Nasa ontdekt 1284 planeten, het grootste aantal ooit

Een telescoop in La Silla in Chili, die naar de Melkweg kijkt. Archiefbeeld.Beeld Eso

De Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler heeft 1284 nieuwe planeten ontdekt. Dat is verreweg het grootste aantal ooit dat in één keer is aangetroffen, zo maakte ruimtevaartorganisatie Nasa vandaag bekend. "Het gaat nu met grote sprongen."

Het gaat om zogenoemde exoplaneten, die zich buiten ons zonnestelsel bevinden. De Kepler-telescoop had er vorig jaar juli 4302 geselecteerd als 'kandidaat-planeet'. Met een nieuwe analysemethode zijn wetenschappers er nu voor 99 procent zeker van dat de 1284 nieuwe planeten 'niet iets anders zijn dan een planeet'.

Het totaal aan ontdekte planeten staat nu op 3264. De Kepler-telescoop heeft er daarvan ruim 2300 op zijn naam staan. De recente ontdekkingen hebben het totaal van de telescoop dus ruim verdubbeld.

Zo'n 550 planeten zouden 'aardse vormen' hebben. Maar waar de ontdekte objecten precies uit bestaan of hoe zwaar ze zijn, dat moet allemaal nog worden onderzocht. "Vergelijk onze benadering met het verzamelen van broodkruimels", aldus wetenschapper Timothy Morton, die voor Nasa de nieuwe analysemethode ontwikkelde, in een persbericht. "Je kunt ze een voor een oprapen, maar dat is tijdrovend. Je kunt ze ook met een bezem opvegen. Dan heb je alles in een keer, maar kun je ze niet individueel onderzoeken. Die methode hebben wij gebruikt."

Het abnormale wordt normaal
Het volgende doel is om planeten te vinden die dichter bij ons zonnestelsel staan. Die kunnen mogelijk wél beter worden geobserveerd. Toch is ontdekking van een dergelijke hoeveelheid planeten zeer interessant, vinden hoogleraren sterrenkunde Carsten Dominik (Universiteit van Amsterdam) en Marco Spaans (Rijksuniversiteit Groningen). Dominik: "Het is net een visser die een paar jaar op een boot zit en per dag een enkel visje vangt. Nu haalt hij met een groot net dezelfde hoeveelheid in één keer naar boven. Dit is echt een grote vangst."

Spaans is het daarmee eens: "Wat vroeger verbaasde, is nu normaal geworden. De Nasa-data tonen nu aan dat nagenoeg elke ster meerdere planeten heeft. Er zijn in onze Melkweg alleen al honderd miljard sterren. Reken maar uit, dan gaat het hard."

De Kepler-telescoop zoekt naar planeten die rond een ster zweven. Dat is te vergelijken met het voorbijschuiven van Mercurius voor de zon, zoals afgelopen week gebeurde. Dominik: "Wij zagen een zwart stipje voor de zon langs schuiven. Zo zoekt Kepler ook, maar kan hij dat stipje niet zien. Hij merkt alleen dat de hoeveelheid licht die op de telescoop afkomt, afneemt. Op die manier concluderen we dat er een object, in dit geval een planeet, voor een ster langs is gevlogen."

Voordelen
Wat betekent het nu dat de ruimteobjecten de status van planeet hebben gekregen? Volgens de astronomen is er een tweeledig gewin. Ten eerste, zo zegt Dominik, kan nu nog beter worden bepaald aan welk ruimteobject dure telescooptijd wordt besteed. "Als we meer willen weten over de samenstelling van een object, dan moeten we meerdere dagen kijken. Dat is duur en niet makkelijk, en doe je alleen bij objecten waarvan je weet dat het om een planeet gaat."

"Bovendien kun je met deze aantallen aan statistiek doen", aldus Spaans. "Kepler moest ons leren of ons zonnestelsel uniek is. Het antwoord lijkt 'nee' te zijn. Als de aarde niet zo bijzonder is, dan verwacht je veel planeten met vergelijkbare leefomstandigheden. Grofweg denken we aan 1 procent van het planetentotaal. Lijkt weinig, maar nu we grote aantallen hebben, wordt het wel spannend. Dan gaat het om het echie, op zoek naar de heilige graal: een tweede aarde."

Een impressie van de Kepler-telescoopBeeld N asa
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden