Luxe levert Unilever groei op

Concern wil voldoen aan vraag van rijken. Ook meer verkoop in opkomende markten.

Een verdere tweedeling in de maatschappij? Rijken die rijker worden en een middenklasse die langzaam verarmt - vooral in de VS maar ook in Europa en sommige opkomende markten? Unilever, dat op circa 240 plekken in de wereld ijs, thee, soepen, sauzen, zeep, shampoos, crèmes, was- en schoonmaakmiddelen maakt, merkt dat die maatschappelijke verschillen inderdaad groter worden.

Een half jaar geleden, bij de presentatie van Unilevers resultaten over de eerste helft van 2015, nam bestuursvoorzitter Paul Polman het woord tweedeling al een paar keer in de mond. Vooral in de VS, zei hij toen, zijn het de rijk(er)en die profiteren van de economische groei. De middenklasse doet dat niet: het inkomensniveau van de Amerikaanse middenklasse lag volgens Polman lager dan twintig jaar geleden. Ook in andere landen, Europese incluis, bespeurde hij die tendens.

Gisteren, bij de presentatie van Unilevers resultaten over heel 2015, kwam Polman op het onderwerp terug. Dat deed hij zelfs vrij uitgebreid. Polman ziet die groeiende tweedeling als een van de grote problemen van deze tijd - net zoals klimaatverandering en de hoge werkloosheid dat zijn. Een probleem bovendien dat volgens hem te weinig aandacht krijgt.

De wereld, Europa vooral, hopt elk kwartaal een nieuwe crisis in. Griekenland, de oorlog in Oekraïne, vluchtelingen in Europa en sinds kort de autoritaire trekjes van de Poolse regering. En binnenkort: het mogelijke vertrek van Groot-Brittannië uit de Europese Unie. Maar Europa komt aan de aanpak van die grote problemen te weinig toe, boodschapte Polman.

Voor Unilever heeft die groeiende tweedeling ook haar consequenties. Aan de ene kant moet het bedrijf ervoor zorgen dat zijn producten aantrekkelijk en betaalbaar blijven voor de gemiddelde consument. Unilever (omzet over 2015: 53,3 miljard euro) leeft immers van de massa.

Aan de andere kant moet het concern voldoen aan de wensen van de rijkeren: aan hun zucht naar luxe of luxere producten. In dat segment - in jargon: het premium-segment - zit de groei en daar lonken aantrekkelijke winstmarges. Unilevers totale omzet groeide vorig jaar met 4,1 procent, maar in het luxesegment met 6 procent.

De luxe-producten kregen gisteren dan ook relatief veel aandacht, zowel in Unilevers rapportages als in Polmans toelichting. Het ijs van Ben & Jerry's bijvoorbeeld, waarvan er vorig jaar een stuk meer werden verkocht dan het jaar ervoor; de nieuwe Magnums (Pink en Black) die aanslaan.

Verder: de T2-theewinkels die worden geopend en de nieuwe kruidentheeën van Lipton. De was- en afwasmiddelen in het premium-segment en de tandpasta Zendium die in steeds meer landen te krijgen is. Unilever blijft, bezwoer Polman, zich richten op de massamarkt. De middenklasse is immers de grootste klasse en zal dat ook blijven. Maar stukje bij beetje vergroot Unilever het aanbod van luxe producten.

Unilever verkoopt zijn producten in circa 190 landen. Een kwart van zijn omzet (13,6 miljard euro) haalde het concern in Europa. Unilever groeide de laatste jaren niet of nauwelijks in het oude continent, maar vorig jaar namen de verkopen toch behoorlijk (2,6 procent) toe. Unilever verkocht zijn producten wel tegen lagere prijzen dan in 2014. Daardoor steeg de totale omzet in Europa maar een fractie. Met zijn ijs en verzorgingsproducten deed Unilever goede zaken, maar omdat er in Europa steeds minder brood wordt gegeten, daalt de afzet van margarine. In de VS verkocht het concern iets minder dan in 2014.

Hogere verkoopcijfers haalde het concern, zoals de laatste jaren gebruikelijk, wel in opkomende markten, vooral in Turkije, de Filippijnen, Argentinië en Mexico. De opkomende markten zijn goed voor bijna 58 procent van Unilevers omzet.

Unilevers nettowinst kwam uit op 5,3 miljard euro. Dat was 5,8 procent minder dan in 2014, maar toen haalde het bedrijf flinke boekwinsten uit de verkoop bedrijfsonderdelen zoals Bertolli. Zonder eenmalige posten steeg Unilevers jaarwinst wel: met 12 procent. Beleggers beloonden Unilevers cijfers met een koersstijging van 3 procent.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden