Niemand weet waar Babangida is

Tijjani Babangida is een ongewenste vreemdeling bij Ajax. Maar toch zijn ze naar hem op zoek. De 29-jarige Nigeriaan wordt sinds eind november vermist. ,,Je krijgt makkelijker Bush dan Baba aan de telefoon'', zegt technisch directeur Leo Beenhakker.

AMSTERDAM - Hij kwam naar Ajax om te dartelen langs de zijlijn, om tegenstanders te laten spartelen. Om prijzen te winnen. De kleine Tijjani Babangida had het in zich om een hele grote te worden.

De Amsterdamse club bood hem een langdurig contract (tot de zomer van 2004) aan. Een contract dat beide partijen nu verfoeien.

Ergens raakte Babangida -op weg naar de top- de weg kwijt. Dusdanig dat hij nu zelfs de Amsterdam Arena niet meer lijkt te kunnen vinden.

In het begin van het seizoen werd hij voor de derde keer verhuurd. Dit keer aan Al Ittidah, in Saoedi-Arabië. Na twee maanden werd hij daar ontslagen. Sindsdien is hij spoorloos.

,,Elk normaal denkend mens vindt dit niet normaal'', zegt Ajax' technisch directeur Leo Beenhakker cryptisch. ,,Maar bij Baba is dit wel normaal. Hij heeft wat andere normen en waarden'', aldus Beenhakker, die met Ajax voor een trainingskamp naar Portugal is. ,,Tijjani vond het blijkbaar tijd voor een paar maanden betaald verlof...''

Babangida kwam op achttienjarige leeftijd naar Nederland. Hij voetbalde bij VVV en Roda JC, voordat hij in 1996 naar Amsterdam verhuisde. Daar was de rechtsbuiten een logische opvolger van zijn landgenoot Finidi George.

Na drie tamelijk succesvolle seizoenen raakten Ajax en Babangida uitgekeken op elkaar. De Nigeriaan had tot vervelens toe geroepen dat hij naar Engeland of Spanje wilde. Het werd Kleedkamer 2 en vervolgens van kwaad tot erger.

Babangida werd uitgeleend aan het Turkse Genclerbirligi. Godenzonen haken af tijdens de hellevaart, ze redden het niet in Turkse heksenketels. Baba kan vliegen aan de zijlijn, niet vechten op het middenveld.

Vervolgens werd hij huurling bij Vitesse, waar hij als grootheid werd binnengehaald, maar daarna regelmatig gekleineerd werd. Zo voelde dat, als de Nigeriaanse stervoetballer weer eens op de bank moest plaatsnemen.

Ooit ging alles vanzelf. Nu gaat alles vanzelf fout. Misschien kreeg hij het te hoog in zijn bol, misschien verdiende hij te snel te veel. Misschien lag het niet aan hem, had hij pech. Ajax vond aan het begin van het seizoen opnieuw een club voor hem, in Saoedi-Arabië.

Gouden bergen in gortdroog zand. Een walhalla voor de geldteller, maar tevens vaak eindstation in voetbalcarrières. Babangida tekende in oktober een contract voor zes maanden bij Al Ittihad.

Dollars werken niet als smeerolie voor stramme spieren, voor een lichaam dat niet meer wil, voor een vermoeide geest. Babangida stelde ook in Saoedi-Arabië teleur. Op 25 november werd hij ontslagen, net als de Braziliaan Bebeto.

De sjeiks waren sjiek en gaven hem toch zes maanden salaris mee. ,,Vlak na dat ontslag heb ik voor het laatst contact met Tijjani gehad. Hij vertelde dat hij alweer bezig was met een andere club. Dat er iets moois aan zat te komen'', aldus Beenhakker. ,,Vanaf begin april staat hij weer bij ons op de loonlijst. Dan moet hij zeker weer in Amsterdam zijn'', waarschuwt de technisch directeur nog.

Ger Lagendijk is al jarenlang zaakwaarnemer van de Nigeriaan. De makelaar is eveneens op zoek, maar alle telefoonnummers van Baba zijn afgesloten.

Lagendijk: ,,Ik heb echt geen idee waar hij uithangt. Hij had zich allang bij mij moeten melden.''

Babangida is niet meer in Saoedi-Arabië. Bij Al Ittihad hield de belangstelling en liefde voor de Afrikaan op de dag van ontslag op. Er werden nieuwe Brazilianen en Afrikanen gehaald en die doen het beter. De club staat bovenaan.

En in Nigeria... Clement Nwankpa is sportjournalist van de Guardian in Lagos. Hij vertelt dat Tijjani Babangida, in het land met 125 miljoen inwoners, met armoede, verschrikkelijk veel criminaliteit en akelige corruptie, geen nieuws meer is.

Baba maakte deel uit van de Nigeriaanse ploeg die in 1996 olympisch goud won, was WK-deelnemer in 1998. Hij leidde de nationale ploeg in 2000 met twee treffers tegen Zuid-Afrika naar de finale van het toernooi om de Africa Cup. En scoorde een jaar later opnieuw twee keer tegen Ghana, waardoor Nigeria zich plaatste voor het WK in Japan en Zuid-Korea.

Toen was hij een held. Maar dat was toen. Zijn laatste interland dateert van februari vorig jaar. Carrières worden snel stoffig, helden worden snel vergeten.

Ooit had hij de mooiste glimlach van de Nederlandse velden. Maar die was, na alle tegenslag, allang spoorloos. Nu is hij helemaal zoek.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden