Liverpool hunkert naar de eerste titel sinds 1990

Virgil van Dijk namens Liverpool aan de bal in de thuiswedstrijd van woensdagavond tegen Leicester City (1-1). Tegenover hem Shinji Okazaki. Beeld EPA

Liverpool lijkt op weg naar het eerste kampioenschap in 29 jaar, maar spelers en fans durven nog niet van een titel te dromen. Over hoop en vertwijfeling in de stad van The Beatles.

“Rechts ziet u het standbeeld van Queen Victoria”, zegt de gids, die een groep toeristen in een dubbeldekker door het centrum van Liverpool leidt. “Zoals u ziet: een serieuze blik, nooit een lach op haar gezicht.” En dan, na een korte stilte: “She must be an Everton fan.”

Britse humor. Voetbal is het gesprek van de dag in Liverpool. In de pubs, op het vliegveld, in de winkels, in de hop on hop off-bussen: waar je ook komt hoor je mensen praten over voetbal. En dan vooral over Liverpool FC, koploper in de Premier League. De ploeg staat vijf punten voor op nummer twee Manchester City, waardoor fans van ‘The Reds’ zich de nodige kwinkslagen kunnen veroorloven richting de grote, blauwe rivaal in de stad, Everton.

Hotel

Voor het hotel waar de spelers en staf van Liverpool de avond vóór een thuiswedstrijd verblijven, verzamelt zich een grote schare supporters. Zij weten: rond zeven uur in de avond arriveert de spelersbus. Als die aan het begin van Hope Street - what’s in a name - de hoek omkomt, gaat er een luid gejuich op. Uit vele kelen klinkt een roep om een handtekening of een selfie, maar als de spelers uitstappen worden ze door beveiligers weggetrokken en naar de hotelingang gedirigeerd. Manager Jürgen Klopp fungeert als bliksemafleider, deelt tientallen handtekeningen uit en gaat met iedereen die het wil op de foto. “Het wordt iedere keer drukker hier”, zegt John Achterberg, de Nederlandse keeperstrainer van Liverpool die ook uit de bus stapt. “Heel veel van die mensen komen uit het buitenland. Het schijnt dat sommigen letterlijk uren staan te wachten.”

‘Jürgen Klopp is het beste wat de club is overkomen in de laatste twintig jaar.’ Beeld Reuters

Succes is een magneet. Liverpool, de ploeg waar de Nederlanders Virgil van Dijk en Georginio Wijnaldum vaste waarden zijn, draait dan ook een topseizoen. De club, opgericht in 1892, verzamelde nooit in de historie in 24 wedstrijden meer punten dan nu: 61. In de competitie leed de ploeg slechts één nederlaag, bij Manchester City (2-1). Liverpool hunkert naar de landstitel, wat het eerste kampioenschap zou betekenen sinds 1990.

“We zeggen hier altijd: ‘Don’t count your chickens before they hatch’,” zegt Paul Collins, zijn leven lang al supporter van Liverpool. “We hebben lang genoeg op een titel moeten wachten, maar we willen niet te vroeg juichen.” Daar is John Achterberg het roerend mee eens. “De buitenwereld doet het, maar wij praten zelf nooit over een kampioenschap.”

Van Dijk

Want hoe goed het ook gaat: er zijn nog veertien competitiewedstrijden te spelen. En voor de supporters zijn er volop redenen om sceptisch te zijn. Ook in 2009 en 2014 leek Liverpool op weg naar de titel, maar destijds ging het alsnog mis. “Er is wel een belangrijk verschil”, zegt Collins. “Jürgen Klopp is nu de manager. Hij is het beste wat de club is overkomen in de laatste twintig jaar. Daarnaast hebben we in Mohammed Salah een geweldige spits, is er een aantal goede aankopen gedaan en is de verdediging veel beter dan bijvoorbeeld vijf jaar geleden. Virgil van Dijk speelt daarin een heel belangrijke rol. He is superb.

Mohammed Salah, de topscorer van Liverpool, in actie tegen Leicester City. Beeld BSR Agency

De komende weken zouden weleens bepalend kunnen worden in de titelrace. Manchester City ontvangt achtereenvolgens Arsenal en Chelsea, Liverpool speelt uit tegen West Ham United (maandag) en thuis tegen Bournemouth (9 februari). Daarna volgt het tweeluik in de Champions League tegen Bayern München. “Maar we kunnen niet te veel vooruitkijken”, zegt John Achterberg. “Bij ons is het motto: ‘Focus on the next game’. Wedstrijd voor wedstrijd. Niemand kan verslappen. Alleen als iedereen scherp blijft, hebben we een kans.”

Hillsborough

Op 15 april 2019 is het precies dertig jaar geleden dat het Hillsborough-drama plaatsvond. In het gedrang voorafgaande aan de FA Cup-wedstrijd tegen Nottingham Forest in Sheffield kwamen 96 Liverpool-supporters om het leven. Een kampioenschap dit jaar zou extra bijzonder zijn voor veel fans. Paul Collins, die in 1989 als supporter ook op Hillsborough was, is een van de drijvende krachten achter ‘Total Eclipse of the S*n’. De organisatie wil ervoor zorgen dat de krant The Sun in Liverpool en omgeving niet meer verkocht wordt. The Sun gaf na het Hillsborough-drama de supporters – ten onrechte – de schuld van de vele doden. “Het is ons al bijna gelukt die krant uit de winkels van Liverpool te bannen”, zegt Collins. “Maar we staan elke wedstrijd nog wel met vlaggen en flyers bij Anfield, om ook de uitsupporters te laten zien waar het ons om te doen is.”

Lees ook:

Virgil van Dijk, een beheerste, verstandige leider

Zijn transfersom van 84,5 miljoen euro is geen last voor Virgil van Dijk. Hij zou de nieuwe aanvoerder van Oranje kunnen worden. ‘Het is een droom.’

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden