen begon Ibrahimovic, die er nog speelde, op de bank. Het is niet te vergelijken."

Op een bepaalde manier kan ongeacht de afloop al worden gesproken van (enige) vooruitgang in Europa, het voorname doel van revolutieleider Johan Cruijff. Een kans als deze had Ajax, hoe zwaar de opdracht ook is, onder leiding van De Boer niet eerder in de laatste speelronde van de groepsfase. In 2011 zou theoretisch een gelijkspel hebben volstaan, maar dat kon op voorhand worden uitgesloten tegen Real Madrid (0-3) en door een 1-7 zege van Olympique Lyon bij Dinamo Zagreb werd Ajax op dubieuze wijze naar de Europa League verwezen. In 2012 hadden Borussia Dortmund en Real Madrid zich al vroegtijdig kunnen afscheiden en in 2010, in De Boers eerste dagen, waren Real Madrid en AC Milan voor de laatste speeldag al uit het zicht verdwenen.

Maar nu kan Ajax zich plotseling kansen toedichten, na de uitbarsting in de voorgaande ronde tegen het gehavende Barcelona (2-1), onderdeel van een serie van zes zeges. De Boer verschafte zijn team een nieuw evenwicht en ritme met vooral een herschikking op het middenveld, waar Blind, Serero en de ontluikende jongeling Klaassen het ineens uitstekend met elkaar konden vinden. Ze maakten stuk voor stuk indruk tegen Barcelona, maar vanavond wacht misschien een zwaardere test - in elk geval een van een andere orde.

Barcelona is een ploeg die met zijn constructieve spelopvatting gaatjes kan laten vallen, zeker in de alternatieve samenstelling van destijds, van AC Milan mag worden verwacht dat het zich erop zal toeleggen om in gesloten linies weinig ruimte weg te geven.

Als een zich voortslepende middenmoter in de Serie A, met inmiddels al 27 verliespunten, toonde AC Milan in de vorige speelronde van de Champions League toch weer iets van de karakteristiek Italiaanse wedstrijdinstelling met een 0-3 zege bij Celtic. Sinds jaar en dag is Milan een van de grote clubs die in de eerste fase van het Europese hoofdtoernooi calculerend te werk gaan. In de achterliggende vier seizoenen plaatste de club zich ook als vervagende grootmacht, en veelal met het telraam in de hand, steevast voor het vervolg van de Champions League.

Daarbij werden in San Siro alleen nederlagen geleden als dat kon: in 2011 in een verder eenvoudige poule tegen Barcelona en twee keer toen de plaatsing al was afgedwongen (tegen Ajax in 2010 en een jaar geleden tegen Zenit).

"Dit is door de grote achterstand in de competitie een belangrijk podium voor Milan", sprak De Boer. "Ze vertonen ook een stijgende lijn, vind ik." De competitieve trainer zal het zelf nooit zo zeggen, maar Ajax speelt vanavond voor een bonus. Dat de rol in de zware poule nog niet is uitgespeeld, mag al een prestatie op zich heten. Plots kunnen ongedachte cijfers worden opgediept uit het verleden, waarin Ajax in 2005 voor het laatst de groepsfase had doorstaan. PSV was een jaar later de laatste Nederlandse club die daarin slaagde.

Dat geeft aan hoe eervol zeven jaar nadien plaatsing voor de tweede ronde zou zijn - en welk een impuls het voor het Nederlandse voetbal zou kunnen zijn. Maar ter relativering kan vooraf worden gesteld dat er bij een nadelige afloop nog genoeg terrein te winnen zou zijn in de Europa League, de voor Nederlandse clubs natuurlijker omgeving waarin Ajax in de voorgaande jaren in de knock-outfase steevast (te) vroeg strandde. "We zullen een heel goede dag moeten hebben", zei De Boer onbewogen en kernachtig als altijd. "We zullen het maximale uit onszelf moeten halen, en misschien wel meer."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden