Lastig virologisch speurwerk naar de bron

Het is weer zo ver: in China is een nieuw vogelgriepvirus ontdekt. Terwijl het aantal menselijke sterfgevallen oploopt, zoeken virusjagers naarstig naar de besmettingshaard.

Hoe gevaarlijk is dit H7N9-virus?
Dat is nog onduidelijk. "Als in zo korte tijd verschillende mensen overlijden, is er reden tot zorg", zegt een stellige Rotterdamse hoogleraar Ab Osterhaus, Nederlands bekendste virusexpert. Ter vergelijking, het beruchte H5N1-vogelgriepvirus heeft inmiddels meer dan 350 doden geëist, maar dan wel in een periode van tien jaar. Hoe het verder gaat met H7N9, en of de wereld binnenkort net zo in de greep is van dit virus als eerder van Sars en H5N1: Osterhaus durft het niet te zeggen. "Als je de bron weet, dan weet je ook of je de ziekte kunt beheersen."

Op zoek naar de bron dus?
Precies, zo snel mogelijk. Pluimvee en andere vogels staan nummer één op de verdachtenlijst, maar varkens zijn ook nog een mogelijke besmettingshaard. Complicerende factor is dat besmette vogels nauwelijks symptomen hebben. Dat maakt het virologische speurwerk naar de bron lastiger.

Waarom zijn we altijd zo bang voor vogelgriepvirussen?
Omdat ze in theorie kunnen muteren zodat ze van mens op mens over kunnen gaan. In dat geval is het leed niet te overzien. Daar ging de heisa over die ontstond rond het H5N1-onderzoek in Rotterdam, ruim een jaar geleden. Onderzoekers ontdekten dat het virus slechts vijf tot negen mutaties nodig had om een echt mensenvirus te worden. De Verenigde Staten vreesden misbruik van het onderzoek door terroristen, in Nederland werd gevreesd dat het virus uit het laboratorium zou ontsnappen.

"Dit nieuwe virus wijst weer eens op het belang van zulk onderzoek", zegt viroloog Osterhaus. Het goede nieuws is dat het H7N9-virus niet overgaat van mens op mens - maar wat niet is, kan komen.

Is er al een vaccin tegen het nieuwe virus?
Nee. De Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) en de Amerikaanse Centers for Disease Control doen alvast wat voorwerk, voor als het nodig mocht zijn. In dat geval duurt het een half jaar voor de eerste vaccins beschikbaar zijn. Een vaccin dat tegen alle griepvarianten werkt, zou een ware uitkomst zijn en is ook wereldwijd in ontwikkeling. Helaas is het nog niet klaar.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden