Misschien was dit wel de laatste keer Thialf

Shani Davis behoort samen met Eric Heiden, Ard Schenk, Johann Olav Koss en Sven Kramer tot de allergrootste schaatsers

Shani Davis' carrière zit in het slop. De Amerikaan wint niet meer. Misschien zagen we een van de beste schaatsers ooit deze dagen wel voor het laatst in actie in Thialf.

Shani Davis strikt de veters van zijn schaatsen. Het is een paar uur voordat hij aan de start verschijnt op de 1500 meter tegen Konrad Niedzwiedzski uit Polen.

Davis (32) kijkt op voordat hij aan de laatste trainingssessie begint. "Ik neem nu elke dag zoals hij komt," zegt de wereldrecordhouder op die afstand met 1.41,04. "Natuurlijk zuigt het, die vijfde en zesde plaatsen van de laatste tijd, maar dat is schaatsen. Ik moet het slechte met het goede nemen, zal de storm moeten weerstaan en moeten uitvogelen wat er mis is. Maar hey! Ik heb het wel erger voor mijn kiezen gehad."

Davis' weg omhoog uit de achterstandwijken van Chicago is indrukwekkend. Als zoon van een alleenstaande moeder begon hij op rolschaatsen, raakte verslingerd aan shorttrack en toen hij daarin net tekort kwam met zijn slungelachtige lijf ging hij zich toeleggen op de langebaan. In 2005 en 2006 won hij het WK allround en in 2009 was hij de beste op het WK sprint, de eerste schaatser die daarin slaagde na Eric Heiden. Davis behoort samen met Heiden, Ard Schenk, Johann Olav Koss en Sven Kramer tot de absolute grootheden van moderne internationale langebaanschaatsen.

Davis heeft die status bereikt door zijn eigen weg te bewandelen. In november 2010 zei hij daarover op een parkeerplaats in Milwaukee, hijgend na een zware looptraining: "Mijn weg liep niet over een met zoete koekjes geplaveide weg. Het was op school al zo: 'Shani doe dit niet, Shani doe dat niet' en dan deed ik het toch. Dan kreeg ik te horen: 'Zei ik toch?' Ik ben blij dat ik die fouten heb gemaakt, the hard way. Ik heb ervan geleerd. Ik ben er veel door te weten gekomen."

Davis zei toen wel te snappen dat de buitenwereld hem als een eenzame wolf beschouwde. "Ik laat me meevoeren door de wind," zei hij zittend op het asfalt in Milwaukee. Later die bewuste dag in november: "Soms voel ik me best wel eens eenzaam ja."

"Amazing," zegt hij ruim vier jaar later in Thialf als hij over zijn eigen prestaties begint. "En ze naderen ook nog steeds niet mijn recordtijden op de 1000 en 1500 meter."

Dit jaar behoort Davis niet meer tot de favorieten voor een gouden medaille op de WK afstanden. Hij won in 2011 voor het laatst een afstand op een groot toernooi. "Ik schaats nu 27 jaar," zegt Davis. "Waarvan acht op het absolute topniveau. Er komt ooit een tijd dat iemand je van het paard stoot. Het is nu aan mij weer in het zadel te komen."

Davis is zoekende, draait daar zelf ook niet omheen. Het is een kwestie van kracht en techniek, vertelt hij. Alles moet snel een keer samen komen. Het heeft er voor gezorgd dat Davis zichzelf tot volgend seizoen gegeven om weer op een goed niveau te komen. Lukt het niet dan stopt hij.

Davis weegt momenteel zijn opties, bekijkt wat er na dit seizoen beschikbaar is. Vaak 'klooide' hij maar 'wat aan' en hoewel hij wel coaches heeft gehad ging hij vaak solo de wedstrijden af. 'Ik ben een individuele schaatser,' zei Davis ooit tegen NRC Handelsblad. 'Ik ben de kapitein op mijn eigen schip. Het kan me niet schelen wat er met andere schepen gebeurt. We zitten met z'n allen op de grote oceaan en het gaat erom wie er als eerste aan wal is. Dan moet je niet naar anderen kijken, alleen naar jezelf.'

's Avonds vindt Davis in Thialf zijn naam terug op vierde plaats van de eindrangschikking. De winst is voor de Rus Denis Yoeskov, die Davis' baanrecord verpulvert en Denny Morrison (zilver) en Koen Verweij (brons) achter zich laat. Morgen zal Davis' naam zodoende verwijderd worden van het bord boven de ingang van het ijsstadion met daarop de Thialf-records.

"Weet je," zegt Davis, "records zijn er om gebroken te worden en hij brak het big time. Ik had niet gedacht dat iemand op zeeniveau onder de 1,44 zou komen, maar het is wel gebeurd."

's Middags realiseert hij zich dat deze twee races mogelijk zijn laatste wedstrijden in Heerenveen zouden zijn, waar immers volgend jaar geen groot toernooi verreden wordt. "Voor mij is het oké als ik het niet meer voor elkaar krijg," zegt Davis. "Dan was het een heel mooi tijd."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden