Komeet binnen handbereik

Het kleine gebonden boekje is een dagboek. Ik koester het. 'Zwei Mal Halley' heet het en het is geschreven door de Duitse schrijver Ernst Jünger. In 1986 reisde de toen 88-jarige Jünger naar Zuidoost-Azië om er in Kuala Lumpur naar de komeet van Halley te kijken. De beroemdste komeet uit ons zonnestelsel.

Hij had hem als twaalfjarige jongen in 1910 al eens zien passeren. Het hele gezin Jünger stond die nacht buiten. Vader Jünger zei dat de jongste broer van Ernst misschien de komeet nog eens voorbij zou zien vliegen. Want Halley passeert de aarde eens in ongeveer 76 jaar. Zijn broertje leefde niet lang genoeg. Ernst wel.

Hoewel de hemel boven Kuala Lumpur de nacht van de passage bedekt was, was het toch nog opgeklaard. Een reisgezel wekte hem: 'der Komet ist da!' en ja, daar was hij, kaum zu glauben, net zo helder als 76 jaar eerder. Staartloos, noteerde Jünger echter teleurgesteld, en helder ja, maar toch wat ver weg. Hij had zich op een intimiderend groot hemellichaam verheugd, het oerbeeld. De Ster van Bethlehem.

Een ster van verbeelding.

Mark Twain, geboren in het kometenjaar 1835, hoopte ook al de volgende passage van de komeet nog te beleven, en dat lukte net. Hij stierf in 1910.

Halley is zo vaak waargenomen - de vroegste getuigenis is vastgelegd op een kleitablet in 164 voor Christus - dat hij deel is gaan uitmaken van de geschiedenis der mensheid. Giotto schilderde hem in 1304 boven een kerststal. In 1986, het jaar dat Jünger de komeet voor de tweede keer zag, raasde een ruimtesonde, met de naam Giotto, op nog geen zeshonderd kilometer afstand voort naast de vliegende komeet. Hij nam, onder een beschadigend bombardement van stof en gruisdeeltjes, gas en ijs waar en zelfs canyons. Veel dichterbij kwam de mensheid niet bij een komeet.

Maar dat gaat morgen veranderen.

Op vijfhonderd miljoen kilometer van de aarde kogelt een komeet door de ruimte onder de naam 67P/Churyumov-Gerasimenko, vernoemd naar de astronomen die hem in 1969 via de telescoop in Alma Ata ontdekten.

Morgen landt op dat tuimelend stuk ijs, gas en gesteente met een doorsnee van 4,5 kilometer een 45 kilo wegende wasmachinegrote doos met uitschuifbare poten, een minilaboratorium. Het is gedropt vanaf 22 kilometer hoogte door een ruimtesonde die tien jaar geleden, in 2004, vanaf een lanceerbasis in Frans-Guyana zijn jacht op de komeet begon en daarvoor via omlopen langs de aarde en Mars zeven miljard kilometer aflegde, omlopen die nodig waren om hem, aangeslingerd door de zwaartekracht van de planeten, voldoende snelheid mee te geven. De komeet haalt 55.000 kilometer per uur.

Dus: we hebben een ruimtesonde die tien jaar op weg was naar een brok gesteente en die daar morgen een wasmachine op laat landen. De sonde heet Rosetta, naar de steen met de hiërogliefen, en is een project van de Esa, het ruimtevaartprogramma van Europa.

Rosetta zoekt het antwoord op grote vragen, die terugvoeren op het begin van ons zonnestelsel, waarvan de miljarden jaren oude kometen de getuigen waren.

Een ster van verbeelding.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden