Meneer Palombelli is een Italiaanse Kennedy geworden

Hij heeft het imago van jong, fris en nieuw, en Francesco Rutelli, de 47-jarige aanvoerder van de centrum-linkse Olijfcoalitie, koestert dat beeld zorgvuldig. Tenslotte was het Silvio Berlusconi die uit opiniepeilingen concludeerde dat de kiezers verlangen naar iets nieuws, en dat maakt il cicciobello, de mooie jongen Rutelli, tot zijn meest geduchte tegenstander.

Zijn uitverkiezing tot leider van de Olijf was vorig jaar een verrassing. Niet behept met het stigma van de oude politiek, zoals de zwaargewichten Massimo D'Alema (ex-communist) of Giuliano Amato (ex-socialist), kwam hij als geroepen naar voren om te proberen de zwalkende acht-partijenclub weer richting te geven.

Rutelli is een politiek dier bij uitstek, die weet wanneer hij zijn kansen moet grijpen. Zoals in '93 toen hij zichzelf katapulteerde tot kandidaat voor het burgemeesterschap van Rome, en won. Hij maakte zich zo populair dat de Romeinen hem vier jaar later massaal herkozen.

Zijn tegenstanders proberen hem af te schilderen als onervaren. Maar in feite loopt Rutelli al lang mee in de Italiaanse politiek, zij het in de marge. Het was de bedoeling dat hij in de voetsporen zou treden van zijn vader, de architect Marcello Rutelli, maar tot afgrijzen van zijn oude heer gaf hij in '75 zijn studie eraan om zich in het politieke bedrijf te storten. Als lid van de kleine Radicale Partij liep hij vooraan in demonstraties voor abortus en het roken van stickies. Op zijn 29ste zat hij in het Italiaanse parlement.

Van radicaal is hij via de Groene Partij veranderd in een gematigde pragmaticus. Rutelli is nu lid van de Democraten, de club van ex-premier Romano Prodi, de huidige voorzitter van de Europese Commissie die centrum-links in '96 naar een historische overwinning leidde, en dus niet de minste.

Rutelli afficheert zichzelf als 'liberaal-democraat, milieu-bewust en man van de kerk'. Dat laatste sinds zijn 'bekering' in 1995, toen hij en zijn vrouw Barbara Palombelli hun huwelijk uit 1982 kerkelijk lieten inzegenen. Maar weinigen nemen zijn publieke intreding serieus, maar in katholiek Italië doet zoiets het nog altijd goed. Het weekblad Panorama aarzelde niet het 'jonge, mooie en devote paar' te vergelijken met John en Jacky Kennedy, die begin jaren zestig de VS begeesterden.

Bij hun ontmoeting in '79 was Barbara Palombelli een prominent politiek commentator. Inmiddels laat zij haar licht over andere maatschappelijke terreinen schijnen. Zozeer leefde Francesco in haar schaduw dat hij door het leven ging als 'meneer Palombelli'. Het paar heeft twee zoontjes, een is geadopteerd in Ecuador.

Terwijl Berlusconi achterover zat in Rome en zijn boodschap uitdroeg via zijn tv-netwerken, reisde Rutelli met de trein door Italië om zichzelf en het Olijf-programma aan de man te brengen. Tijdens 62 stops in vijftien dagen sprak hij gepassioneerd over gezondheidszorg, scholing en werkgelegenheid.

De belangrijkste eigenschap die hem wordt toegedicht is mensen voor zich innemen, vandaar zijn bijnaam 'Romeinse Clinton'. Iedereen prijst zijn charme en zijn instelling om bij voorkeur niet de confrontatie te kiezen, een piacione. Hij is geschoold in 'goed overkomen', door tv-presentator Maurizio Costanzo. En in zijn campagne wordt hij bijgestaan door de Amerikaan Stanley Greenberg, die ook de winnaars Clinton, Blair en Schröder adviseerde.

Met zijn kwaliteit kan hij uitgroeien tot de samenbindende factor in de bonte centrum-linkse coalitie, die vooral terrein heeft verloren door partij-politiek gesteggel over prioriteiten. Maar er is ook kritiek, bijvoorbeeld van de voormalige onderzoeksrechter Antonio Di Pietro. Die vindt dat Rutelli eigenlijk niets doet: ,,Hij gebruikt het werk van anderen, en neemt geen enkel risico.''

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden