Manafort en co. brengen Trump in het nauw

Paul ManafortBeeld REUTERS

De onderzoeker van de Rusland-connectie van Donald Trump etaleert veelbetekenend zijn vangsten. Hij vervolgt drie personen uit de omgeving van de president.

Het onderzoek naar de Russische inmenging in de Amerikaanse verkiezingen - iets wat president Donald Trump steevast als nepnieuws afdoet - heeft de eerste tastbare resultaten opgeleverd. De speciale aanklager, Robert Mueller, gaat drie personen vervolgen.

De voormalige campagneleider van de president, Paul Manafort, en zijn plaatsvervanger en zakenpartner Rick Gates, worden beschuldigd van belastingfraude en witwassen. Een buitenland-adviseur van toenmalig kandidaat Trump, George Papadopoulos, moet voorkomen voor een veel lichter vergrijp, liegen tegen de FBI.

De rol van Papadopoulos in de campagne was ook veel bescheidener dan die van Manafort. Maar zijn zaak baarde maandag het meeste opzien. Want waar hij tegen de FBI over loog, waren zijn contacten met Russen. En in tegenstelling tot de andere twee aangeklaagden heeft hij schuld bekend. Hij mag rekenen op strafvermindering omdat hij meewerkt met het onderzoek.

Aanklachten

Daarmee lijkt Mueller een eerste bres te hebben geslagen in de muur van ontkenningen die Trump en zijn medewerkers hebben opgetrokken rond hun - vooralsnog onbewezen - samenspanning met Rusland, toen dat land volgens het oordeel van de Amerikaanse inlichtingendiensten zijn steentje bijdroeg aan de nederlaag van Hillary Clinton in november vorig jaar. Mogelijk zijn de stevige aanklachten tegen Manafort vooral bedoeld om ook hem aan het praten te krijgen. De aanklachten tegen Manafort en Gates werden vandaag het eerst bekend. Ze houden verband met lobbywerk dat ze deden voor de regering van Oekraïne. Ze meldden niet officieel aan dat ze voor de overheid van een ander land werkten, zoals verplicht is, en hielden minstens 18 miljoen dollar verborgen voor de Amerikaanse fiscus.

President Trump reageerde via Twitter honend op de aanklachten: ‘Sorry, maar dit is jaren geleden, voor Paul Manafort deel uitmaakte van de Trump-campagne. Maar waarom zijn Slinkse Hillary & de Democraten niet de focus?????’

Korte tijd later kwam de mededeling dat ook Papadopoulos voor de rechter moet komen. Daarover twitterde Trump tot gisteravond laat niet, maar zijn woordvoerster benadrukte dat hij ‘een vrijwilliger’ was, die maar één keer een vergadering van een adviesgroep bijwoonde en verder nauwelijks een rol speelde. De aanklacht vertelt iets anders. Papadopoulos ontmoette vorig jaar een hoogleraar aan een niet nader genoemde universiteit, die hem beloofde in contact te brengen met Russen die ‘vuiligheid’ over Hillary Clinton hadden, waaronder een grote hoeveelheid emails. Via de hoogleraar kwam hij ook in contact met een vrouw die in eerste instantie een nicht van de Russische president Vladimir Poetin leek te zijn, al bleek dat later niet waar.

Hij hield mensen hogerop in de campagne-organisatie op de hoogte. Die moedigden hem aan zelf naar Rusland te gaan. Dat gebeurde niet. Maar niet veel later vond het beruchte gesprek plaats dat Paul Manafort, samen met Trumps zoon Donald jr. en zijn schoonzoon Jared Kushner, had met een Russische advocate die ook informatie over Clinton beloofde, afkomstig van de Russische regering. En werd via WikiLeaks een groot aantal e-mails van de Democraten en de Clinton-campagne openbaar.

Onzekerheid

De woordvoerster van Trump zei aanwijzingen te hebben dat Robert Mueller bijna klaar is met zijn onderzoek. Maar Amerikaanse media vernamen uit de tot nu toe niet loslippige omgeving van de speciale aanklager dat het onderzoek net zo goed nog een jaar kan duren.

Al die tijd zal Trump in onzekerheid verkeren: zijn medewerkers en ex-medewerkers zien nu met eigen ogen dat Mueller onder elke steen kijkt, ook misstappen vervolgt die niets met de Rusland-connectie te maken hebben. En dat hij clementie toont voor wie hem verder helpt de gang van zaken tijdens de verkiezingen tot op de bodem uit te zoeken.

Paul Manafort (68)

Begon zijn loopbaan als lobbyist en adviseur voor Republikeinse politici. Maar zijn fortuin maakte hij in Oost-Europa met klanten als Oleg Deripaska, een Rus die grote belangen had in de aluminiumsector, en een Oekraïense staalmagnaat, Rinat Achmetov. In Oekraïne werd hij ook een belangrijke adviseur van de pro-Russische politicus Viktor Janoekovitsj. In maart vorig jaar haalde Trump hem in zijn campagne-organisatie. Hij ontsloeg hem toen zijn werk voor Janoekovitsj en een miljoenenbedrag dat hij onderhands opgestreken zou hebben, in de publiciteit kwamen.

Lees hier meer over Paul Manafort

George Papadopoulos (30) 

 Van hem hadden maar weinigen in Washington gehoord voor hij in handen viel van aanklager Robert Mueller. Voor de Republikeinse presidentskandidaat Ben Carson was hij buitenlandadviseur, en toen die zich terugtrok, werd hij dat voor teamTrump. Hij legde vanaf het begin contact tussen Trump en de Russische regering. In september vorig jaar gaf hij een interview aan het Russische persbureau Interfax, waarin hij voorspelde dat onder een president Trump de betrekkingen met Rusland sterk zouden verbeteren.

Rick Gates (45) 

Hij begon als stagiair bij een lobbyfirma waarvan Manafort een van de eigenaren was. Hij werkte met Manafort samen, onder andere voor de Oekraïense president Janoekovitsj. Ook toen Manafort door Trump vorig jaar werd aangesteld als leider van zijn campagne, kwam Gates mee. Hij werd door Manafort benoemd tot zijn plaatsvervanger. Maar toen Manafort ontslagen werd, bleef hij zich inzetten voor de Republikeinse partij en voor het inhuldigingscomité. Een politiek actiecomité dat Trump steunt hem ontsloeg vanwege zijn banden met Manafort.

Lees ook: Paul Manafort: onmisbaar voor Trump, tot de geur van corruptie opsteeg

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden