Met het winnen van de wereldtitel ligt de wereld van het motorcrossen aan de voeten van Jeffrey Herlings

Wereldkampioen Jeffrey Herlings gaat met het kampioensnummer 1 op zijn motor van start in de tweede manche tijdens de MXGP op het TT Circuit Assen. De Brabander was na de eerste manche al verzekerd van de titel. Beeld ANP

Stijlvol vliegt Jeffrey Herlings in Assen de finish over. Hij is zojuist wereldkampioen geworden op het tot motorcrosscircuit omgebouwde TT-circuit en dat wil hij weten ook. Terwijl hij in de lucht hangt balt hij zijn vuist richting het publiek, dat hem hartstochtelijk toejuicht. 

Een week voordat de laatste Grand Prix van het jaar in Italië wordt gereden is hij eindelijk de beste in de MXGP en is zijn droom in vervulling gegaan. Herlings is de eerste Nederlandse motorcrosser die in de MXGP wereldkampioen is.

De beste van de wereld was de net 24 geworden Herlings al eerder in lagere klassen. Hij werd drie keer – in 2012, 2013 en 2016 – wereldkampioen in de MX2-klasse, het tweede motorcross-niveau, maar nadat hij vorig jaar de overstap maakte naar het hoogste niveau, slaagde hij er niet in om ook daar iedereen te verslaan.

Eén man was vorig jaar te sterk: Antonio Cairoli, uit dezelfde renstal als Herlings en die – net als Herlings zondag – in Assen wereldkampioen werd. Net als zondag schreef Herlings de twee manches op het TT-circuit toen ook al op zijn naam, maar de strijd om de wereldtitel besliste de negen jaar oudere Italiaan in zijn voordeel.

Terwijl Cairoli een jaar geleden overladen werd met felicitaties en een champagnedouche kreeg, moet Herlings in de betrekkelijke anonimiteit al aan het begin van zijn plan hebben gewerkt om dit jaar wel wereldkampioen te worden.

Sportdieet

Daarvoor toog hij naar de Verenigde Staten, waar hij advies vroeg aan motorcrosstrainer Aldon Baker. De Zuid-Afrikaan trainde in het verleden verschillende wereldkampioenen en hij deelde Herlings mee dat hij aan zijn gewicht moest werken. Regerend wereldkampioen Cairoli was op dat moment vijftien kilo lichter dan Herlings en dat moest anders, vond Baker.

Herlings, die in Noord-Brabant is geboren en daar nog altijd woont, nam het advies gretig aan. Hij ging een sportdieet volgen en viel tien kilo af. Daardoor waren de rollen tussen Cairoli en Herlings dit seizoen omgedraaid. De Nederlander schreef dit seizoen maar liefst zestien van de negentien Grand Prixs op zijn naam.

Jeffrey Herlings na het binnenhalen van de wereldtitel. Beeld ANP

Zondag zou hij voldoende hebben aan een zestiende plaats in een van de twee manches, maar Herlings besliste de strijd om de wereldtitel met overmacht. Beide manches eindigde hij als eerste, voor nummer twee Cairoli.

Vorige week zei Herlings bij het programma Peptalk dat zijn gewichtsafname cruciaal is geweest in de strijd om de wereldtitel. “Mijn concurrenten zijn een stuk lichter dan ik. Cairoli zit op dezelfde soort motor en dan gaat het er dus om hoe je het uitvoert. Hoe minder gewicht je mee moet nemen, hoe beter.”

In het verleden deed Herlings zich nog wel eens te goed aan een vette hap, maar dat is er dit seizoen niet meer bij. Nu hij wereldkampioen is kan hij het zichzelf weer veroorloven om te snacken. Vorige week zei hij dat hij ‘niet kan wachten op patat met curry en ketchup’ en zondag herhaalde hij dat.

Herlings zal even gaan genieten van het succes, maar daarna zal hij weer het uiterste van zichzelf en zijn omgeving vergen om tot nog betere prestaties te komen. Cairoli is zijn grootste concurrent in de MXGP en die is met bijna 33 jaar al wat ouder. Voordat Herlings overstapte naar de hoogste klasse domineerde hij ook jarenlang de MX2-klasse. Het is niet ondenkbaar dat hij dat vanaf nu ook op het hoogste niveau gaat doen. Met het winnen van de wereldtitel ligt de wereld van het motorcrossen aan Herlings voeten.

Dicht bij huis

Tienduizenden supporters zagen op de tribunes in Assen hoe Jeffrey Herlings zondag voor het eerst wereldkampioen werd. In het oranje gestoken, met een daverend gejuich, en zwaaiend met Nederlandse vlaggetjes of oranje fakkels moedigden ze de Brabander aan.

Kort nadat Herlings wereldkampioen was geworden vertelde Herlings dat hij in de laatste ronde van de eerste manche kon genieten van de fans. “Als kind droomde ik hier al van en ik besefte in de laatste ronde wat ik er allemaal voor heb moeten doen”, zei hij. “Hoger dan dit is niet haalbaar. En dan lukt het ook nog voor je thuispubliek, dicht bij huis.”

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden