'Met basketbal zou ik nooit de Olympische Spelen bereiken'

interview Tessel van Dongen (22) schoolde zich om tot rugbyster en droomt nu van Rio.

Ze doet pas twee jaar aan rugby, maar toch heeft voormalig basketbalster Tessel van Dongen haar vizier gericht op de Olympische Spelen van 2016 in Rio de Janeiro. Ze is een van de zogenaamde zij-instromers bij het Nederlandse rugby sevens team. Ook vrouwen uit het hockey, bobslee en turnen lieten hun oude sport achter om zich te bekwamen in de snelle variant van het traditionele rugby. De reden voor de overstap: het verwezenlijken van de olympische droom.

Voorafgaand aan het World Seriestoernooi, dat vandaag in Amsterdam begint, tonen de rugbyvrouwen tijdens een presentatietraining dat sevens niet te vergelijken is met rugby voor stoere mannen. Met wapperende paardestaarten vliegen ze over het veld. De dames zijn geen geblokte manwijven maar echte atletes. De flink ontwikkelde been- en bilspieren verraden dat hier serieuze topsport wordt bedreven. Juist haar atletische bouw maakte Van Dongen een ideale kandidaat voor een overstap naar het sevens rugby, waar snelheid en wendbaarheid onmisbaar zijn.

Van Dongen (22) begon als kind met basketbal en doorliep alle nationale jeugdselecties. Toch wilde ze meer. "Voor mijn gevoel had ik mijn top bereikt. Tot ik in de krant las dat de rugbybond op zoek was naar meiden uit andere takken van topsport. Het was alsof ik een omschrijving van mezelf zag staan. Ik dacht: als ik dit niet probeer, lijk ik wel gek."

Na een testdag was de Amsterdamse verkocht. "Wat een gave sport. En het uitzicht op de Spelen trok natuurlijk ook. Met basketbal zou ik dat nooit bereiken."

Als klein meisje bekeek ze het sportevenement op televisie en droomde ervan daar ooit te staan. "Als je me vijf jaar geleden gezegd had dat de Spelen tot de mogelijkheden behoren, dan had ik je voor gek verklaard. Nu moet het werkelijkheid worden." Lachend: "Als het lukt is mijn leven geslaagd."

De overgang van basketbal naar rugby ging Van Dongen makkelijk af. Inmiddels is ze aan haar tweede seizoen bezig. "Sinds dit jaar voel ik me een volwaardige rugbyster, al loop ik tactisch nog achter."

Volgens de ex-basketbalster zijn er meer parallellen met haar oude sport dan je zou verwachten. "De manier van verdedigen, het spel lezen. Alleen het contact met tegenstanders is anders. Bij basketbal is dat er bijna niet, terwijl je bij rugby je lichaam vol in de strijd gooit. Die knop moest ik omzetten."

De eigenschappen die haar een goede basketbalster maakten, komen ook nu van pas. "Je moet een echte bikkel zijn: hard werken, niet bang zijn en balgevoel hebben. Maar vooral een teamspeler zijn. Sevens is de ultieme teamsport."

Het damesteam traint sinds september 2011 twintig uur per week op het Nationaal Rugby Centrum in Amsterdam. Daarnaast studeert Van Dongen onderwijskunde aan de Universiteit van Amsterdam. "Een lastige combinatie", erkent ze. Achttien vrouwen van het team hebben de A-status van NOC-NSF waardoor ze financieel worden ondersteund. "Het is geen vetpot, werken levert meer op. Maar het is wel een mogelijkheid om mijn droom te laten uitkomen."

Voor Van Dongen wordt het haar zesde grote toernooi. "We kunnen ons eindelijk weer meten met de wereldtop en laten zien dat we erbij horen." De wedstrijden moeten het gat met de toplanden verkleinen. "Australië en Nieuw-Zeeland zijn nog een maatje te groot. Dat is het niveau waar we naartoe willen."

Ze heeft er alle vertrouwen in dat ze Rio 2016 halen. Dan gaat het niet alleen om meedoen. "In sevens kan het alle kanten op, we gaan voor het hoogst haalbare."

Kwalificatie voor Olympische Spelen is geen sinecure

Het bereiken van de Olympische Spelen zal een hele opgave worden voor de Nederlandse rugbyvrouwen. Volgens teammanager Niki Ankersmit is de concurrentie groot. "Europa is een lastige regio met toplanden als Rusland, Engeland, Spanje en Ierland. In het meest gunstige geval kunnen zes Europese landen zich plaatsen."

Aan de Spelen doen twaalf teams mee. De beste vier landen van de World Series kwalificeren zich rechtstreeks, net als gastland Brazilië. Daarnaast plaatst de winnaar van een Europees kwalificatietoernooi zich, waarna de overgebleven landen vechten om het laatste ticket tijdens een wildcardtoernooi. Volgend seizoen gaan de resultaten van de World Series meetellen voor olympische kwalificatie.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden