Neil Armstrong

Op zich best een goede vraag aan de eerste mens die voet op de maan zette: Wat voelde u nou, op dat gedenkwaardige moment? Wubbo Ockels, de eerste Nederlandse astronaut, stelde de vraag ooit aan Neil Armstrong toen beiden aan dezelfde bar belandden. De levende legende had hem niet-begrijpend aangekeken. ,,We hadden een checklist'', zei hij gortdroog. Niks filosofische bespiegelingen.

De 2 uur, 31 minuten en 40 seconden die hij en zijn collega Buzz Aldrin op de maan zouden rondlopen, waren al ruim voor vertrek vanaf de aarde volgepland. Voor kippenvel was geen tijd. En die beroemde zin dan? Morgen is het dertig jaar geleden dat hij werd uitgesproken: ,,Het is een kleine stap voor een mens, maar een grote sprong voor de mensheid.'' Dertig jaar lang houdt Neil Armstrong (68) vol dat die woorden hem pas kort voor de afdaling naar het maanoppervlak invielen. En dertig jaar lang is er eigenlijk niemand die dat wil geloven. Zulke woorden komen niet vanzelf uit de mond van een oersaaie testpiloot. Welles, zegt de oersaaie testpiloot. Maar sindsdien heeft hij geen enkele memorabele uitspraak meer gedaan. Na Apollo-11 was zijn missie volbracht. Met groeiende weerzin onderging hij een onwaarschijnlijke reeks huldigingen en in 1971 verliet hij Nasa om luchtvaarttechniek te gaan doceren aan de universiteit van Cincinnatti. In 1979 verdween hij in het bedrijfsleven. Al die tijd bleven de verzoeken om interviews binnenstromen. Al die tijd hield Armstrong zich doof. Tot op de dag van vandaag leeft hij als een kluizenaar. Het verhaal van Apollo-11 is al tot in den treure verteld, meent de eerste mens op de maan. Het is de best gedocumenteerde ontdekkingsreis uit de geschiedenis: iedereen kon alles zien op tv. Er is simpelweg niks meer te vragen.

En misschien is dat wel een beetje waar. In 1989 hield het Apollo-11 trio (de derde, Michael Collins, was degene die gedurende de landing om de maan bleef cirkelen) in Parijs een persconferentie ter gelegenheid van de twintigste verjaardag van de missie. Er had zich een nieuwe generatie verslaggevers aangediend. Maar de vragen waren hetzelfde: Wat vóelde u, toen u op de maan liep? Besefte u de historische betekenis van uw missie? Armstrong keek alsof hij bij de tandarts zat. Alleen als er een beroep wordt gedaan op zijn kennis van de lucht- en ruimtevaart, wil Armstrong zich nog wel eens buiten zijn huis in Lebanon, Ohio, wagen. In 1986 zat hij in de commissie die de oorzaak van het ongeluk met de Space Shuttle 'Challenger' onderzocht. In april dit jaar dook hij opeens op in het Astrodome-honkbalstadion in Houston op om de eerste bal van het seizoen te werpen. Velen keken daarvan op, maar toch is het typisch Neil Armstrong: hij is pas in zijn element wanneer er iets door de lucht vliegt en hij er niks bij hoeft te zeggen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden