Na uitsterven grote dieren in Australië veranderde vegetatie

Het is een tijd geleden maar toch het vermelden waard: Zo'n 45.000 jaar geleden stierven de grote dieren in Australië uit, waarna de vegetatie plotseling veranderde en er vaak bosbranden voorkwamen. Deze verandering van vegetatie en de bosbranden waren het gevolg en niet de oorzaak van het uitsterven van deze dieren.

Dit schrijven onderzoekers van het Koninklijk Nederlands Instituut voor Onderzoek der Zee (Nioz), samen met Australische collega's, in het tijdschrift Nature Geoscience.

Er is in Australië een lang en verhit debat gaande over de timing en oorzaak van het uitsterven van de grote dieren, zoals een aantal buideldieren, kangoeroesoorten en grote loopvogels. Dit vond zo'n 50.000 tot 45.000 jaar geleden plaats.

Waren de vroege mensen de directe oorzaak van dit uitsterven (door jacht), of waren ze indirect verantwoordelijk, bijvoorbeeld door opzettelijke bosbranden die de vegetatie veranderden? Of was er een verandering in het klimaat waardoor deze grote dieren verdwenen?

De Nioz-onderzoekers reconstrueerden zowel het klimaat als de plantensamenstelling voor Zuid-Oost Australië, in de tijden waarin deze grote dieren leefden. Ze gebruikten hiervoor specifieke moleculen, die in afzettingen voor de kust van Zuid-Oost Australië te vinden zijn, en daar door rivieren naar toe zijn getransporteerd.

Hierdoor was het mogelijk om te zien of zogenaamde C3-vegetatie (struiken en bomen) of C4-vegetatie (vooral grassen) de belangrijkste plantensoorten waren in een bepaalde tijdperiode.

De onderzoekers ontdekten dat een geruime tijd (68.000-31.000 jaar geleden) er veel C4-planten groeiden, maar dat zo'n 43.000 jaar geleden er een plotselinge toename was van C3- planten. Deze plotselinge toename duurde zo'n 5.000 jaar.

De oorzaak van deze verandering in plantensoorten werd waarschijnlijk veroorzaakt door het uitsterven van de grote dieren: dit maakte de groei van struiken en bomen mogelijk, die normaal werden gegeten door deze grote dieren.

(trouw)

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden