Met z'n allen eerst het onzevader

Reportage | Hoe bereid je priesters voor op hun werk? Bijvoorbeeld door ze te laten sporten. Het Vaticaan heeft daarom sinds kort een eigen cricketteam.

Hemelse vader, steun ons vandaag bij deze belangrijke wedstrijd en zorg dat wij als een hecht team spelen en daardoor ook betere priesters mogen worden." Terwijl de tegenstander aan het inspelen is en de tactiek doorneemt, is het Vaticaanse cricketteam in gebed verzonken. De spelers staan in een kring op het veld samen met hun manager, priester Eammon O'Higgins. Hij stelt voor om nog een onzevader te bidden voordat de wedstrijd echt gaat beginnen. "We willen laten zien voor wie we deze wedstrijd spelen, en we vragen steun aan God", zal O'Higgins later zeggen. "Het is ook een belofte: wij zullen ons uiterste best doen om in deze wedstrijd Hem eer te bewijzen."

Officieel heten ze de St. Peter's Cricket Club. Op hun shirt prijkt de Sint-Pieterskerk en een afbeelding van Maria met kind. Dit is het cricketteam van de paus, dat bestuurlijk onder de Pauselijke Raad voor Cultuur valt, die binnen het Vaticaan verantwoordelijk is voor sport en spel. Het hoofd van dit departement, kardinaal Gianfranco Ravasi, verwacht veel van zijn cricketers. "Er is een mooi Keniaans gezegde, dat luidt: 'Als je als eerste wilt aankomen, moet je alleen rennen. Als je echt iets wilt bereiken, moet je samen spelen'. Ik denk dat het van groot belang is om sport te betrekken bij het pastorale werk van onze kerk. Neem nou alleen het enorme succes van het WK voetbal."

Het Vaticaanse cricketteam bestaat uit seminaristen en priesters uit landen als India, Pakistan, Sri Lanka en Engeland, die allemaal in Romeinse priestercolleges wonen. Manager O'Higgins haalde het team bij elkaar. "Samen met een Engelse priester heb ik een aantal proeftrainingen georganiseerd. Om eerlijk te zijn: heel veel keus hadden we niet. Maar we hebben toch een aantal uitstekende batters en bowlers gevonden." Hij denkt dat priesters veel van wat ze opsteken bij het sporten later kunnen inzetten bij hun arbeid als geestelijke. "Je leert wat competitie is, wat het betekent om obstakels te overwinnen en hoe je met anderen moet samenwerken. Ook wordt je discipline bijgebracht. En misschien nog wel het belangrijkste: je leert om te verliezen."

Ruim een half jaar is het Vaticaanse cricketteam nu bij elkaar. Elke woensdag trainen de spelers samen op een kortgeknipt grasveld vlak bij het Vaticaan. Begin deze maand speelde het team zijn eerste serieuze oefenwedstrijd tegen Capannelle, de cricketkampioen van Italië. Ook dit team bestaat voor het grootste gedeelte uit inwoners van voormalige Britse koloniën. Het is even zoeken naar hun thuisbasis, Capannelle Cricketground, het enige cricketveld van Rome, gelegen aan de rand van de stad naast de landingsbaan van een vliegveld. Het beschaafde applaus van de weinige toeschouwers die op de wedstrijd zijn afgekomen, wordt met enige regelmaat overstemd door een gierend chartervliegtuig.

In het begin van de partij heeft het Vaticaanse cricketteam het moeilijk. De tegenstanders scoren de ene run na de ander. "O jee, het gaat niet goed met mijn team", zegt een Australische vrouw die, gezeten op een campingstoel, vanachter een traliehek de wedstrijd volgt. "Achter welk team God staat? Ik hoorde net een van de Vaticaanse spelers zeggen dat gezien Gods almacht en rechtvaardigheid een gelijkspel het beste zou zijn."

Een andere aandachtige toeschouwer is John McCarthy, ambassadeur van Australië bij het Vaticaan. Hij is de grote animator achter het cricketteam van de paus. "We zijn een wereldkerk", zegt hij. "Paus Franciscus heeft meermalen gezegd dat hij de randen van de kerk wil opzoeken, bijvoorbeeld de kerk van het Oosten. Heel veel katholieken spelen daar cricket en hier in Rome wonen nogal wat priesterstudenten die hele goede cricketers zijn."

Toen McCarthy zijn contacten in het Vaticaan benaderde met het idee een cricketteam te gaan opzetten, was niet iedereen meteen enthousiast. "Ze vroegen mij wat cricket was. Sommigen dachten dat ik het over een insect had (cricket is ook het Engelse woord voor krekel, red). Je moet ook niet vergeten dat dit land geobsedeerd is door voetbal."

Als kleine stimulans bood McCarthy aan dat Australië de uitrusting van de spelers zou betalen. Hij wijst naar het speelveld. "Ik ben er niet zeker van dat God een van deze teams in het bijzonder steunt. Hij zou willen dat het team van zijn plaatsbekleder op aarde goed kan trainen. En dat gebeurt vandaag."

Manager O'Higgins wil zijn team geleidelijk beter maken door te oefenen tegen sterke teams. In september gaat het team op tournee door Engeland en zal het, in de schaduw van kathedraal van Canterbury, tegen een anglicaans team uitkomen. De primaat van de Anglicaanse kerk, aartsbisschop Justin Welby, is dan een van de eregasten. Misschien zorgt cricket dus wel voor een doorbraak in de oecumene, lacht John McCarthy. "Door sport ontstaan vriendschappen die anders niet zouden ontstaan. Amerika en China zijn ooit nader tot elkaar gekomen door een pingpongwedstrijd."

Ook speler Ruwen Tharanka uit Sri Lanka kijkt uit naar de confrontatie met zijn anglicaanse collega's. "Verwacht van ons geen wonderen", tempert hij de verwachtingen. "We kunnen ze wel laten voelen dat ze bij ons horen, dat ze deel uitmaken van onze kerk. Ze moeten weten dat de deur altijd openstaat om terug te komen. Ik heb het gevoel dat God ons als instrument gebruikt om anderen te bekeren."

Uiteindelijk verliezen de cricketers van de paus hun oefenwedstrijd nipt. Capannelle scoort acht runs meer. McCarthy: "Ik hoop dat ze goed gaan spelen. Dat ze laten zien wat voor talent ze hebben, dat ze goede seminaristen zijn en dat de paus trots op ze kan zijn."

Ruwen Tharaka hoopt dat zijn team met Franciscus op de foto mag voordat ze naar Engeland gaan, en dat ze dan van de anglicanen winnen. Steun van de Allerhoogste daarbij is zeker, maar niet onbeperkt. "God is rechtvaardig. Hij zal het beste team belonen met de overwinning."

Kerk moedigt sport aan

De rooms-katholieke kerk staat positief tegenover het fenomeen sport. 'Het is niet alleen een vorm van entertainment, maar ook - en vooral, zou ik zeggen - een hulpmiddel om goede eigenschappen van mensen te bevorderen en te helpen bouwen aan een vreedzamere samenleving'. Dat schreef paus Franciscus onlangs in een boodschap ter gelegenheid van het wereldkampioenschap voetbal in Brazilië.

Ook priesters worden aangemoedigd aan lichaamsbeweging te doen. Dat kan hun werk alleen maar ten goede komen. De Italiaanse bisschoppenconferentie organiseert al een paar jaar een voetbalcompetitie tussen priesterstudenten: de clericus cup.

Ook pausen doen aan sport. Zo liet Johannes Paulus II een zwembad bouwen bij zijn buitenverblijf om in alle rust te kunnen zwemmen, en verliet hij regelmatig incognito het Vaticaan om te kunnen skiën. Paus Franciscus doet weinig aan lichaamsbeweging, maar is een groot voetballiefhebber.

Een speler van het Vaticaanse cricketteam viert dat hij een punt heeft gescoord.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden