New Jersey kiest tussen modder en gier

TRENTON - “Bob Torricelli: liberal, op het dwaze af.” “Dick Zimmer: Te extreem voor New Jersey.” TV-kijkers in de 'Garden State' ten westen van New York zijn de afgelopen maanden bedolven onder korte spotjes.

De twee kandidaten voor de vacante Senaatszetel, de Democraat Robert Torricelli en de Republikein Dick Zimmer, betichten elkaar daarin van alles wat de reputatie van de ander maar kan schaden. De race geldt als veruit de smerigste uit de Amerikaanse verkiezingscampagne van dit jaar.

Nu nog Congreslid Bob Torricelli is volgens het Zimmer-kamp een leugenaar, een verdediger van moordenaars en een vriendje van zwendelaars en terroristen. De beschuldigingen zijn in de vorm gegoten van een 'journaalbericht'. Een actrice-nieuwslezer deelt, met op de achtergrond een portret van de politicus, mee dat er een nieuwe reeks schandalen over Torricelli aan het licht is gekomen. Hij heeft zich ingelaten met een door de FBI gezochte Zuid-Koreaanse bankoplichter en dat verzwegen. Bovendien is hij drie jaar geleden gastspreker geweest op een bijeenkomst van een Amerikaanse moslim-organisatie die banden heeft met de Palestijnse Hamas. Torricelli beweert nooit financiële zaken met de Koreaan te hebben gedaan en zegt niet te hebben geweten van de relatie tussen de moslimraad en Hamas.

Zimmer, ook lid van het Huis van Afgevaardigden, krijgt voor de voeten geworpen dat hij de moord, twee jaar geleden, op de zevenjarige Megan Kanka uit New Jersey exploiteert. De moordenaar woonde tegenover het gezin Kanka en had een strafblad als kinderverkrachter. De Republikein heeft zich sindsdien sterk gemaakt om de politie te verplichten buurtbewoners te vertellen dat er iemand met een zedendelict op zijn strafblad in hun midden woont. Deze zogeheten 'Megan's Law' is dit voorjaar door president Bill Clinton bekrachtigd. Torricelli verwijt Zimmer dubbel spel, omdat hij stelselmatig heeft geweigerd Clinton te steunen in zijn misdaadpreventie, onder meer door het wapenbezit aan banden te leggen.

Het duo heeft elkaar verder verweten door misdaad en corruptie besmet geld te hebben geaccepteerd. Zimmer noemt Torricelli een verkwister van belastinggeld, de Democraat zegt dat de Republikein het milieu naar de knoppen helpt, dat hij bejaarden hun medische zorg wil ontnemen en dat hij het onderwijs ondermijnt. De kiezers van New Jersey hebben al te kennen gegeven onderhand spuugzat te zijn van dit peperdure smijten met modder en dat is misschien de reden dat beide kandidaten het afgelopen weekeinde zich in het persoonlijke contact met de kiezers fatsoenlijk gedroegen.

Zimmer is deze zondag in het noordoosten van New Jersey, in Essex County, een gebied met enkele middelgrote plattelandsplaatsen. De bevolking bestaat vooral uit geschoolde arbeiders en middenstanders. Democraten en Republikeinen houden elkaar in evenwicht. Amerikanen van Italiaanse afkomst zijn sterk vertegenwoordigd in Essex County. Het Republikeinse Congreslid voor het district heet Bill Martini en ook de namen op de verkiezingsplakaten voor lagere functies spreken boekdelen: Joseph Scarpelli, Buddy Fortunato, Gary Iacobacci. De sfeer op de twee bijeenkomsten, een zondags ontbijt en een 'hot dog rally' rond het middaguur, is die van een Italiaans familiefeest: luidruchtig, veel gelach en geren en oorverdovende muziek.

De gereserveerde, rustige Zimmer valt wat uit de toon in dit uitgelaten gezelschap. De Republikein laat zich niet alleen vergezellen door zijn vrouw Marfi maar ook door zijn stiefvader. Zimmer: “Ik ben hier in de buurt geboren en opgegroeid. We woonden in New Jersey's versie van de befaamde kolonisten-blokhut, het tuinhuis. Mijn tweede vader was postbode en mijn moeder ging de deur langs met encyclopedieën. Ik kon aan de Yale-universiteit gaan studeren met een beurs. Onze familie is er het goede voorbeeld van dat je wat kunt bereiken als je maar je best doet.”

Hij weet precies wat de traditionele, hardwerkende kiezers hier willen horen. Zimmer: “We moeten af van het huidige belastingstelsel en naar lagere tarieven toewerken. Hard werken moet niet worden bestraft met meer afdracht aan de fiscus. Meer arbeidsplaatsen moeten er komen en minder bijstandstrekkers. Bob Torricelli zegt wel minder belastingen te willen, maar zijn stemgedrag wijst op het tegendeel. Het verschil tussen ons is 167 miljard gulden aan belastinggeld.” Ook het gevangenisbeleid moet drastisch om: “Het moet een straf zijn en daarom wil ik af van frivoliteiten als fitnessruimten en kabel-tv.”

In een van de voorsteden van Philadelphia voert op hetzelfde moment Torricelli campagne. Hij is in hoog gezelschap: first lady Hillary Rodham Clinton. Altijd goed voor vele honderden belangstellenden extra. De presidentsvrouw is de vorige dag 49 geworden en dus is er een grote taart met een kaarsje dat moet worden uitgeblazen. Hillary vormt het middelpunt in het paviljoen in Cherry Hills Garden State Park en het kost Torricelli moeite om een bijrol te spelen. Want het ego van de kleine afgevaardigde is zo groot en hij heeft een voortdurende liefdesrelatie met camera's en microfoons. Met zijn soms net iets te gelikte charme neemt hij menigeen voor zich in. Bijvoorbeeld Bianca Jagger, de ex van Rolling Stones-zanger Mick, die twee jaar een met veel publiciteit omlijste relatie met de Democraat had.

Maar aan het eind van de middag heeft Torricelli het publiek weer helemaal voor zichzelf alleen. Hij speelt een thuiswedstrijd in Bergen County, aan de oevers van de Hudsonrivier met zicht op de wolkenkrabbers van Manhattan. In het Hilton-hotel in Ford Lee zit de trouwe aanhang aan een lunch, waarvoor honderden guldens is betaald die in de verkiezingskas van Torricelli vloeien. Ze eten niet met lange tanden, want ze kunnen het geld best missen. Bergen County is een van de rijkste regio's van de staat en het land. Met brede gebaren en felle woorden schetst hij, onder het toeziend oog van onder meer de voormalige vice-presidentskandidaat Geraldine Ferraro, zijn eigen staat van dienst en het verwerpelijke stemgedrag van Zimmer. “Hij is de enige afgevaardigde uit New Jersey die tegen het beperken van het wapenbezit is.” En: “Dankzij mij heeft Bergen County een goed openbaar vervoer naar Manhattan en is het niet langer de vuilstort van New York.” Jullie moeten er aan meehelpen dat het door de Republikeinen veronachtzaamde Bergen County een lid voor de Senaat gaat leveren, houdt hij zijn enthousiaste kiezers voor.

Deskundigen achten zowel Torricelli als Zimmer hooggekwalificeerde en binnen hun eigen partij gematigde kandidaten die zich diep hebben verlaagd met hun meedogenloze campagne. Ook na 15 maanden liggen ze nog steeds nek-aan-nek. De modder zal daarom nog wel tot volgende week dinsdag, als de ontknoping valt, blijven rondvliegen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden