Kobe Bryant speelt in zijn Indian Summer

Kobe Bryant heeft de allesoverheersende waarheid gesproken: zijn ploeg, de Los Angeles Lakers, kan aangemerkt worden als 'oud'. Oud als niet meer zo snel. Oud als niet in staat een goede transitie te kunnen spelen. Oud als niet meer jong.

De Lakers, met vier basisspelers van boven de dertig, hebben tegenwoordig problemen met het winnen van wedstrijden tegen ploegen die met jonge, snelle spelers uitkomen.

De Lakers verloren hun laatste confrontatie van de Philadelphia 76'ers (99-103) en dat kwam omdat twee jonge gasten van de 76'ers hun tegenstanders letterlijk van het veld liepen. De spelers Holiday (22) en Turner (24) zijn nog geen ervaren spelers in de NBA, sterker nog, ze zijn groen als gras, maar in de confrontatie met de Lakers bleek hun frisheid goed voor hoge scores en vele rebounds. In feite kwam het hierop neer: Holiday en Turner 'killden' Bryant en zijn running mate, Steve Nash. Vooral op snelheid.

Letterlijk zei Bryant: "You just saw a damned old team." Zijn verdere uitleg was duidelijk. De Lakers waren traag, ze leken door modder te lopen, ze waren te laat als het om een vrije bal ging, de reactiesnelheid was minder dan die van een tegenstander, hun spel leek stoffig, ontdaan van plezier. Bryant: "We kunnen de play-offs nog halen, maar dan moet een hoop veranderen. We moeten gaan werken."

De Lakers hebben nooit werk-basketbal gespeeld. Hun spel was altijd vol behangen met show, gebaseerd op snelheid van uitvoering. En nu? De Canadees Nash loopt tegen de veertig. Hij komt terug van een vervelende blessure, maar mist scherpte. Dus speelt hij net buiten zijn macht; hij wil graag, maar er ontbreekt net iets in zijn passes, in zijn schoten en in zijn manier van verdedigen. Hij is de eerste spelverdeler van de Lakers, nog altijd beter dan de nummers twee en drie, maar jongere tegenstanders lopen hem er nu uit. Pau Gasol, de Catalaanse center en het rustpunt binnen de ploeg, is nu 32 jaar, maar heeft slechte knieën en heeft de laatste jaren te veel gespeeld en dus roofbouw gepleegd op zijn eigen lijf.

Op het moment van schrijven is hij het middelpunt van wellicht wel een fraaie spelersruil binnen de NBA. De New York Knicks willen hem graag inlijven en de onderhandelingen zijn begonnen.

De stevige, uiterst krachtige Metta World Peace (vroeger Ron Artest) is 33 en speelt vol inzet en gooit zichzelf in ieder duel dat hij tegenkomt. Hij lijkt onvermoeibaar, maar is dat niet. Fysiek lijkt hij in orde, maar zijn snelheid druppelt langzaam uit zijn lijf. Hij verdedigt hard en bijna fair, maar tegen het einde van een wedstrijd neemt zijn grinta af, zijn scherpte dus.

En Kobe zelfs? Dit jaar wordt hij 35 jaar. Oud of jong? Hij weet het zelf nu: 35 jaar oud. Hij heeft tropenjaren achter de rug. Hij heeft jaren en jaren honderd en meer wedstrijden per jaar gespeeld. Dat is veel, te veel. Een auto die zo veel ingezet wordt, vind je terug op de sloop bij een tweedehands autoboer, maar Kobe speelt dag na dag door.

Afgelopen zomer wilde, nee móest hij in London spelen. Eerzucht dreef hem ertoe dat hij met de Amerikaanse ploeg goud ging halen, maar tegelijkertijd wist hij dat hij voor zijn Lakers in het seizoen 2012/13 weer vol aan de bak moest. Nu moet Bryant erkennen dat zijn benen hem heel langzaam in de steek laten. Net zoals Gasol, Nash en World Peace nu ineens voelen dat ze een kwart stap te laat komen.

Iedere topsporter maakt deze gang naar Canossa mee. Iedere topsporter zit op een gegeven moment in de kleedkamer en denkt dan: "Wat gebeurde er vandaag nou eigenlijk met me?" Iedere topsporter stelt het moment van de waarheid uit, schuift het als het ware ver voor zich uit. Iedere topsporter ontkent eerst en begrijpt op enig moment dat dat Vader Tijd diegene was die ongemerkt langskwam.

Kobe Bryant heeft zijn waarheid eruit gegooid. Hij beseft de kwetsbaarheid van hemzelf en zijn medespelers en hij weet dat dit proces onomkeerbaar is. Ja, hij baalt van die situatie en tracht nu ijzer met handen te breken. De mannen moeten fit worden en dan komt alles goed. Dat denkt hij, maar een fitte dertiger zit anders in elkaar dan een fitte twintiger. Het feit dat de jonge en nauwelijks ervaren spelers van de 76'ers de wedstrijd van het geriatrische instituut dat van de Lakers is overgebleven, van het veld liepen, opende de ogen van Bryant. Ineens zag hij in dat ervaring overloopt in stramme benen, in juist die ene stap te laat en als je dan vier van die mannen in het veld hebt staan...

Wellicht dat de general manager van de Lakers nu gaat toveren, maar van dertigers maak je nooit meer twintigers. Van snelheid maak je geen substituut dat er een beetje op lijkt. Kobe had gelijk. Hij speelt in zijn Indian Summer.

Over het algemeen zijn de kleuren in die tijd fraai en betoverend. In topsport ligt dat toch anders.

undefined

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden