Klimaatwetenschapper 'betaald door olie-industrie'

Dr. Wei-Hock 'Willie' Soon, omstreden Amerikaans klimaatscepticus.Beeld Still van Youtube

Klimaatonderzoeken van de bekende Amerikaanse wetenschapper dr. Wei-Hock Soon zouden met honderdduizenden dollars zijn gesponsord door de olie-industrie. Dat stelde de New York Times afgelopen weekeinde in een artikel, waarin dr. Soons wetenschappelijke onafhankelijkheid in twijfel wordt getrokken.

De Amerikaanse krant stelt dat Wei-Hock Soon - ook wel 'Willie' Soon genoemd - de afgelopen tien jaar meer dan 1,2 miljoen dollar (ongeveer een miljoen euro) heeft ontvangen van de fossiele brandstoffenindustrie. Bij een aantal van zijn wetenschappelijke publicaties heeft dr. Soon dit verzwegen, waarmee hij niet voldoet aan de gebruikelijke wetenschappelijke standaarden, aldus de New York Times (NYT).

De krant baseert zich op gegevens die Greenpeace heeft verkregen na een beroep op de Amerikaanse wet op de vrijheid van informatie. Dr. Soon werkt voor het Harvard-Smithsonian Center voor Astrofysica. Omdat het Smithsonian Instituut een agentschap van de Amerikaanse overheid is kon de milieuorganisatie informatie over Soons correspondentie en subsidieaanvragen via deze wet opvragen.

Dr. Soon is geen astrofysicus, maar gepromoveerd op lucht- en ruimtevaarttechniek, en werkt freelance voor het Smithsonian Institute. Volgens de NYT heeft hij geen officiële opleiding genoten als klimatoloog en krijgt hij weinig onderzoekssubsidies van de federale overheid. Soon moet daarom zelf zijn onderzoeksbijdragen en salaris bij elkaar scharrelen.

Klimaatscepticus
Dr. Wei-Hock Soon heeft verschillende klimaatonderzoeken op zijn naam staan. Daarin probeert de klimaatscepticus aan te tonen dat variaties in de zonnekracht grotendeels de oorzaak zijn van klimaatverandering, en dat menselijk handelen daarbij een relatief kleine rol speelt. Veel van zijn onderzoekingen worden al langer in twijfel getrokken door andere wetenschappers en klimaatactivisten.

Tegelijkertijd wordt Soons onderzoek regelmatig aangehaald door veelal conservatieve politici in de VS, die proberen klimaatwetgeving tegen te houden. Sommigen van hen, zoals de Republikeinse senator James Inhofe, noemen de wereldwijde klimaatverandering wetenschappelijk bedrog.

In de Verenigde Staten komt het al langer voor dat sommige bedrijven wetgeving die hun belangen schaadt proberen onderuit te halen, zeggen historici en wetenschapssociologen. Volgens hen doen corporaties dat door wetenschappelijke twijfel te zaaien. Zij zoeken onafhankelijke wetenschappers van naam, en betalen hen voor onderzoek dat in hun kraam te pas komt.

Politiek theater
"Deze hele twijfelveroorzakende strategie draait om het scheppen van de indruk van een wetenschappelijk debat", zei Naomi Oreskes, wetenschapshistoricus van de Harvard-Universiteit en auteur van het boek 'Handelaren in twijfel', tegen de NYT. "Dr. Soon speelt een rol in een bepaald soort politiek theater."

Oreskes stelt dat wetenschappelijke tijdschriften de onderzoeksbijdragen die ze aangeboden krijgen in goed vertrouwen accepteren en dat ze die scherper zouden moeten screenen.

Onduidelijk is in hoeverre belangenverstrengeling de onderzoeksresultaten heeft vertroebeld. Dr. Wei-Hock Soon reageerde niet op meerdere verzoeken van de New York Times om een reactie. Eerder heeft hij wel toegegeven dat hij van sommige bedrijven bijdragen voor zijn onderzoeken heeft ontvangen, maar hij ontkent dat die zijn onderzoeksresultaten hebben beïnvloed. "Geld zal mij nooit motiveren iets dergelijks te doen", zei Soon in 2013.

Ongepast
Directeur van het Harvard-Smithsonian Center, Charles R. Alcock, erkende tegenover de NYT dat Dr. Soon de openheidsregels van sommige wetenschappelijke publicaties heeft overtreden.

"Ik denk dat dat ongepast gedrag is", aldus dr. Alcock, die eraan toevoegde dat Soons academische vrijheid ook beschermd moet te worden, ondanks alle kritiek die er op hem is. "Eerlijk gezegd lijkt dit me een persoonlijke kwestie, die we intern met dr. Soon zullen opnemen."

Een kolencentrale in de Amerikaanse staat New Hampshire.Beeld ap
Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden