Moskou ontkent de inzet van huurlingen in Syrië

Russische soldaten in de Syrische stad Deir Ezzor. In de gelijknamige provincie zouden Amerikanen en Russen slaags zijn geraakt.Beeld AFP

Bij een Amerikaanse aanval in de Syrische provincie Deir Ezzor zijn mogelijk meer dan honderd Russische huurlingen omgekomen. De Russische autoriteiten ontkennen dat er veel Russische slachtoffers zijn gevallen.

Nepnieuws. Met die kwalificatie doet de Russische minister van buitenlandse zaken, Sergej Lavrov, de berichten af over zeker honderd Russische huurlingen die bij gevechten in Syrië twee weken geleden zijn omgekomen. Nog eens tweehonderd Russen raakten gewond en herstellen momenteel in vijf militaire ziekenhuizen in Rusland. De cijfers zijn afkomstig van persbureau Reuters die zich baseert op drie onafhankelijke bronnen onder wie een Russische militaire dokter en een huurlingenbedrijf. Lavrov die gisteren voor het eerst reageerde, zei dat dit soort nepberichten 'de spanningen in Syrië alleen maar voeden'.

Test

Het incident dateert van twee weken geleden. Amerikaanse drones, helikopters en gevechtsvliegtuigen bestookten toen pro-Assadstrijders in de buurt van de Syrische stad Khusham. Het gebied ligt ten noorden van de rivier de Eufraat die volgens een afspraak tussen de Amerikanen en Russen bestempeld is als neutraal terrein.

De Russische huurlingen, Syrische soldaten en Iraanse strijders, hielden zich niet aan deze afspraak. Ze trokken de Eufraat over richting de bases van de Syrische Democratische Strijdkrachten (SDF), een groepering van Koerden en Arabieren, gesteund door de VS. Volgens Reuters wilden de pro-Assadstrijders testen hoe de Amerikanen zouden reageren op hun aanwezigheid. De reactie liet niet lang op zich wachten. Onmiddellijk werden de Russische huurlingen bestookt.

De Russen en de Amerikanen zitten beiden met het voorval in de maag. De Amerikanen bagatelliseren het. De minister van defensie, James Mattis, zegt nooit geweten te hebben wie het Amerikaanse leger precies bestookten in Syrië, laat staan dat het om Russen ging. Het Kremlin op zijn beurt ontkent het hoge aantal slachtoffers en zegt dat er 'slechts' vijf mensen zijn omgekomen.

"Maar", voegde de Russische buitenlandwoordvoerder daaraan toe, 'dat zijn geen Russische militairen'. De Russen steunen sinds 2015 de Syrische regeringstroepen van Assad. Op papier alleen met luchtaanvallen, maar het incident van vorige week toont dat er ook private militaire bedrijven actief zijn in Syrië. Volgens Russische media vechten zo'n 2000 tot 3000 huurlingen in de oorlog. Ze zijn allemaal afkomstig van het Russische huurlingenbedrijf Wagner.

Lees verder na onderstaande afbeelding.

Beeld Brechtje Rood

De meeste Russen die in dienst zijn van huurlingenbedrijf Wagner vochten eerder in Oekraïne, zo berichtten verschillende Russische media deze week. Het zijn vaak mannen uit arme regio's in Rusland. Ze worden gelokt met een hoog salaris.

Veroveringsbonus

Dat Wagner actief was in Syrië is al langer bekend. Vorig jaar kreeg persbureau AP een contract in handen waaruit blijkt dat de Syrische overheid en Wagner afspraken hebben over de olie-inkomsten. Als de Russische huurlingen een olie-veld veroveren en verdedigen, hebben de Russen recht op 25 procent van de inkomsten.

Het zijn dit soort details die doen vermoeden dat het Kremlin zich niet volledig afzijdig houdt bij de inzet van huurlingen in Syrië. Het past ook in de Russische tactiek van hybride oorlogsvoering. Maar Moskou blijft ontkennen. Wat de situatie bemoeilijkt is dat private militaire bedrijven in Rusland in principe geen legale status hebben. Het is een extra reden voor het Kremlin om de aanwezigheid van de Russische strijders te verzwijgen.

Maar de ontkenning kan niet voorkomen dat het incident van twee weken geleden in Syrië de spanningen tussen de verschillende groeperingen alleen maar vergroot. Zeker nu de Russen en Amerikanen voor het eerst letterlijk tegenover elkaar staan.

Huurlingenbedrijf Wagner

Het Russische huurlingenbedrijf Wagner wordt geleid door Dmitri Oetkin. De Rus geniet in het Westen een dubieuze reputatie. Oetkin was in dienst van de militaire inlichtingendienst GRU, vocht in het oosten van Oekraïne aan de kant van de separatisten en richtte in 2014 Wagner op. Hoewel het Kremlin iedere betrokkenheid bij huurlingen ontkent, werd Oetkin in 2016 gespot tijdens een ceremonie waar president Poetin speciale militaire onderscheidingen uitreikte.

Bovendien wordt Wagner gefinancierd door Jevgeni Prigozjin, de man die volgens speciaal aanklager Robert Mueller ook de trollenfabriek in Sint-Petersburg bezit en om die reden een van de hoofdrolspelers is in het Ruslandonderzoek in de VS. Prigozjin zou warme banden onderhouden met de Russische president.

Lees ook:

Dertien Russische onderdanen en drie Russische bedrijven zijn in de VS in staat van beschuldiging gesteld omdat ze zich hebben gemengd in de Amerikaanse verkiezingsstrijd van 2016, ten gunste van president Turmp en ten nadele van Hillary Clinton.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden