Krijger die haar licht laat schijnen

sprintkoningin | Elaine Thompson werd van verschoppeling in haar schoolteam de snelste atlete van de Olympische Spelen. De credits gaan naar de coachende broers Paul en Stephen Francis.

De parallellen in de carrières van Elaine Thompson en Dafne Schippers zijn opvallend. Beiden zijn 24 jaar, braken vorig jaar tijdens de WK in Peking als outsiders door tot het mondiale sprintfirmament en kampten voor of tijdens de Olympische Spelen met blessures.

Schippers was nieuw, blank en snel, won een wereldtitel, en signeerde vorig jaar een vorstelijk contract bij Nike. Thompson zat haar op de 200 meter op de hielen, maar was de zoveelste Jamaicaanse en daarmee commercieel minder interessant. Pas in juni kreeg ze een contract aangeboden.

Beter had de fabrikant in sportartikelen al voor de WK naar haar trainer Stephen Francis kunnen luisteren. Het enige wat hij daar van zijn pupil vroeg, was persoonlijke records verbeteren. Dan zou de rest met een jaar meer training op kracht, uithoudingsvermogen en explosiviteit snel gaan: "Ik verwacht dat ze zich volgend jaar heeft ontwikkeld tot een van 's werelds grootste bedreigingen op de dubbele sprint."

De rest is geschiedenis. Na 28 jaar werd Thompson in Rio de opvolgster van de illustere Florence Griffith-Joyner, de Amerikaanse die in 1988 als laatste vrouw de 100 en 200 meter had gewonnen. Thompson, geboren in 1992, biechtte na haar eerste triomf op dat ze die voorgangster niet kende. Dat gebrek aan historisch besef is inmiddels weggepoetst dankzij de zegeningen van YouTube.

Bevreemdend is haar onwetendheid niet. Ze werd geboren uit een zestienjarige moeder en groeide in armoede op onder de hoede van haar grootmoeder Gloria, in een geïsoleerd gebied in centraal Jamaica, Banana Ground, Manchester. Daar werd voor het constant hardlopende kind landgenote Merlene Ottey de inspiratiebron. Met haar bijnaam Queen of the Track, en lang begeleid door de Nederlander Henk Kraaijenhof, won Ottey acht medailles op vijf Olympische Spelen. Slechts goud ontbrak.

Ofschoon Thompson stil en bescheiden overkomt, kan ze volgens Francis brutaal zijn: "Soms zijn er misverstanden omdat ze zo'n scherpe tong heeft." Dat was de reden dat ze in 2011 uit haar schoolteam werd gegooid en een jaar lang niet liep.

Paul Francis ontdekte Thompson een jaar later en bood haar een bescheiden beurs aan op de Universiteit voor Technologie (UTech) in Kingston. Aan dat opleidingsinstituut is de MVP (Maximising Velocity and Power) Track Club van zijn broer Stephen verbonden. Dat is met de Racers Track Club waar Usain Bolt traint het belangrijkste Jamaicaanse opleidingsinstituut voor sprinttalent.

Thompson traint daar samen met Shelly-Ann Fraser-Pryce, de tweevoudig olympisch kampioene op de 100 meter, waartegen ze tot voor kort opkeek maar die ze in Rio onttroonde. Op een vraag over de gevaren van jaloezie bij zoveel talent, antwoordde Stephen Francis in de Jamaicaanse krant The Gleaner: "Wie klaagt over te weinig aandacht, krijgt te horen dat als het aandacht is wat ze nodig hebben, ze op de verkeerde plaats zijn."

De corpulente Francis zweert bij een hard regime. Thompson: "Een speech van hem was zo motiverend dat die mijn leven veranderde. Hij deed me realiseren dat ik bij de grote meiden liep, en dat ik het leven serieuzer moest nemen." Ze conformeerde zich onvoorwaardelijk aan zijn regime.

Dat sprinters uit het westen het tegen de Jamaicanen afleggen, verbaast Francis niets. Op de website van MVP: "In landen als Australië, Groot-Brittannië, Zweden ontbreekt het aan opoffering. Prestaties komen niet voort uit comfort, maar uit hard werken. Daarvoor moet je in een omgeving leven waar iedereen hard werkt."

Thompson plaatste zich door een hamstringblessure tijdens de Jamaicaanse trials op de 200 meter niet voor Rio. Ze kreeg respijt, maar zei gisteren dat de triomf over Schippers haar had verbaasd. "Mijn schoolmotto is 'laat je licht schijnen', en dat heb ik vanavond gedaan. Dafne verslaan is een zware opgave. Het harde werk na mijn blessure heeft zich uitbetaald. Ik ben een krijger, een sterke meid."

De andere kant toont ze volgens grootmoeder Gloria thuis, waar Thompson bekendstaat als Vinnette of Becky. "Hoe oud ze ook mag zijn, ze heeft het respect en de nederigheid van een kind. Ik heb haar moeder altijd gezegd dat haar enige kind haar uit de armoede zou halen. Ze is een godsgeschenk."

Een sponsor van MVP had in Banana Ground een videoscherm geplaatst waar de bewoners de triomf over Schippers aanschouwden. Een groot feest barstte los. De hoofdpersoon bleef in Rio haar coach indachtig gedisciplineerd. Op de 4x100 estafette valt voor haar vannacht een trilogie te voltooien, als eerste na Griffith in 1988. "Ik vier maar één keer feest."

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden