Murdochs mediabazen voor de rechter

Zware aanklachten tegen oud-hoofdredacteuren News of the World

LONDEN - Eens was zij een van de machtigste vrouwen van het Verenigd Koninkrijk. Als hoofdredactrice van schandaalkrant News of the World had Rebekah Brooks korte lijntjes met premiers, ministers en tal van beroemdheden. Ze was een journalist die reputaties kon maken of breken. Maar vandaag staat haar eigen reputatie op het spel. Deze ochtend begint de rechtszaak tegen Brooks die een van de hoofdverdachten is, in het afluisterschandaal dat de Britse mediawereld op zijn kop zette.

In de zomer van 2011 onthulde dagblad The Guardian dat News of the World op grote schaal de mobiele telefoons van bekende en onbekende Britten had afgeluisterd. De verontwaardiging was vooral groot toen bleek dat de schandaalkrant de voicemail van het vermoorde meisje Milly Dowler had gehackt. Rupert Murdoch, eigenaar van News of the World, besloot daarop de krant te sluiten en de politie begon een diepgaand onderzoek naar de afluisterpraktijken van Murdochs kranten.

De afgelopen twee jaar heeft de politie meer dan honderd journalisten van de News of the World, The Sun en de Daily Mirror opgepakt voor afluisterpraktijken en een deel van hen zal voor de rechter verschijnen. De meeste aandacht gaat echter uit naar de rechtszaak die deze week begint. Naast Rebekah Brooks staat ook Andy Coulson terecht. Coulson was hoofdredacteur van News of the World tussen 2003 en 2007, een periode waarin de meeste van de afluisterpraktijken plaatsvonden.

De aanklachten tegen Coulson en Brooks zijn niet mals. Coulson is beschuldigd van medeplichtigheid aan 'het illegaal verkrijgen van vertrouwelijk materiaal'. Tegen Brooks lopen drie afzonderlijke aanklachten. Zij is net als Coulson beschuldigd van medeplichtigheid aan afluisteren. Verder is ze aangeklaagd voor het betalen van steekpenningen aan ambtenaren en het belemmering van de rechtsgang door bewijsmateriaal te verbergen. De laatste aanklacht is veruit de zwaarste, waar je in theorie zelfs levenslang voor kunt krijgen, al is dat in de praktijk zelden meer dan tien jaar.

De rechtszaak is bijzonder ongemakkelijk voor premier Cameron. Brooks rekende de Camerons tot haar goede vrienden en ze kwamen geregeld bij elkaar over de vloer. Ook Andy Coulson was een vertrouwenspersoon van de premier. Na zijn hoofdredacteurschap werd Coulson de spindoctor en woordvoerder van Cameron, een van de machtigste banen in Downing Street. De oppositie zal de rechtszaak ongetwijfeld aangrijpen om de Britse kiezer te helpen herinneren hoe intiem de banden waren tussen Cameron en het Murdoch-imperium.

Het proces tegen Coulson en Brooks loopt parallel aan een rechtszaak die vorige week is aangespannen door Murdoch en andere Britse krantenuitgevers. Door het afluisterschandaal zag Cameron zich gedwongen een nieuwe, onafhankelijke perswaakhond op te zetten, die hoge boetes kan uitdelen en rectificaties kan afdwingen. Begin deze maand besloot de regering deze nieuwe waakhond in de wet te verankeren. De meeste Britse krantenuitgevers zijn woedend, omdat ze dit een aantasting van de persvrijheid vinden. Zij hadden zelf voorgesteld een eigen waakhond op te richten, zonder tussenkomst van de overheid. Dat voorstel tot zelfregulering is echter afgewezen door de regering. Met de rechtszaak hopen de krantenuitgevers alsnog hun zin te krijgen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden