Naschrift

Met zijn onorthodoxe slagen maakte Pancho Segura (1921-2017) van tennis theater

Pancho Segura leerde zichzelf een tweehandige forehand aan. Beeld AP
Pancho Segura leerde zichzelf een tweehandige forehand aan.Beeld AP

Voetballen kon hij niet. Zijn benen waren al vroeg vervormd door rachitis en zijn gezondheid was zwak als gevolg van vroeggeboorte, malaria, ondervoeding en een liesbreuk. Maar toen de arts vernam dat Pancho Segura's vader tuinman was bij de tennisclub van de Ecuadoraanse havenstad Guayaquil, meende hij dat een racketsport de jongen kon helpen wat aan te sterken.

Daar moest hij wel voor werken. Segura werd ballenjongen en kopieerde wat hij zag op de baan tegen de oefenmuur. Omdat zijn armen niet sterk genoeg waren voor een klassieke forehand, bedacht hij een tweehandige slag, geënt op het honkbal. Hij daagde iedere passant uit voor een potje tennis.

Op zijn zeventiende was Segura, mede vanwege zijn razendsnelle voetenwerk en zijn unieke slagenrepertoire, een van de tenniskampioenen van Zuid-Amerika. Dat intrigeerde de coach van de universiteit van Miami, die subiet regelde dat die vreemde, in zijn groei gestremde Ecuadoraanse speler - Segura bleef steken op 1 meter 68 - met een sportbeurs kon worden toegevoegd aan zijn tennisteam.

Een gouden greep. 'Segoo' won de nationale studentenkampioenschappen drie keer op rij, pikte in 1944 nog even de zege in het Amerikaanse gravelkampioenschap mee en haalde twee jaar later de Amerikaanse indoortitel binnen.

Proftennisser

In 1947 werd hij uit geldnood proftennisser, al betekende dat in die dagen dat de poorten van toernooien als Wimbledon op slot gingen. Hij beschouwde de tennisarena al snel als zijn privétheater en entertainde het publiek met grootse gebaren, humor en een glinsterende 'haha-ik-heb-je'-grijns telkens als hij zijn tegenstander te slim af was met een goed verholen dropshot of zijn geroemde poeier van een forehand. Tennisliefhebbers konden er geen genoeg van krijgen en togen en masse naar de wedstrijden van de man die met zijn kromme benen en ongepolijste stijl prestigieuze toernooien won en drie jaar achter elkaar de nummer 1 van de wereld was.

Al snel werd Segura geworven voor het 'barn storming-circuit', waarbij hij en zijn collega's de wereld rondreisden om ten overstaande van de rijken der aarde hun kunsten te vertonen. Hij speelde op petieterige tropische eilanden, trad op voor de sjeik van Koeweit en werd geregeld opgehaald door de chauffeur van filmster Errol Flynn. In India speelde hij op een baan van gedroogde koeievlaai; een ondergrond zo hard dat de bal bijna recht omhoog stuiterde, vertelde hij later, en 'die wel wat riekte'.

Coach

Hij was aangesteld als tennisleraar voor de Hollywoodelite toen Gloria Connors hem in 1968 vroeg haar zoontje Jimmy tot kampioen te kneden. De zestienjarige jongen beschouwde Segura al snel als een surrogaatvader en leerde van hem strategisch te denken. Zijn coach zag in Jimmy Connors de speler die hij zelf had willen zijn, al had hij ook kritiek op diens slechte manieren. "Ik zeg steeds dat hij het V-teken moet maken in plaats van zijn middelvinger op te steken", zei hij.

Segura was zijn leven lang dankbaar dat tennis hem uit het zuigende moeras der armoede had losgetrokken. Had hij geen racket in handen gekregen, stelde hij, dan was hij veroordeeld tot een bestaan als kokosnootplukker in Ecuador.

Hij vond tennis dan ook geen elitesport. "Wat je nodig hebt, is een racket en toewijding. Daarna is het een puur democratisch proces. Jij en ik, tegen elkaar, op de baan - ongeacht wie je vader is, hoe rijk je bent en of je toevallig studeerde aan Harvard of Yale."

Francisco Olegario Segura Cano werd geboren op 20 juni 1921 in Guayaquil. Hij overleed op 18 november in Carlsbad, Californië.

In de rubriek Naschrift beschrijft Trouw het leven van onlangs overleden bekende of juist heel gewone mensen. Tips: naschrift@trouw.nl. Het archief van de rubriek leest u hier terug.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden