Migranten uit Laos, Cambodja en Burma stutten de Thaise economie

Bouwvakkers uit Cambodja wachten in Bangkok op het busje dat hen komt ophalen aan het einde van de werkdag.Beeld Hollandse Hoogte / AP | Associated Press

Gelokt door hogere lonen komen miljoenen arbeiders uit buurlanden Burma, Laos en Cambodja naar Thailand om laaggeschoold werk te doen. Uitbuiting ligt op de loer.

Ze werken onder meer in de bouw, in de visserij en in de horeca. Ze maken kantoorgebouwen schoon, legen overvolle vuilnisbakken en werken ellenlange dagen in fabrieken. Waar je ook bent in Thailand, overal kom je migranten tegen.

Chay Smith (28) is één van hen. De uit Taunggyi, Burma, afkomstige Smith werkt als verkoper in de Platinum Fashion Hall, één van de vele winkelcentra in Bangkok. "Ik ben in Thailand omdat ik hier een beter salaris verdien dan in Burma", vertelt Smith tussen kledingrekken vol hippe spijkerbroeken. "In Burma zou ik misschien 150 baht (3,89 euro) per dag verdienen. Hier krijg ik iedere maand 8.000 baht (207 euro)."

Migranten zijn onmisbaar voor de Thaise economie. Volgens een recent onderzoek van de Wereldbank zou Thailand's bruto nationaal product, dat in 2016 een totaalwaarde had van bijna 349 miljard euro, met 0,75 procent dalen als ze het zonder de grofweg 3,7 miljoen hardwerkende arbeiders uit buurlanden als Cambodja, Laos en Burma moet doen. Maar hoe belangrijk die migranten ook zijn, hun bestaan is verre van eenvoudig.

Papieren

Chay Smith weet daar alles van. Hij kwam op 14-jarige leeftijd naar Thailand en werkte onder meer als receptionist, taxichauffeur en verkoper. "Ik had een tijdlang een Chinese baas", vertelt Smith. "Toen waren mijn papieren niet in orde en kon ik nergens naartoe. Ik vreesde de hele tijd dat de autoriteiten me zouden pakken."

Terug naar Burma gaat Smith maar zelden, ook al heeft hij er samen met zijn vrouw een kind dat nu opgroeit bij zijn ouders. "De laatste keer dat ik in Burma was, was in 2015. Maar met mijn hier verdiende geld heb ik er wel een stuk land kunnen kopen en een huis kunnen bouwen."

Uitbuiting

De meeste migranten zijn in Thailand omdat de lonen er hoger liggen dan in de buurlanden. Maar de risico's zijn groot. Migranten worden geregeld met valse beloftes als hoge salarissen en goede arbeidsomstandigheden de uitbuiting ingelokt. Twee jaar geleden kwam Thailand onder vuur te liggen toen de Associated Press onthulde dat duizenden in de visindustrie werkende migranten het slachtoffer zijn van uitbuiting, mishandeling, slavernij en zelfs moord.

De Europese Unie, een belangrijke exportmarkt voor Thaise visproducten, dwong Thailand zaken te verbeteren. Sindsdien is er inderdaad verbetering zichtbaar, zegt Andy Hall, specialist in arbeidsrechten voor migranten in Thailand. Gingen de arbeiders een paar jaar geleden nog vaak illegaal de grens over, nu hebben ze meestal de juiste papieren. "Maar er zijn nog steeds grote problemen. Thailand heeft geen goede rechtspraak en geen langetermijnbeleid voor migratie. En dan is er nog heel veel systematische corruptie."

Paniek

De uitbuiting begint al voordat de migrant vertrekt. In Cambodja bijvoorbeeld steken arbeiders zich geregeld diep in de schulden omdat ze voor een paspoort omgerekend soms wel meer dan 500 euro moeten betalen. Afgelopen zomer ontstond er paniek toen de Thaise regering nieuwe regels instelde en dreigde de buitenlandse krachten hoge boetes te geven als ze niet juist geregistreerd staan. In minder dan een week tijd vluchtten zo'n 60.000 mensen het land uit, vooral naar Cambodja en Burma.

Maar zowel Thailand als zijn buurlanden hebben de migranten nodig, aldus de Wereldbank. Thailand omdat het anders niet genoeg mensen heeft om laaggeschoold werk te doen. Cambodja, Laos en Burma omdat de arbeiders gezamenlijk ieder jaar miljarden aan euro's naar huis sturen.

Volgens Wereldbank econoom Sudhir Shetty 'mist de regio de mogelijkheid om optimaal van migratie te profiteren', als ze misplaatst beleid en ineffectieve diensten handhaaft.

In de Platinum Fashion Mall in Bangkok verkoopt Sonia Latchmi (20) kinderkleding. Ze is met haar ouders uit Burma vertrokken. Ze verdient 300 baht per dag, ongeveer 8 euro. "In Burma heb ik geen idee wat ik moet doen. Hier kan ik in ieder geval wat geld verdienen", zegt ze.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden