Muhssen Saleh Alwais 'Bij Philips werken, hogerop komen'

"Ik kan niet zo goed zwemmen. Ik heb het mezelf geleerd in de warme zee van Koeweit. Het IJ was ijzig, en die man woog wel 120 kilo.

Ik ben nooit bang, ook niet in 2014, in dat overvolle bootje van Turkije naar Griekenland. Je moet altijd scherp je doel voor ogen houden. Samos lag voor ons, we konden het zien. Als ik daar verdronken was, dan was gewoon mijn dag gekomen. Mijn familie zou trots op me zijn geweest dat ik het toch had gewaagd.

Mijn vader kwam als wees van Syrië naar Koeweit. Hij begon er een garage, we hadden het goed. Als we klaagden, haalde mijn vader uit de kast de kaftan waarin hij naar Koeweit was gelopen, met een scheur van enkel tot bil.

Hij wilde dat ik dokter of ingenieur werd. Ik ben een beetje van allebei: biomedisch ingenieur, met een diploma van de universiteit van Bangalore, India. Het eerste jaar in India had ik erge heimwee. Ik kon niks, nog geen kopje thee zetten, daar hadden we thuis bedienden voor. Ik had een lijst opgesteld met tien redenen waarom ik mijn studie wilde afbreken, en belde mijn vader op om hem dat te melden. Maar hij nam op met: 'Ha, mijn kleine ingenieur!' Toen durfde ik dat lijstje niet meer op te sommen.

Ik moest heel hard studeren, eerst op Engels, daarna op wiskunde. Uiteindelijk ben ik met heel hoge cijfers geslaagd. Ik droom soms dat iedereen om mij heen zijn diploma krijgt uitgereikt, maar ik niet. Ook droom ik vaak dat ik een gloednieuw ziekenhuis laat bouwen dat mijn vaders naam draagt; hij knipt dan het lintje door. Nog een droom is: werken bij Philips, daar hogerop komen. Let wel: dat is geen droom, dat is een visie. Dat gaat echt gebeuren!

Als afstudeerproject heb ik voor dove blinden een sensor-waarschuwingssysteem ontwikkeld, zodat ze op straat nergens tegenop botsen. Ik heb in Koeweit baantjes gehad, maar het ging slecht met de familie. Mijn vaders garage stond op naam van een Koeweiter, want je kunt als Syriër nooit bezittingen hebben of het Koeweitse staatsburgerschap krijgen. Die Koeweiter heeft in 2006 onze garage afgepakt.

Onze familie komt uit al Bukamal, vlak tegen de Iraakse grens. Toen ik in 2011 in ons dorp was, vond een aanslag plaats op het politiebureau. Nu ligt het midden in IS-gebied. In Syrië moet ik óf vechten voor IS, óf voor Assad.

Van mijn reddingsactie is een filmpje gemaakt dat miljoenen keren is bekeken. Ook de Syrische staats-tv heeft het getoond - alsof zij iets hebben om trots op te zijn dat ik naar Nederland moest vluchten. Op sociale media werd verteld dat koning Willem-Alexander mij met 1 miljoen euro had beloond, ha ha. Wat ik wel heb: hier, een bedankbrief van de burgemeester. Wie hééft dat, een brief van de burgemeester? Ik krijg tranen in mijn ogen als ik het lees."

Muhssen Saleh Alwais (1988) redde op Eerste Kerstdag 2015 het leven van een drenkeling in het Amsterdamse IJ. Hij is oprichter van de Syrisch-Nederlandse hulporganisatie Wafa.

Een link naar een filmpje van Muhssens reddingsactie vindt u op Twitter: @LetterenGeest

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden