Niek van der Velden, ‘per ongeluk’ naar de Spelen

Niek van der Velden met een hoogstandje op zijn snowboard. Beeld ANP
Niek van der Velden met een hoogstandje op zijn snowboard.Beeld ANP

De 17-jarige Niek van der Velden kwalificeerde zich onverwacht en vier jaar eerder dan gepland voor de Winterspelen.

Niek van der Velden zit op zijn gemak op een houten bankje onderaan de piste. De broek opgetrokken tot boven zijn snowboardschoenen, veters los. Muts op, skibril met spiegelglazen op zijn voorhoofd.

En een glimlach. Een hele grote. Want Van der Velden, 17 jaar oud pas, had helemaal niet verwacht deze weken rond te lopen in de bergen van Pyeongchang. Vorig seizoen deed hij voor het eerst mee in het circuit van wereldbekerwedstrijden. Zijn plan was kwalificatie voor Peking in 2022. Maar hij deed het zo goed, dat Van der Velden zich 'per ongeluk' al voor Pyeongchang plaatste. Dus zit hij in het zonnetje onder een strakblauwe hemel te genieten van zijn eerste olympische avontuur. En dat voor een jongen die pas echt goed leerde snowboarden in een hal met nepsneeuw in Nederland.

Van der Velden moet lachen als hij vertelt over zijn onverwacht snelle opmars, alsof hij nog niet kan bevatten waar hij ineens terecht is gekomen. "Als je me twee jaar geleden had verteld dat ik hier nu zou staan, had ik dat niet geloofd. Het is eigenlijk best gek hoe snel het allemaal is gegaan."

Abonnement

De snowboarder uit het Brabantse dorp Nispen stond voor het eerst op een board toen hij acht was. "Ik ging één, soms twee keer per jaar op wintersport met mijn ouders. Naar Oostenrijk, Frankrijk en Italië. Toen ik twaalf was nam ik een abonnement bij Skidome in Rucphen. Toen ging ik pas veel snowboarden."

Vijf dagen per week was Van der Velden te vinden in de hal. Hij maakte snel progressie en kwam in het rookieteam terecht van de Nederlandse Skivereniging met jonge talenten. Daar ontwikkelde hij zich verder. En zo werd zijn belangrijkste doel van dit jaar ineens niet meer het halen van zijn havodiploma, wat natuurlijk nog wel op de planning staat, maar presteren op de Winterspelen.

Van der Velden komt uit op de disciplines slopestyle, een piste met obstakels, en de big air, een enorme schans. De medailles zijn waarschijnlijk weggelegd voor de deelnemers met meer ervaring. Pyeongchang geldt voor het jonge talent vooral als een olympische leerschool.

Turnen

De basis voor het snowboarden werd bij Van der Velden in het turnen gelegd, de sport die hij als kind beoefende. Al weet hij niet of zijn aanleg voor de ingewikkelde sprongen daarvandaan komt. "Ik kon redelijk goed turnen. Dat zal misschien wel een voordeel zijn geweest. Maar het is belangrijker dat ik veel uren in de sneeuw heb gemaakt."

In de sport waarin het gaat om wie het moeilijkste trucje in de lucht kan, staan steeds vaker atleten met een turnachtergrond op het podium. Waar de een alleen maar in de sneeuw zit, maken anderen overuren op de trampoline in een hal.

De tekst gaat verder na de foto

Niek van der Velden: ‘Het is eigenlijk best gek hoe snel het allemaal is gegaan.’ Beeld ANP
Niek van der Velden: ‘Het is eigenlijk best gek hoe snel het allemaal is gegaan.’Beeld ANP

Cheryl Maas, de beste freestyle snowboardster van Nederland, hekelt die ontwikkeling. Ze vindt die 'atletenjumpers', zoals ze dat type snowboarders gekscherend noemt, geen goede snowboarders, ook al beheersen ze moeilijke sprongen. Haar idee van de complete snowboarder is iemand die onder alle omstandigheden van een piste af kan komen. Ze kijkt soms met afgrijzen naar de techniek van de nieuwelingen op de berg.

Zelf traint Van der Velden ook af en toe op de trampoline, maar hij zit ook de helft van het jaar in het buitenland. "Ik ben ongeveer 25 weken per jaar in de sneeuw. Als ik in Nederland ben, zit ik op sportcentrum Papendal voor fysieke training."

Hij denkt juist dat de jury het niet mooi vindt als de sprongen te keurig worden uitgevoerd. "Stijl is belangrijk. Als het er soepeltjes en relaxed uitziet, krijg je veel punten. Als het allemaal te strak gebeurt, ziet het er wat te statisch uit."

Wat zijn achtergrond ook is, Van der Velden hoort er inmiddels helemaal bij. Na zijn eerste runs op de olympische piste neemt hij de bus terug naar het atletendorp onderaan de berg in Gangneung. Bij de bushalte komt hij twee collega's uit Nieuw-Zeeland tegen. Ze begroeten elkaar zoals dat in het snowboardwereldje gaat, met de vuisten tegen elkaar. Het mag dan onwerkelijk voelen, Van der Velden is er toch echt bij in Pyeongchang.

Lees ook: Drie snowboarders completeren olympisch team

Alles over de Olympische Spelen in Pyeongchang

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden