Leeftijd Grand Canyon onderwerp van hevig debat

Studie: kloof geen 70 maar 5 miljoen jaar oud. 'Colorado-rivier maakte van aparte kloven één geheel.'

Majestueus zoekt de Grand Canyon zijn weg door het woestijnlandschap van Arizona in de VS. Een kloof van 450 kilometer lengte, op sommige plaatsen 29 kilometer breed en 1800 meter diep. De geschiedenis van de canyon is van de steile wanden af te lezen. Het gesteente dat bloot is komen te liggen, is vele miljoenen en hier en daar zelfs twee miljard jaar oud.

Maar hoe oud is de Grand Canyon zelf? En hoe is hij ontstaan? Die vragen zijn al meer dan 150 jaar onderwerp van een heftig debat. Twintig miljoen jaar geleden, beweerden geologen zes jaar geleden in het vakblad Science. Toen had de Colorado-rivier zich volgens hen een weg gebaand door de rotsen. Veel eerder, schreven collega's in 2012 in hetzelfde tijdschrift. De kloof ligt er al zeventig miljoen jaar zo bij. Nietes, schrijven weer andere onderzoekers vandaag op de site van het concurrerende vakblad Nature Geoscience. De Grand Canyon in zijn huidige vorm is pas vijf of zes miljoen jaar oud.

Over één kwestie zijn geologen het wel eens. De Colorado heeft de klus niet in zijn eentje geklaard. Het voorwerk is door andere, verdwenen rivieren gedaan. Tachtig miljoen jaar geleden trok de California de eerste groeven. Twintig miljoen jaar later nam de Arizona het over. De vraag is nu: trof de Colorado een gespreid bedje of moest hij zelf ook een stuk uitgraven?

De onderzoekers uit Nature Geoscience denken het laatste. Zij namen vijf segmenten onder de loep en dateerden aan de hand van de erosie het moment waarop het gesteente aan het oppervlak kwam. Sommige segmenten bleken inderdaad vijftig à zeventig miljoen jaar oud, maar twee uiteinden van de Canyon, de Marble en de Westernmost, zijn pas in de laatste vijf à zes miljoen jaar uitgeslepen. Het was de Colorado die van de aparte delen één Grand Canyon maakte, concluderen zij.

Het verweer van de andere partij, die in 2012 het verhaal van de oude canyon presenteerde: dat de Colorado vijf miljoen jaar geleden een doorsteek maakte, wil nog niet zeggen dat de Canyon er toen niet al lag. Wordt ongetwijfeld vervolgd.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden