Koraal kan koraal redden

Kruising van soorten verhoogt weerstand tegen opwarming

Eén graad warmer en alle koraalriffen zijn dood. Het is een veelgehoorde voorspelling, maar hij hoeft niet waar te zijn, zeggen Amerikaanse en Australische onderzoekers in tijdschrift Science. Koraal uit warme gebieden kan namelijk het koraal uit koudere regio's redden.

Zeebiologen mixten zaad en eicellen van koraal uit een noordelijk en zuidelijk deel van het Australische Great Barrier Reef. Larven met gemengde ouders blijken goed bestand tegen temperatuurstijgingen in aquaria. Dat bewijst dat warmtetolerantie direct overerfbaar is, terwijl gedacht werd dat koraal zeer traag acclimatiseert. De vinding is goed nieuws voor het koraal, stelt de Deense onderzoekster Line Bay vanuit Australië. Kruising biedt het koraal goede overlevingskansen. Maar omdat over afstanden van honderden kilometers spontane bevruchting vrijwel uitgesloten is, zal de mens daarbij wellicht een handje moeten helpen.

Al eerder 'transplanteerden' Australische onderzoekers koraal van noord naar zuid met het idee riffen te beschermen tegen klimaatverandering. Maar dat was geen doorslaand succes. Dat kwam misschien door verschillen in omgeving zoals stroomsnelheid en algensamenstelling. Koralen leven namelijk in symbiose met algen.

Met de kruisingen hoopt Bay nu betere resultaten te boeken. Maar Mark Vermeij, koraalspecialist van de Universiteit van Amsterdam, heeft er nog een hard hoofd in. Het kweken van koraal is specialistisch en kostbaar werk, zegt hij. Koraal stoot slechts een- of tweemaal per jaar eitjes en zaad uit die duikers in speciale netten moeten opvangen. Ze moeten vervolgens snel naar een speciaal aquarium waar de larven zich ontwikkelen. Die gaan na een paar dagen op zoek naar een plek om zich te verankeren met een kalkskelet en als poliep zeer langzaam uit te groeien tot een complete kolonie. Vermeij: "Je bent al snel 300 dollar kwijt voor een stuk gekweekt koraal."

"Koraal kruisen en kweken is niet dé oplossing voor het Groot Barrièrerif", erkent Bay. Want behalve temperatuurstijging lijdt het koraal ook onder verzuring, vervuiling en stropers. "Maar het biedt meer tijd om de problemen op te lossen." En dat onderschrijft Vermeij, die vooral verheugd is dat koraal zich eens weerbaarder toont dan gedacht. Vermeij bestudeert ook zelf warmtetolerantie op zijn standplaats Curaçao. Het rif bij de waterfabriek heeft zijn speciale interesse. "Dat staat vol koraal terwijl het water er 35 graden is, 5 graden hoger dan normaal."

Bij de Australische koraalkruisingen zijn vooral de nakomelingen van moeders uit warmere streken beter bestand tegen hitte. Het genetisch onderzoek laat zien dat dit komt door veranderingen in de mitochondriën, de 'energiefabrieken' van de cel. Mitochondriaal DNA erft rechtstreeks over van moeder op kind, los van het gewone DNA.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden